By  Periklis  Deligiannis


These  Scandinavian  warriors  are  almost  identical  with  their  Gothic  relatives  because  of  their  unity  of  culture.  The  weaponry  of  the  Scandinavians/Vikings  was  in  fact  originated  from  the  arms  and  armor  of  their  Germanic  kinsmen  in  the  main  European  continent , especially  from  those  of  the  Eastern  Teutonic  tribes.

The  Goths  lived  and  fought  in  most  parts  of  the  European  continent.  From  the  dense  frosty  forests  of  Scandinavia  and  contemporary  Poland,  and  the  frigid  Baltic  Sea,  to  the  warm  civilized  countries  of  Greece,  Italy  and  the  Mediterranean,  and  from  the  vast  grasslands  of  Ukraine  and  the  Black  Sea  to  the  Iberian  Atlantic  coast,  their  martial  migration  course  is  a  truly  unparalleled  feat.  Their  Vandal  brothers  managed  to  colonize  North  Africa,  while  other  Gothic  branches  settled  in  Britain (Jutes) and  Asia  Minor.  The  History  of  the  Goths  is  one  of  the  most  exciting  in  general  World  History,  while  their  admirable  martial  art  brought  the  Dawn  of  Chivalry  in  Europe.

The  modern  theories  on  the  ethnogenesis  of  the  Goths  are  divided.  The  best  known  view (supported  mainly  by  modern  Teutonic  historians  and  scholars)  considers  them  of  pure  Germanic  origins,  originating  from  Gotland  (“Land  of  the  Goths“),  i.e. modern  South-Central  Sweden  and  the  adjacent  long  island  of  the  same  name.  This  view  is  supported  by  a  number  of  medieval  sources.  However,  there  is  also  the  theory  (supported  mainly  by  modern  Slav  historians  and  scholars)  that  the  Goths  and  the  Vandals  were  indigenous  non-Germanic  peoples  of  modern  Poland,  who  adopted  their  Germanic  language  from  a  Teutonic  ethnic  element  sparsely  settled  in  their  area.

 Eastern and Central Europe around 100 AD Eastern  and  Central  Europe  around  100  AD.  The  Oksywie, Wielbark,  Przeworsk  and  other  cultures  and  ethnic  groups  are  noted.


Lower  map: Germanic tribes  circa 50 AD. The Goths (Gottonen), the  Vandals  and  the Burgundians  are noted.

Till  the  6th  century  BC, the  Lusatian  culture prospered  in  the  area  of  modern  Poland.  Climate  changes  and  the  invasion  of  the  Scythians  brought  about  the  destruction  of  that  culture  and  the  slaughter  of  a  significant  part  of  the  Lusatian  population,  until  in  its  territory  appeared  the  successor  Pomeranian  culture  (established  by  the  Lusatian  survivors).  In  the  3rd  century  BC,  the  latter  was  succeeded   by  two  new  cultural  ‘conglomerates’  which  were  formed  again  by  the  native  Lusatian-Pomeranian  people.  This  native  population  spoke  an  unknown  language,  possibly  pre-Indo-European,  but  definitely  neither  Slav  nor  Germanic.  In  modern  Northern  Poland  the  descendants  of  the  Lusatian-Pomeranian  people  formed  the  Oksywie  cultural  area  while  in  Southern  Poland  they  formed   ​​the  Przeworsk  culture.  The  peoples  of  both  cultural  (and  probably  political)  entities  were  warlike  as  demonstrated  archaeologically,  and  strongly  Celtisized.  There  was  certainly  a  limited  Celtic  colonization  in  the  Przeworsk  territory  (by  Central  European  Celts).  It  is  believed  that  the  Celtic  colonizers  merged  with  the  indigenous  population,  forming  the  Celtic-Przeworian  tribal  union  of  the  Lugii (known  to  the  Greco-Roman  sources).
None  of  the  two  aforementioned  theories  about  the  Gothic  ethnogenesis  can  be  proven  definitely  archaeologically,  linguistically  or  by  using  any  other  method.  Modern  German  scholars  have  pointed  out  the  early  community  of  toponyms  of  the  prefix  Got-   in  Scandinavia  (Vagothen,  Gauthigothen,  Ostrogothae,  Gotaalv,  Gothiscandza,  Gotland,  Vastergotland  etc.)  and  in  Northern  Poland  (Gothiscandza,  Gepedoios  Island  – from  the  Proto-Gothic  people  of  the  Gepids,  etc.).  The  modern  North-Polish  cities  of  Gdansk,  Gdynia  and  Grudziadz are  considered  to  include  the  Gothic  element  in  their  name,  because  of  their  prefix  Gd-,  namely  Got-.

