A  Macedonian  type phalanx, in  an  excellent  work  by  Johny  Shumate. The  Carthaginian  phalanx  of  the  same  type  had  much  of the  same  appearance,  because  the  Carthaginians  had  adopted  a  great  part  of   the  Greek  military  equipment (copyright: Johny Shumate)


By  Periklis    Deligiannis


Since  the  Archaic  Εra (7th-6th cent. BC),  Sparta  used  to  employ  mercenaries,  specifically  Cretan  archers  (Dorian  relatives  of  the  Spartans).  Since  the  time  of  the  Peloponnesian  war,  and  mostly  during  the  Hegemony  of  Sparta  over  Greece (after  404  BC),  this  city-state  became  a  significant  employer  of  Greek  mercenaries,  due  to  its  limited  number  of  hoplites.  However,  mostly  the  Spartans (Lacedaemonians)  themselves  were  sending  units  of  their  army,  under  the  leadership  of   experienced  Spartan  ‘warlords’,  to  serve  as  mercenaries  other  states,  because  of  the  financial  problems  of  their  city  which  became  more  and  more  pressing.  Despite  the  loss  of  its  power  after  368  BC,  Sparta  became  a  great  supplier  of  mercenaries,  not  only  of  its  own  Spartans  but  of  other  Greeks  also.  Gythium (the  main  Spartan/Laconian  seaport)  and  other  seaports  of  the  Tainaron  Peninsula  (Laconia)  became  during  the  4th-3rd  centuries  BC,  the  largest  mercenary  recruitment  centers  in  Greece.  The  Lacedaemonian/Spartan  mercenary  troops  consisted  mainly  of  “neodamodeis” (freed  helots),  other  Greeks (mostly  Peloponnesians),  and  secondly  by  ‘perioikoi’ (free  Laconian  and  Messenian  subjects  of  Sparta).  The  only  real  Spartans  in  these  expeditions  were  the  leader  of  the  expedition  and  a  number  of  unit  commanders  or  military  advisors.  The  expeditions  of  the  mercenaries  were  performed  under  license  of  the  official  Spartan  state.  The  mercenary  forces  used  to  depart  in  ships,  from  the  Tainaron  Peninsula.

carthag. armor

Cuirass (breast  plate) of  trilobe  type  of  the  Punic  army.  It  is  a  typical  oscan  breast  plate,  thus  it  possibly belonged  to  an  Oscan (Italian)  mercenary  of  Carthage. The  Carthaginian  army  consisted  largely  of  mercenaries, because  the  limited  in  numbers  Carthaginians  and  Liby-Phoenicians  had  to  man  their  fleet.

The  tradition  of  successful  Spartan  military  leaders  abroad,  had  already  started  from  the  middle  of  the  5th  century  BC  with  the  Spartan  general  Kleandridas.  Kleandridas  became  the  military  leader  of  the  Panhellenic  colony  Thourii  in  Southern  Italy  and  managed  to  defeat  several  times  (by  using  unique  stratagems)  the  hostile  indigenous  Italian  peoples (Lucani,  Brutii  and  others).  Similarly  the   leadership  of  the  Spartan  general  Gylippos,  the  military  leader  of  the  Syracusan  defense  against  the  Athenian  invaders  in  Sicily,  is  very  well  known.  Gylippos’  military  leadership  was  one  of  the  main  factors,  possibly  the  most  important,  for  the  destruction  of   the  Athenian  army  in  the  Sicilian  Campaign (414-3  BC).  Another  famous  Spartan  general  overseas  was  Clearchos (commander  of  the  famous  Ten  Thousand  mercenaries  of  Cyrus  the  Younger)  who  used  to  command  his  soldiers  “with  the  sword  in  one  hand  and  the  bacterium  in  the  other”  (Xenophon).
Agesilaos’  mercenary  action  is  also  well  known.  Especially  the  campaign  of  this  very  old-aged  but  tireless  Spartan  king  in  Egypt  (362  BC),  resulted  in  enormous  financial  gains  for  Sparta.  Other  mercenary  campaigns  of  Spartan  kings  or  princes  followed  soon  after:  Archidamos’  expeditions  in  Southern  Italy,  Leonidas  II’  in  Hellenistic  Asia (service  in  the  army  of  Seleucus),  Acrotatos’  in  Southern  Italy  again,  and  finally  Cleonymos’  expedition.  Cleonymos  landed  at  Taras (modern  Taranto  in  southern  Italy)  with  5,000  Spartans  and  other  Greek  mercenaries.  Many  historians  believe  that  the  peace  treaty  of  303  BC  between  Rome  and  Taras  (a  Spartan  colony)  was  due  to  the  presence  of  Cleonymos  and  his  soldiers  in  Southern  Italy,  and  the  awe  of  the  Romans  for  the  redoubtable  Spartans.  Even  in  this  period  of  decline  for  Sparta,  the  reputation  of  its  army  was  enough  to  make  submissive,  some  opponents  like  Rome  which  was  already  the  greatest  Italian  power  and  not  accustomed  to  retreat.  General  Cleonymos  was  possibly  the  first  Spartan  who  fought  the  Romans.

