By  Periklis    Deligiannis1

an  Avar  horseman,  armed  with  a  composite  bow  and  a  nomad  cavalry  spear  (copyright:  V. Vuksic).

The  first  European  mention  of  the  Hephthalites  or  White  Huns  comes  from  the  Byzantine  chronicler  Procopius,  a  contemporary  of  Emperor  Justinian.  Procopius  recorded  related  comments  of  a  Byzantine  envoy  to  the  Sassanids,  who  traveled  to  eastern  Iran.  The  Chinese  chronicles  mention  the  Hephthalites  as  “Ye-ti-i-li-do”  or  simpler  as  “Ye-ta”.   It  seems  that  the  Hephthalites  were  originally  a  Hunnic  tribe,  which  was  mixed  deeply  with  the  Iranians  and  Tocharians  of  central  Asia, concluding  as  a  mixed  hunnic-iranian-tocharian  people.  This  explains  the  possibility  of  adopting  around  500  AD  the  Iranian  language  and  several  Iranian  personal  names.

The  powerful  Hephthalites  managed  to  establish  two  nomadic  “empires”  in  central  Asia,  eastern  Iran  and  India.  In  390,  their  relatives,  the  Khionite  Huns  (known  to  the  Romans  as  “Kidarites”)  paved  the  way  for  their  expansion,  when  they  defeated  the  Sassanid  Persians  and  settled  in  Bactria  and  Sogdiana  (roughly  modern  Uzbekistan  and  northern  Afghanistan).  In  420-427  AD,  the  Hephthalites  unleashed  from  their  Central  Asian  cradle,  murderous  raids  in  Persia  reaching  the  city  of  Ragai  (modern  Tehran),  until  they  were  defeated  overwhelmingly  by  the  Sassanids  (427).  But  they  came  back  and  in  454  managed  to  defeat  the  Sassanids,  intensifying  again  their  raids  in  Iran.  In  464,  new  Hephthalite  raids  forced  the  Sassanian  King  Phiruz  to  deal  with  them  in  a  series  of  wars.  The  wars  ended  in  475  with  a  peace  treaty,  which  provided  for  an  annual  payment  of  ransom  by  the  Sassanids  to  the  Hephthalites.  Meanwhile,  in  468  the  Sassanids  attacked   the  Khionite/Kidarite  Huns  slaying  them  en  masse.  The  Hephthalites  took  advantage  of  the  destruction  of  the  threatening  Khionites  and  expelled  their  remnants  from  Bactria-Sogdiana,  which  they  annexed  (473-475). 

Simultaneously  with  the  wars  against  the  Persians,  the  Hephthalites  extended  their  realm  to  the  southeast  against  the  Kushans,  a  Tocharian  people  known  to  the  Chinese  as  the  Yue  Chih  (Yue  Zhi). The  Kushans  had  founded  a  powerful  state  extending  from  Central  Asia  to  western  India  (modern  Pakistan).  In  465  the  Hephthalites  seized   the  province  of  Gandara  (northern  Pakistan)  from  the   Kushan  kingdom.  Finally,  in  477  they  managed  to  destroy  the  Kushan  empire  which  they  annexed  along  with  extensive  Indian  territories.  In  479  they  conquered  the  city-states  of  Κhotan  and  Kashgar  in  the  modern  Chinese  Autonomous  Region  Xinjiang-Uighur.


The  empires  of  the  Hephthalites,  the  Juan  Juan  and  the  Sassanides, AD  460-470.

In  480-500  the  Hephthalite  invasions  in  the  Indian  Gupta  empire  and  its  destabilization  due  to  internal  factors,  resulted  in  its  dissolution.  Thus  the  White  Huns  conquered  almost  the  whole  of  northern  and  central  India.  Around  500,  the  Hephthalites  of  India  became  essentially  independent  from  the  metropolitan  Hephthalite  Khanate  of  Sogdiana.  Thus  were  formed  two  Hephthalite  kingdoms/empires:  the  Western  (Bactria-Sogdiana)  and  the Eastern  (India).  In  484,  king  Phiruz  of  Persia  refused  to  pay  the  annual  ransom  to  the  White  Huns  and  he  attacked  them  but  he  suffered  a  military  disaster.  After  their  victory,  the  Western  Hephthalites  extended  their  borders  to  the  northeast,  towards  China,  annexing  modern  Zungaria,  Turfan  and  Karashar  in  modern  Xinjiang-Uighur (493-508).  In  AD 500   they  helped  Phiruz’s  successor  to  regain  the  Sassanid  throne, again  ensuring  the  collection  of  an  annual  ransom  from  Persia.  In  503  the  Sassanids  launched  a  new  bloody  war  against  the  White  Huns.  The  two  sides  became  exhausted  and  finally  concluded  a  new  peace  treaty  in  513.  In  513  the  Hephthalites  reached  the  peak  of  their  power.  Forty  kingdoms  and  nomadic  peoples  (including  the  Sassanid  Empire)  paid  taxes  and  annual  ransoms  to  them,  while  the  total  Hephthalite  territories  (Central  Asian,  Iranian  and  Indian)  had  a  population  estimated  at  50,000,000-60,000,000  people  (mostly  Indians).  Around  513  the  White  Huns  and  the  Juan  Juan  had  their  first  alliance  contact,  when  a  Juan  Juan  prince  took  refuge  in  the  Hephthalite  territory  asking  their  help  against  a  rival  for  the  throne.