No  researcher  refuses  the  community  of  toponyms  of  the  prefix  Got-   in  the  Baltic  Sea.   However,  the  researchers  who  believe  that  the  Goths  are  not  of   Scandinavian  origin,  aptly  observe  that  this  toponymic  community  does  not  indicate  a  migration  from  Scandinavia  to  the  mouth  of  the  Vistula  River,  but  only  that  the  Got-like  toponyms  and  tribal  names  were  common  in  both  regions,  because  their  inhabitants  shared  common  cultural  elements  and  nothing  more.  They  also  consider  that  the  reference  of  the  hypothetical   migration  from  Scandinavia  to  the  mouth  of  the  Vistula  in  a  number  of  medieval  chronicles,  is  fictional  precisely  because  of  this  misrepresentation  of  the  community  of  the  Got-  place  names  already  starting  in  the  Dark  Ages,  or  because  of   subsequent  alterations  of  the  texts.  The  majority  of  the  modern  researchers  (Heather,  Chukyn  et. al.)  consider  that  there  is  not  sufficient  archaeological  evidence  to  reveal  a  Gothic  migration  from  Sweden  to  northern  Poland,  except  perhaps  a  few  small  groups.  The  same  question  exists  on  the  ethnogenesis  of  the  Vandals  and  the  Burgundians : Germanic  immigrants  or  Germanized  natives  of  the  Przeworsk  culture?  The  earlier  German  researchers  (mainly  the  ‘School’  of  G.  Von  Kossina)  pointed  out  the  similarity  of  the  two  tribal  names  of  those  Eastern  German  peoples  with  the  modern  Scandinavian  regions  of  Vendsyssel  and  Burgundaholm  (hypothetically  the  modern  Danish  island  of  Bornholm)  respectively,  considering  them  as  their  homelands.  Nevertheless,  archaeology  had  denied  their  conclusions   in  those  cases  as  well (the  same  researchers  insisted  that  the  historical  Goths  were  Scandinavians  originated  from  Gotland  in  Sweden).

Goths map

Gothic  and  Vandal  migrations.

