By  Periklis    Deligiannis



After  the  carnage  of  the  Roman  army  in  the  Battle  of  Adrianople  (AD  378),  the  new  emperor  Theodosius  checked  as  possible  the  Visigoths  until  AD  382  when  he  came  to  an  agreement  with  them,  formally  accepting  their  settlement  in  the  Roman  territory  as  foederati  (dependent  allies).  The  Goths  joined  en  masse  the  Eastern  Roman  army  which  was  decimated  after  the  defeat  at  Adrianople.  They  soon  acquired  considerable  political  influence  in  the  court  of  Constantinople.  It  is  characteristic  that  a  Goth,  the  famous  Gainas  (Gaenas),  came  up  to  all  the  offices  –  one  by  one  –  of  the  military  hierarchy  and  ultimately  tried  to  seize  the  imperial  throne,  but  without  success.  The  Eastern  Romans  (Early  Byzantines)  realized  the  mortal  danger  of  the  Goths  that  was  threatening  the  Empire  and  reacted  violently.  An  intense  anti-Germanic  feeling  prevailed  in  Constantinople  and  in  a  few  years  most  Goths  had  been  expelled  from  the  administration  and  the  military.  Later,  the  Byzantines  settled  many  Goths  in  Asia  Minor  (in  the  territory  of  the  later  thema  of  Opsikion)  who  were  gradually  Hellenized  and  were  called  Gotthograeci  (Gotho-Greeks).
Until  recently  the  modern  historians  used  to  believe  that  the  historical  Visigoths  were  the  descendants  of  the  Western  Goths  of  Gutthiunta  and  that  the  Ostrogoths  originated  from  the  Eastern  Goths  of  Hermanaric.  During  the  last  decades  it  was  ascertained  that  these  correlations  were  not  correct.  The  Visigoth  tribal  union  was  formed  around  the  time  of  the  battle  of  Adrianople,  possibly  in  the  eve  of  the  battle,  when  the  Thervingi  combined  forces  with  a  portion  of  the  Greuthungi  who  had  escaped  from  the  Hunnish  yoke  and  with  other  barbarian  groups.  The  Ostrogoth  tribal  union  was  formed  a  few  decades  later  (around  AD  400)  when  the  rest  scattered  Greuthungi  and  other  Gothic-German  and  Sarmatian  groups  (namely  the  Goths  of  the  Amali  Dynasty  and  later  the  Goths  of  Theuderic-Strabo,  of  Radagaesus,  some  Alan  groups  and  others)  joined  forces.  However,  most  modern  books,  studies  and  disquisitions  continue  to  use  anachronistically  the  ethnic  terms  Visigoths  and  Ostrogoths  for  the  historical  events  before  378.


germanic migrationsGothic conquest Dacia

Upper  map:  The  Medieval  migrations  of  the  Germanic  Peoples.

Below:  Roman  Dacia  was  evacuated  in  AD  271,  under  the  pressure  of  the  Goths.  The  map  notes  them  as  ‘Visigoths’  but  in  fact  they  were  the Goths and  others  of  the  Gutthiunta  tribal  union.

Theodosius’  death  ‘sparked’  a  new  Visigoth  revolt  (395)  under  their  young  king  Alaric  (Ulrich  in  modern  German),  a  strong  and  bold  personality.  Alaric  led  his  men  in  raids  on  the  Helladic  areas,  destroying  and  plundering  many  cities  and  towns  from  Thrace  in  the  North  to  the  Peloponnese  in  the  South.  In  AD  400,  when  he  finally  perceived  the  indomitable  power  of  the  Eastern  Empire,  he  decided  to  move  his  people  to  Italy,  the  core  of  the  weaker  Western  Empire.  However,  the  Visigoths  were  repulsed  twice  by  the  actions  of  a  ‘close  relative’  of  them,  Stilicho  (Stilichon)  the  Vandal,  a  general  of  the  Western  Empire  who  had  substantially  become  an  unofficial  viceroy  of  the  empire.  Finally,  Alaric  agreed  to  the  settlement  of  his  people  in  the  provinces  of  Dalmatia  and  Pannonia.  The  assassination  of  the  perceptive  Stilichon  (AD  408) opened  the  route  of  invasion  to  the  Visigoths.  Alaric  marched  to  Italy  and  conquered  major  cities,  one  after  the  other  (Aquileia, Bononia  and others)  until  he  appeared  in  front  of  the  walls  of  Rome.  In  24  August  of  the  year  AD  410,  the  Gothic  army  conquered  the  “Eternal  City”  that  had  remained  impregnable  for  797  years  (from  387/6  BC,  when  the  Celtic  Senones  had  conquered  and  plundered  her).

