By  Periklis    Deligiannis


This  article is actually a sub-chapter of my published  book  ‘The Celts‘ (Γαλάτες), Periscope publ., Athens 2008, available only in Greek.


After  the  sharp  diminution  of  the  Celts  of  Central  Europe  by  the  Germans  (58  BC)  and  the  Romans,  Greater  Gaul,  the  country  that  lies  between  the  Rhine,  the  Alps  and  the  Pyrenees,  became  the  main  Celtic  area  in  mainland  Europe.  Gaul  (as  it  is  usually  called  for  short,  because  of  the  Romans),  Noricum,  Raetia (partly) and Northwestern Pannonia in Central Europe,  Gallaicia  (Galicia), Asturia and Cantabria  in  the  Iberian  peninsula,  and  finally  the  British  islands,  were  the  last  independent  Celtic  areas.

Shortly  before  the  Roman  conquest  of  Gaul  (or  Galatia  in  ancient  Greek)  by  Julius  Caesar,  about  sixty  tribes  shared  its  territory.  The  largest  of  these  tribes  (the  Arverni,  Aedui,  Pictones  etc.)  occupied  each  one  a  territory  of  about  15-20,000  sq.  km.,  with  a  population  of  up  to  250,000  inhabitants.  The  Celtic  tribes  were  divided  into  sub-tribes  called  pagi.  The  60  Celtic  peoples  of  Gaul  included  a  total  of  300  sub-tribes.  Many  of  these  pagi  were  originally  independent  tribes  which  were  gradually  incorporated  in  the  largest  ones,  either  by  conquest  or  by  conciliation.
The  linguists  have  estimated  that  the  tribes  of  the  Volcae,  the  Helvii  (close  relatives  of  the  Helvetii  of  modern  Switzerland),  the  Turones,  the  Nervii,  the  Suessiones,  the  Veneti,  the  Venelli  and  the  Aulerci  were  the  oldest  that  were  formed,  because  the  etymology  of  their  national  names  is  rather  difficult.  Some  of  these  tribes  were  probably  formed  initially  in  Central  Europe,  mostly  in  the  north  of  the  Alps  (the  Celtic/Gallic  cradle).  The  peoples  with  tribal  names  of  numeric  type  are  considered  to  be  later  tribal  formations,  e.g.  The  Remi  (meaning  the  ‘first  ones’  in  Gallic  Celtic),  the  Petrokorii  (the  ‘four  tribes’)  the  Vocontii  (‘twenty  clans’).  The  same  goes  for  the  tribes  whose  national  names  are  annominations  or  epithets,  e.g.  the  Ruteni  (the  ‘blonde  ones’,  a  Proto-Indo-European  verbal  type  found  today  in  the  names  of  the    Russians  and  the  Ruthenians  of  Eastern  Europe),  the  Leuci  (the  ‘bright  ones’,  like  the  Greek  ‘leucos’  meaning  the  ‘white’), the  Belgae (the ‘thunders’,  Belgians),   the  Nemetes  (the  ‘sacred’),  the  Aedui  (the  ‘fiery’),  the  Pictones  (possibly  the  ‘painted  ones’  like  the  Picts  of  Pictland/Caledonia,  modern  Scotland),  the  Caleti  (the  ‘hardened’),  the  Lemovices  or  Lemovii  (‘warriors  of  the  elm’,  which  was  their  totemic  tree)  the  Medulli  (the  ‘mead  drinkers’)  etc.


Celtic  warriors  in  an  impressive  artwork.  Note  the  two  naked  Gaesati/Gaesatae  warriors  in  the  frontline,  with  their  hair  stiffened  with  lime  or  lemon  juice.  Another  warrior  blows  the  ‘carnyx’,  the  Celtic  war  trumpet  (Copyright:  Zvezda  /Karatchuk  (artist)).