Sidney ancients

Hoplites  in  a  dense-order  phalanx  formation, while  marching  against  the enemy. The  Greek  hoplites  were  the  most  prized  mercenaries  throughout  the  Mediterranean  and  the  Middle East (Reenactment  by  the  Australian  Historical  Association  Sydney  Ancients).

But  most  of  all,  we  must  note  the  military  action  of  the  forgotten  Spartan  general  Xanthippos.  Xanthippos  was  the  reformer  of  the  army  of  Carthage  and  largely  responsible  for  its  successful  resistance  for  14  years  to  the  Roman  invasion,  during  the  First  Punic  War  (264-241  BC).  In  256  BC,  after  the  Punic  defeat  in  the  sea  battle  of  Ecnomos (in  the  Sicilian  coast)  by  the  Romans,  and  the  subsequent  Roman  invasion  of  Africa,  the  Carthaginians  sent  some  of  their  officers  to  Greece  in  order  to  recruit  mercenaries.  One  of  them  returned  with  a  considerable  force  of  Greek  mercenaries.  Xanthippos  was  one  of  them.  Most  probably  he  belonged  to  the  class  of  the  “hypomeiones”  Spartans.  This  is  an  indication  that  he  was  sent  in  Carthage  by  the  Spartan  state,  because  the  state  used  to  send  to  overseas  expeditions  Spartans  arising  from  this  class.  Some  years  earlier,  Rome  had  conquered  the  Spartan  colony  of  Taras,  after  the  departure  of  Pyrrhus  of  Epirus  from  Magna  Graecia,  and  it is  possible  that  Sparta  reacted  to  this  conquest  by  sending  the  much  experienced  mercenary  commander  Xanthippos  to  help  Carthage.  The  Lacedaemonians  had  done  the  same  about  160  years  earlier,  by  sending  Gylippos  to  help  Syracuse  against  the  Athenian  invaders.


Modern  archaeological  representation  of  a  part  of  the  city  of  Carthage,  with  its  circular  military  harbor (Kothon)  in  the  foreground.


When  Xanthippos  arrived  in  Carthage  and  noticed  the   obsolete  tactics  used  by  the  Punic  generals,  he  blamed  them  openly  about  it.  But  his  reaction  led  him  to  the  court  martial.  Xanthippos’  reaction  is  strong  evidence  that  he  was  not  a  simple  mercenary  officer,  but  rather  a  military  advisor  sent  by  the  Spartan  state  to  help  the  Carthaginians  against  Rome.

However,  Xanthippos’  criticism  on  the  obsolete  Punic  warfare,  and  the  arguments  that  he  used  in  his  trial,  won  for  him  the  favor  of  the  real  rulers  of  Carthage,  the  Council  of  the  One  Hundred  who  eventually  appointed  him  general  of  the  army.  In  the  winter  of  256/5  BC,  Xanthippos  reformed  the  Carthaginian  army  on  Greek  models,  bringing  the  Punic  phalanx  and  cavalry  to  a  high  level  of  organization,  discipline  and  fighting  spirit.  He  taught  the  Carthaginians  even  the  proper  use  of  elephants  on  the  battlefield  – a  weapon  that  the  Spartans  never  used.  It  is  probable  that  Xanthippos  had  experience  on  the  use  of  war  elephants,  because  he  was  in  Sparta  during  the  attack  of  Pyrrhus’  army  against  it  in  272  BC.  However  he  was  a  professional  mercenary,  so  he  probably  have  served  in  Hellenistic  armies  of  the  East  (masters  of  elephant  warfare).  Xanthippos  was  also  a  master  of  ​​tactics:  under  his  command,  the  Punic  army  crushed  the  Romans  in  the  Battle  of  Tunis  (255  BC).


However,  after  his  great  carrier  in  Carthage,  Xanthippos  was  forced  to  leave  the  city  fearing  for  his  life,  because  of  the  envy  of  the  native  generals.  The  ancient  report  that  the  Punic  generals  tried  to  drown  him  or  that  they  did  it  (Zonaras,  Appian)  is  not  considered  valid  and  it  rather  belongs  to  the  permanent  effort  of  the  Romans  to  discredit  the  Carthaginians.  In  245  BC,  Ptolemy  III  of  Egypt  appointed  governor  of  a  province  of  his  kingdom,  a  mercenary  by  the  name  Xanthippos  and  it  is  strongly  considered (if  not  generally  considered)  that  he  was  the  Spartan  military  reformer.  Most  probably,  after  leaving  Carthage,  Xanthippos  found  immediately  a  richer  employer  in  Egypt, very  close  to  Punic  Libya (always  with  the  license  of  the  Spartan  state).  However  Xanthippos’  military  reforms  were  adopted  permanently  in  Carthage  after  his  flight,  and  gave  much  greater  results.  The  skillful  Carthaginian  general  Hamilcar  adopted  Xanthippos’  military  reforms  and  teachings  and  transmitted  them  to  his  son  Hannibal,  one  of  the  greatest  generals  in  World  History.  Thirty  nine  years  later,  Hannibal  brought  the  Romans  to  the  brink  of  disaster…


Periklis  Deligiannis