The  Visigoth  capture  and  sack  of  Rome  was  a  disastrous  event  in  Roman  History,  the  most  disastrous  according  to  some  historians.  The Western  Roman  World  (already  in  decay)  was  shattered.  The  Visigoths  undisturbed,  held  plunder,  captivity,  murder  and  other  atrocities  against  the  population  for  three  days.  Then  they  withdrew,  taking  with  them  a  large  part  of  the  treasures  of  Rome  and  many  prisoners,  among  them  the  sister  of  the  Emperor  Honorius.  Only  the  churches  of  St.  Peter  and  St.  Paul  escaped  destruction  by  order  of  Alaric  who  was  a  Christian  (in  fact,  an  Arian  Christian).  The  Visigoth  king  led  his  people  in  southern  Italy,  with  the  ultimate  goal  to  conquer  the  rich  provinces  of  Sicily  and  Africa.  However,  the  vessels  of  his  fleet  were  destroyed  near  Messina.  In  the  end  of  410,  the  great  Goth  king  died  in  the  town  of  Cosentia  (South  Italy).
The  new  Visigoth  king  Adaulf  remained  in  Italy  two  more  years,  pillaging,  slaughtering  and  capturing  the  people,  until  he  moved  his  Goths  to  Gaul.  The  Visigoths  had  understood  that  despite  their  great  victories,  they  could  not  stay  in  Italy  because  they  would  face  a  strong  counterattack  of  the  Western  Empire  and  probably  of  the  Eastern  Empire  as  well  (who  didn’t  want  such  a  formidable  enemy  near  her  Helladic  provinces).  In  Gaul  and  then  in  Spain,  the  Visigoths  continued  their  destructive  work  until  their  next  king,  Wallia,  concluded  a  peace  treaty  with  the  Roman  patrician  Constantius,  chargé  d’affaires  of  the  Emperor  Honorius  (416).  Wallia  freed  the  emperor’s  sister  and  became  a  foederatus  warlord  of  the  Empire.  Meanwhile,  two  of  the  Vandal  tribes,  the  Silingae  (Silings)  and  the  Hastingi  (Hastings),  had  settled  in  Spain  together  with  a  part  of  the  Sarmatian  (Iranian)  Alans,  where  they  were  conducting  looting  and  other  atrocities.

[Note: Yes,  the  British  readers  guessed  correctly:  The  historic  site  of  Hastings  where  in  1066  the  Normans  won  the  great  battle  for  England,  got  its  name  from  a  group  of  Hasting  Vandals  who  had  followed  the  Anglo-Saxon  invaders  in  Britannia  (5th  cent.  AD)].

Honorius  ordered  Wallia  to  attack  the  Vandals  and  the  Alans.  The  Visigoth  army  acting  with  real  extremity,  exterminated  almost  all  the  Silingae  and  many  Alans  (417-418).  The  survivors  joined  the  Hastings.  Later,  the  Hasting  Vandals  and  the  Alans  crossed  the  Pillars  of  Hercules  (Strait  of  Gibraltar)  and  settled  in  North  Africa,  eventually  conquering  Carthage  that  became  their  capital  (429).  Meanwhile  the  Visigoths  following  the  imperial  instructions,  evacuated  Spain  and  settled  in  Southwestern  Gaul,  where  they  founded  the  so-called  Gothic  Kingdom  of  Tolosa  (modern  Toulouse).


The  Roman  army  fought  gallantly  in  the  battle  of  Adrianoplehowever  did  not  escape  its  overwhelming  defeatTwo  centuries  laterthe  Eastern  Roman/Byzantine  army  of  Belisarius  took  an  ‘informal  revenge’  for  the  defeat  at  Adrianople,  decimating  the  Ostrogoths  (although  the  main  ancestors  of  the  Ostrogoths  had  not  fought  in  Adrianople).  Reenactment  of  Late  Romans  by  the  Historical  Association   Britannia.