Other  Gallic/Galatian  tribal  names  came  from  geophysical  characteristics  of  the  respective  tribal  territory  or  from  place-names,  e.g.  the  Nantuantes  (‘people  of  the  valley’),  the  Morini  (‘people  of  the  sea’  or  the  ‘mariners’),  the  Sequani  (‘people  of  the  Seine  River’,  ancient  Sequane).  The  latter  lived  relatively  far  from  the  Seine  River  in  58  BC,  a  fact  that  demonstrates  that  the  Sequani  were  expelled  from  their  homeland  and  moved  to  the  south,  in  modern  France-Comte.  The  Ambarri  and  the  Ambivariti  of  Gaul,  the  Ambarri  and  the  Ambisontes  of  the  Po  valley,  the  Ambituti  of  Asia  Minor  (Celtic  colonists  in  Anatolia)  and  the  Ambidravi  of  the  Drava  River  region  (a  Celtic  tribe  in  modern  Croatia)  have  tribal  names  that  demonstrate  their  origins  from  regions  with  rivers  (‘Amb’  meaning  the  river).  Other  tribal  names  correspond  to  worshipers  of  tribal  deities,  e.g.  the  Vellavi,  the  Siguellavi  and  the  Catuvellau(n)i    whose  names  mean  the  worshippers  or  servants  of  the  Celtic  god  Bel(l)enus.

The  Celtic  tribes  always  tended  to  split  into  tribal  offshoots  forming  new  tribes,  or  to  send  colonists  in  new  regions.  The  Aulerci  of  northwestern  Gaul  split  into  the  new  tribes  of  Cenomani,  Eburovices,  Diablintes  and  Andes  or  Andecavi  (Anjou).  An  isolated  Aulercian  branch  were  the  Aulerci  Branovices  who  were  sent  as  colonists  to  South  Gaul.  Other  Aulercian  colonists  settled  in  Italy:  the  Cenomani  and  the  Andes.  Especially  the  Cenomani  became  one  of  the  most  formidable  Celtic  peoples  of  the  Po  Valley.  The  Andes  of  Italy  were  absorbed  by  the  Boii.  The  Senones  for  whom  Hubert  believes  that  originally  they  formed  a  common  tribe  with  the  Suessiones  (that  split  into  Senones  and  Suessiones),  had  a  particularly  large  spread.  Senonian  branches  are  located  in  central  Gaul,  in  Belgium,  in  the  region  of  Burdigala  (modern  Bordeaux),  near  the  French  Vienna,  near  Mainz  (Germany),  in  the  region  of  Calais,  in  the  region  of  the  River  Meuse  and  in  the  Italian  region  of  Ariminum  (modern  Rimini).  The  Celts  who  sacked  Rome  (about  386  BC)  were  led  by  the  Senones  of  Northeastern  Italy  and  by  Brennus,  a  Senonian  warlord.  Brennus  is  probably  not  a  personal  name  but  a  title  meaning  the  king,  e.g.  the  Welsh  word  for  the  king:  brennin.  Most  probably  the  Romans  and  the  Greeks  thought  by  mistake  that  ‘Brennus’  was  a  personal  name.

The  Medulli  split  into  two  distant  tribal  branches,  while  the  Carnutes  of  central  Gaul  sent  a  number  of  their  tribesmen  as  colonists  in  Armorica  (Northwestern  Gaul).  An  ancient  inscription  found  near  Mainz  quotes  the  otherwise  unknown  tribe  of  the  Cassii  or  Casses.  The  national  names  of  the  Gallic  tribes  Tricasses,  Veliocasses,  Viducasses  and  Baiocasses  denote  that  these  peoples  came  from  the  cleavage  and  the  dispersion  of  the  Cassii  of  the  inscription.


A  Celtic  torc  (neck-ring).