Some  modern  scholars  such  as  the  expert  in  Gothic  History  Herwig  Wolfram,  seem  to  pursue  the  “middle  ground”  on  the  Gothic  ethnogenesis.  The  Austrian  Wolfram  believes  that  the  Goths  were  formed  in  modern  Northern  Poland, comprising  both  newly  arrived  Nordic/Scandinavian   clans  (who  crossed  the  Baltic  led  by  the  ancestors  of  the  historical  Gothic  dynasty  of  the  Amals/Amali  or  Amalings)  and  native  Oksywians.  The  Proto-Amals  subjugated  many  other  clans  of  Scandinavian  newcomers  and  native  Oksywians  in  modern  Pomerania  and  Mazovia,  and  joined  them  in  the  tribal  union  of  the  Goths (or  Gottones  in  the  early  Latin  sources),  together  with  some  neighboring  Balts (ancestors  of  the modern  Lithuanians  and  Latvians).  The  Germanic  language  of  the  Scandinavian  clans  prevailed,  while  the  Oksywie  culture  turned  cutlurally  to  the  new  Proto-Gothic  Wielbark  culture.  The  Goths  who  remained  in  Scandinavia,  evolved  to  the  Gott  tribes  of  Sweden  and  probably  the  Jutes  (Gott,  Jot)  of  Jutland (in  modern   Denmark).
During  the  1st  century AD, in  the  South  of  the Wielbark  culture,  a  Germanic  ethnic  element  began  to  penetrate  the  land  of  the Lugii  (Przeworsk  culture).  It  seems  likely  that  it  was  a  group  of  Goths  (or  Suebi) which  was  called  possibly  from  the  beginning  as  the  ‘Vandals’.  The  newcomers  were  probably  integrated  peacefully  into  the  tribal  confederation  of  the  Lugii,  who  seemed  unable  to  evict  them.  Towards  the  end  of  the  1st  century  AD,  this  Germanic  element  most  probably  rebelled  against  the  dominant  Celtic  aristocracy  of  the  Lugii  and  overthrew  it, possibly  with  Gothic  or  Suebic  assistance.  The  scant  of  number  Germans  became  the  new  rulers  of  the  territory  of  Przeworsk  culture  whose  population  was  gradually  Germanized.  In  this  way  the  tribe  of  the  Vandals  was  formed,  which  is  generally  considered  to  be  the  closest  relative  of  the  Goths.  At  the  same  time,  some  Germanic  tribes  of  the  Wielbark  culture like  the  Gepids  and  the  Burgundians,  were  not  incorporated   into  the  Goths  but  remained  distinct  nations.  The  languages  ​​of  the  Goths,  Vandals, Gepids  and  other  related  peoples  belonged  to  the  Eastern  German  branch.
Very  soon  the  Goths  began  to  push  the  Vandals.  They  clashed  with  them  and  the  latter  moved  to  the  south,  while  the  Goths  migrated  to  the  southeast.  The  Polish  territory  was  evacuated  and  a  few  centuries  later  it  was  colonized  by  Venedi  Slavs,  ancestors  of  the  modern  Poles (Poliani =dwellers  of  the  plain).  Around  200  AD,  the  Greuthungi,  the  Turcilingi  and  other  Gothic  tribes  settled  in  the  modern  Ukrainian  steppe,  where  initially  they  clashed  with  the  nomadic  Sarmatians  and  finally  integrated  them  into  their  tribal  unions.  The  Terwingi  and  other  Gothic  tribes  (bearers  of  the  new  Cherniakov  culture  of  the  3rd-4th  centuries  AD,  together  with  Carpians,  Sarmatians  and  other  peoples)  settled  west  of  the  Dniester  River  and  north  of  the  Roman  province  of  Dacia.  Soon  the  Eastern  Gothic  peoples  (dwelling  east  of  the  Dniester  and  up  the  Don  River)  began  a  number  of  disastrous  sea  raids  via  the  Black  Sea,  wreaking  havoc  on  the  coasts  of  the  Roman  provinces  of  Asia  Minor,  Thrace  and  Greece.  Simultaneously,  the  Western  Goths  (west  of  the  Dniester)  were  conducting  equally  destructive  land  raids  in  the  Balkan  Peninsula.  In  AD  240,  the  Roman  Emperor  Gordian  was  forced  to  buy  peace  by  paying  ransom  to  the  Goths,  but  with  poor  results.  In  251  the  Emperor  Decius  tried  to  stop  them  but  he  was  defeated  overwhelmingly  and  killed.  The  Romans  won  their  first  victory  on  the  Western  Goths  when  Claudius  II  the  ‘Gothic’  crashed  them  in  Naissus  of  Dardania  (269)  and  recruited  several  of  them  for  the  Roman  army.  But  this  victory  did  not  reduce  the  unbearable  Gothic  pressure  in  Dacia.  The  Emperor  Aurelian  was  forced  to  withdraw  the  Roman  garrisons  from  this  province (271)  because  it  was  north  of  the  Danube  and  could  not  be  protected.  Thereby  the  Goths  overran  Dacia.