The  Visigoths  did  not  cause  problems  again  in  the  Empire.  On  the  contrary,  they  fought  together  with  Aetius  against  the  Huns  of  Attila,  in  the  great  and  bloody  battle  of  Campus  Mauriacus  (or  Catalaunian  Fields,  AD  451).  The  Visigoths  fought  bravely,  suffering  heavy  casualties  –  among  them  their  gallant  king  Theodoric.  In  the  battle,  the  Visigoths  encountered  the  Ostrogoths  who  were  vassals  of  the  Huns,  as  well  as  the  other  Eastern  Gothic  peoples  (Gepids,  Heruli  and  others).  Since  443,  another  Gothic  tribe,  the  Burgundians,  had  settled  in  Southeastern  Gaul.  In  the  same  century,  the  Jutes  (Jot/Got)  of  Jutland  (most  probably  a  Gothic  tribe)  became  a  component  of  the  Anglo-Saxons  who  invaded  Britain,  together  with  some  Vandals  and  Scandinavian  Goths  (of  modern  Sweden).

After  the  dissolution  of  the  Hunnish  State  of  Attila  (454),  the  Ostrogoths  settled  in  Pannonia  and  Moesia.  In  476,  the  Western  Empire  came  to  an  end  when  Odoacer,er mandingn end when a scirrhus Goths of mo  a  Scirian  commander  of  mercenaries,  deposed  the  last  emperor  and  proclaimed  himself  king  of  Italy.  In  reality,  he  established  an  East  Germanic/Gothic  kingdom  because  he  based  his  power  mainly  on  Heruli  warriors.  The  Byzantine/Eastern  Roman  Empire,  desiring  to  remove  the  threatening  Ostrogoths  of  her  territory,  had  no  choice  but  to  manipulate  their  invasion  in  Italy.  After  all,  Italy  was  no  longer  Roman.  In  Italy,  the  Ostrogoths  clashed  with  their  Gothic/Germanic  kinsmen,  the  warriors  of  Odoacer  (488-493).  After  fierce  battles  and  the  final  surrender  of  the  besieged  capital  Ravenna  to  the  Ostrogoths,  their  king  Theodoric  killed  Odoacer  and  his  son.  Italy,  Pannonia,  Dalmatia  and  Sicily  made  up  the  new  Ostrogothic  kingdom.

Meanwhile,  the  Gothic  Gepids  founded  a  powerful  kingdom  in  Dacia  and  the  Visigoths  began  to  expand  in  the  Iberian  Peninsula.  In  AD  507,  the  aggressive  Franks  expelled  the  Visigoths  from  their  Tolosan  territory  and  until  531  they  were  expelled  completely  from  Gaul.  Three  years  later,  the  Franks  destroyed  and  annexed  the  Burgundian  kingdom. The  Burgundians  were  gradually  absorbed  by  the  Gallo-Roman  population.  The Visigoths  were  confined  to  Iberia.  Their  kingdom  comprised  75  %  of  the  Peninsula  while  they  were  concentrated  mainly  in  modern  Segovia  province  and  in  the  neighboring  provinces  of  Madrid,  Toledo  (which  was  their  capital),  Palencia,  Burgos,  Soria  and  Guadalajara.  Until  600  AD  they  abandoned  their  Gothic  language,  adopting  the  Neo-Latin  dialect  of  Iberia.

In  the  next  article  on  the  History  of  the  Goths,  I  shall  deal  with  the  last  phases  of  their  history,  the  destruction  of  the  Ostrogoth  and  Vandal  kingdoms  by  the  Byzantines/Romans  and  the  Visigoth  kingdom  by  the  Arabs,  the  fate  of  all  the  Gothic  branches,  and  their  modern  descendants.

Periklis    Deligiannis


(1)                              Wolfram  ,  Herwig:  DIE  GOTEN:  VON  DEN  ANFAENGEN  BIS  ZUR  MITTE  DES  SECHSTEN  JAHRHUNDERTS:  ENTWURF  EINER  HISTORISCHEN  ETHNOGRAPHIE,  Muenchen,  1990.

(2)                              Wolfram  ,  Herwig:  DAS  REICH  UND  DIE  GERMANEN:  ZWISCHEN  ANTIKE  UND  MITTELALTER,  Berlin,  1990

(3)                              Maenchen-Helfen  Otto:  THE  WORLD  OF  THE  HUNS,  University  of  California  Press,  Berkeley,  Los  Angeles,  1973

(4)                              Gerhard,  Albert:  GOTEN  IN  KONSTANTINOPEL,Muenchen.