Several  researchers  have  attempted  to  estimate  the  population  of  Gaul  in  the  era  of  Caesar,  but  the  information  that  he  quotes  in  his  writings  about  the  numbers  of  Galatian  armies  that  he  confronted  and  the  wealth  of  the  Gallic  regions  that  he  conquered,  are  not  considered  valid.  Julius  Caesar  wanted  to  thrust  himself  forward  in  Roman  politics,  so  he  used  to  exaggerate.  In  our  days,  an  estimate  of  7,000,000-9,000,000  inhabitants  in  58  BC  is  considered  to  be  the  most  likely  for  Gaul  –  an  ancient  country  covering  an  area  of  630,000  sq.  km.  Maybe  this  estimate  appears  to  be  inflated,  but  it  must  be  taken  in  mind  that  the  archeological  material,  the  literary  sources  and  the  later  censuses  of  the  French  state  denote  that  Gaul/France  has  always  been  (until  the  early  19th  century  AD)  more  or  much  more  densely  populated  than  the  rest  of  Europe,  with  the  exceptions  in  Antiquity  of  Italy  and  Greece.

The  hegemony  of  the  Bituriges  tribe  on  Gaul  in  the  4th-3rd  centuries  BC,  is  the  most  important  that  we  know  today  about  the  Gallic  history  before  60  BC.  The  memory  of  this  hegemony  in  the  Galatian  tradition  is  also  contained  in  the  national  name  of  the  Bituriges  meaning  in  Gallic  “the  kings  of  the  world.”  The  political  superiority  of  that  tribe  is  also  evidenced  by  its  subsequent  cleavage  into  two  branches:  the  Bituriges  Cubi  of  Central  Gaul,  and  the  Bituriges  Vivisci  at  the  estuary  of  the  Garonne  river.  The  location  of  the  Vivisci  at  this  natural  outlet  of  Gaul  to  the  Atlantic,  denotes  that  they  settled  there  as  colonists  sent  by  the  metropolitan  Bituriges,  the  Cubi,  during  the  period  of  their  hegemony  in  the  country.  By  this  colonization,  the  Bituriges  aimed  to  the  control  of  the  trade  and  the  communications  of  Gaul  with  the  European  countries  bordering  the  Atlantic.  In  the  second  century  BC,  the  Galatian  hegemony  passed  to  the  Arverni  (in  modern  Auvergne)  until  their  defeat  by  the  Roman  general  Ahenobarbus  in  122  BC.

Celtic idol

Celtic  idol  with  two  faces  (Janus  form)


The  Bituriges  were  becoming  more  and  more  enfeebled,  and  in  60  BC,  although  they  remained  a  considerable  political  and  military  force,  they  became  politically  depended  on  the  powerful  Aedui.  During  the  period  122-52  BC,  the  last  years  of  the  Galatian  independence,  the  Arverni  and  the  Aedoui  were  struggling  for  the  hegemony.  In  71  BC,  the  Aedui  started  a  war  against  the  Sequani.  The  Sequani  were  in  a  difficult  position  and  sought  allies  in  the  Suebian  Germans  who  lived  on  the  east  bank  of  the  Rhine.  Ariovistos,  the  Suebian  warlord,  crossed  the  Rhine  with  thousands  of  warriors  and  managed  to  defeat  the  Aedui  in  61  BC.  The  Germans  conducted  numerous  raids  against  many  Gallic  tribes,  until  they  made  several  of  them  their  tributary  subjects.  The  Sequani  had  committed  a  big  mistake  by  inviting  the  Suebi  in  Gallic  territory.  Diviciacus,  the  political  leader  and  leading  Druid  of  the  Aedui,  committed  an  equally  big  mistake:  he  asked  the  invasive  Romans  for  help  against  the  Germans.  The  consequences  of  these  events  were  devastating  for  the  Gauls,  as  we  shall  see  in  a  future  article.


Periklis    Deligiannis



(1)   Wagner    Heinrich:  STUDIES    IN  THE    ORIGINS    OF    THE    CELTS    AND    OF    EARLY    CELTIC    CIVILIZATION,  Tubingen,  1971.

(2)   Peake    Harold:    THE  BRONZE  AGE  AND  THE  CELTIC  WORLD,    Benn    Brothers,  London,  1922.

(3)   Vries    de-,  J.:    KELTEN  UND  GERMANEN,    Bern  und    Munchen,  1960.

(5)   Hubert  Henry:    THE  RISE  OF  THE  CELTS,  London,  1987.