Gradually  two  Gothic  tribal  confederations  were  formed.  The  Eastern  Goths  led  by  the  Greuthungi,  founded  in  Eastern  Europe  a  multiracial  confederation,  which  included  Turkilingi,  Heruls,  Rosomonians  and  other  Germanic  tribes  of  Scandinavian  origin, and  Sarmatians-Alans,  Proto-Slavs,  Finns,  Aestii (Finnish  as  well),  Andes,  Scythians  et. al.  They  reached  the  peak  of  their  power  under  the  reign  of  the  great  king  Hermanaric (about  mid-4th  cent.). The  Western  Goths  led  by  the  Terwingi  and  the Taifali  Vandals,  established  their  own  tribal  confederation,  known  as  the  ‘Gutthiunta /Gutθiunta’  (“Gothia, Goths”).  The  Gutthiunta  included  also  Bastarnians (Bastarnae) and  other  Germanic  tribes,  Carpo-Dacians,  Sarmatians  (and  other  Northern  Iranian  nomads)  surviving  Celts  etc.,  but  it  could  not  be  compared  to  the  enormous  Major  Gothic  State  of  Hermanaric.  But  the  Western  Goths  proved  to  be  highly  dangerous  to  Rome,  continuing  their  devastating  raids  using  Dacia  as  their  new  base.

Eventually  the  Emperor  Constantine  the  Great  managed  to  check  them  and  finally  defeat  them  overwhelmingly  (331-332)  exterminated  many  of  them.  Constantine  admired  the  fighting  spirit  of  the  Goths  recruiting  thousands  of  them  for  his  army,  and  accepting  the  ​​rest  as  foederati  (subject  allies)  of  the  Empire. Since  340  the  Gothic  bishop  Ulfila  began  the  Christianization  of  his  compatriots,  but  as  Arianists (considered  as  heretics  by  the  Roman  Orthodox  Christians).  In  364-369  a  new  war  erupted  between  the  Western  Goths  and  the  Romans.  The  Emperor  Valens  retaliated  them,  but  did  not  achieve  any  significant  results.  King  Athanarichos (Atanaric)  was  the  greatest  Western  Goth  personality  of  the  4th  century.

The  Eastern  Goths  used  to  raid  rather  rarely  the  Roman  territories,  being  busy  with  the  expansion  of  their  power  in  Eastern  Europe.  The  destruction  of  their  unstable (as  it  was  demonstrated)  kingdom  came  suddenly  when  it  was  attacked  by  the  “Asian  horror”,  the  Huns  (around  375).  These  Mongoloid  nomads  had  already  massacred  a  great  part  of  the  Sarmatians-Alans  in  the  east  of  the  river  Don.  Then  they  crossed  the  Don  and  trotted  on  the  territory  of  Hermanaric.  Many  Goths  were  killed  with  beastly  and  gruesome  ways  when  they  tried  to  check  them,  among  them  the  king  himself.  The  Eastern  Gothic  tribal  union  collapsed  instantly  and  was  split  into  many  small  barbarian  tribes  which  came  under  the  control  of  the  Huns.
The  first  Eastern  Gothic  refugees  entered  the  territory  of  their  Western  kinsmen,  announcing  the  advent  of  the  Hunnish  horror  and  spreading  panic  in  the  Gutthiunta.

Very  soon  the  Union  of  the  Gutthiunta  was  dissolved  because  of  the  Hunnish  pressure  and  the  disruptive  trends  that  already  existed.  Most  Western  Goths  fled  terrified  to  the  Roman  frontier  of  the  Lower  Danube,  where  they  requested  to  settle  in  the  imperial  territories  (AD  376).  The  Emperor  Valens  settled  them  in  Thrace  with  their  obligation  to  engage  in  peaceful  projects  and  to  provide  military  service  when  requested.  However,  the  corruption  and  the  arrogance  of  the  Roman  officials,  and  the  desire  of  the  Goths  for  looting,  prompted  the  latter  to  revolt  and  begin  the  plundering  of  the  Roman  territories.  Many  Roman  citizens  fell  victims  of  the  Gothic  beastliness  or  were  killed,  and  Valens  hurriedly  returned  from  Syria  to  deal  with  the  rebels.  The  Goths  who  were  enforced  with  many  Eastern  kinsmen  of  them,  attacked  the  Roman  army  near  Adrianople  (378).  While  the  Roman  legionnaires  assaulted  the  Gothic  camp,  they  were  suddenly  attacked  in  the  rear  by  a  cavalry  corps  of  Eastern  Goths  who  were  returning  from  a  mission,  and  were  massacred.  A  great  part  of  the  Eastern  Roman  army,  possibly  the  greatest,  was  annihilated  in  Adrianople.

  Roman army1

The  Roman  army  paid  a  heavy  toll  in  human  lives  confronting  the  Goths,  starting  around  AD  230 .  Eventually,  the  imperial  army  was  manned  by  tens  of  thousands  of  Goths, Vandals, Gepids  and  other  Eastern  Germanic  warriors, especially  since  the  reign  of  Constantine  the  Great.

The  injured  Valens  was  burned  alive  by  the  Goths  in  his  quarters.  He  was  the  second  Roman  emperor  who  was  killed  fighting  against  them.  It  was  one  of  the  most  overwhelming  defeats  of  the  Roman  army  during  its  thousand-year  history; a  defeat  analogous  to  those  in  Cannae, in  Carrhae  and  in  the  Teutoburg  Forest.  Following  their  success,  the  Goths  attempted  to  seize  Constantinople  but  they  were  pushed  back.  However  they  unleashed  new  destructive  raids  on  the  Balkan  Peninsula  .

Until  recently  the  modern  historians  used  to  believe  that  the  historical  Visigoths  were  the  descendants  of  the  Western  Goths  of  Gutthiunta  and  that  the  Ostrogoths  originated  from  the  Eastern  Goths  of  Hermanaric.  During  the  last  decades  it  was  ascertained  that  these  correlations  were  not  correct.  The  Visigoth  tribal  union  was  formed  around  the  time  of  the  battle  of  Adrianople,  possibly  in  the  eve  of  the  battle,  when  the  Thervingi  combined  forces  with  a  portion  of  the  Greuthungi who  had  escaped  from  the  Hunnish  yoke  and  with  other  barbarian  groups.  The  Ostrogoth  tribal  union  was  formed  a  few  decades  later  (around  AD 400)  when  the  rest  scattered  Greuthungi  and  other  Gothic-German  and  Sarmatian  groups  (namely  the  Goths  of  the  Amali  Dynasty  and  later  the  Goths  of  Theuderic-Strabo,  of  Radagaesus,  some  Alan  groups  and  others)  joined  forces.  However,  most  modern  books,  studies  and disquisitions  continue  to  use  anachronistically  the  ethnic  terms  Visigoths  and  Ostrogoths  for  the  historical  events  before  378.

I  shall  deal  with  the  rest  of  the  long  history,  culture  and  warfare  of  the  Goths,  including  the  Gothic  conquest  of  Rome,  in  future  articles.

Periklis  Deligiannis




(2)               Wolfram , Herwig: DAS REICH UND DIE GERMANEN: ZWISCHEN ANTIKE UND MITTELALTER, Berlin, 1990

(3)               Maenchen-Helfen Otto: THE WORLD OF THE HUNS, University of California Press, Berkeley, Los Angeles, 1973

(4)               Gerhard, Albert: GOTEN IN KONSTANTINOPEL,Muenchen.