Modern  stirrup  from  Mongolia.  The  stirrup  was  invented  around  AD  200  in  the  Asian  steppes  and  gave  a  decisive  military  advantage to  the   Asian  nomads,  because  they  were  riding  steadily  enough  to  fight  with  more  flexibility. With  the  stirrups  they  managed  to  control  their  horses  using  only  their  feet, thus  keeping  both  hands  free  for  the  use  of weapons. It  is usually  considered  that  the  Avars  passed  the  use  of  the  stirrup  in  Europe.

In  532  the  decline  of  the  White  Huns  began,  when  they  faced  rebellions  in  eastern  and  central  India.  Gradually  the  Eastern  Hephthalites  lost  most  of  these  areas,  although  they  managed  to  conquer  the  independent  Kashmir  region  (maintaining  it  until  AD  542).  In  552  the  Turks  (Tur(u)k,  Tu Jue, Tu Que)  destroyed  the  Juan  Juan  Khanate  and  started  raiding  the  Hephthalite  territories.  In  557  the  Turks  were  allied  with  the  Sassanids  to  jointly  attack  the  Western  Hephthalites  and  to  partition  their  Khanate.  The  Sassanian  king  Chosroes  I,  had  to  choose  between  the  alliance  with  the  Hephthalites  against  the  emerging  Turks,  and  the  reverse  alliance  with  the  later  against  the  former.  Eventually  he  chose  to  strike  the  White  Huns  considering  them  as  a  biggest  threat  than  the  distant  Turks.  The  Western  Hephthalites  were  defeated  overwhelmingly  and  in  557  or  558,  their  main  body  fled  galloping  to  northern  Central  Asia,  in  order  to  avoid  mass  extermination.  Some  Hephthalite  sub-tribes  remained  in  Sogdiana  continuing  resistance  to  the  Persians  and  the  Turks  until  565.  The  Eastern  Hephthalites  maintained  their  Indian  empire  until  570,  when  it  was  disbanded  amid  revolutions.  Centuries  later,  the  Indian  Rajputs  were  keen  warriors  who  stubbornly  resisted  all  invaders  of  India,  including  the  British  colonialists.  The  warlike  Rajput  aristocracy  claimed  descent  from  Hephthalites  who  were  assimilated  by  the  Indians.  On  the  other  hand,  the  Hephthalites  were  generally  remembered  by  the  Indians  and  the  Iranians  as  ruthless  invaders  and  oppressive  rulers  for  their  subjects.


Currency  of  an  Hephthalite  king.

Around  555,  a  part  of  the  defeated  Juan  Juan,  “30,000  tents”  according  to  sources,  fled  to  Central  Asia  galloping  away  from  their  Turk  pursuers.  These  fugitives  were  most  probably,  already  called  “Avars”.  In  557/558  the  Western  Hephthalite  survivors  also  escaped  to  Central  Asia,  where  they  met  the  Juan  Juan /Avars.  According  to  the  most  probable  theory,  the  two  peoples  united  against  their  common  enemies,  the  Turks,  forming  a  new  nomadic  confederacy.  The  name  ‘Avars’  means  the  ‘exiles’  or  ‘refugees’  in  the  proto-Turkish  language,  which  was  probably  the  mother  tongue  of   most  of  the  Avar  sub-tribes.  It  seems  that  the  Juan  Juan  royal  family  or  a  branch  of  it,  became  the  royal  dynasty  of  the  Neo-Avars.  The  new  tribal  confederacy  involved  other  tribes  also,  mainly  Turkish  (Central  Asian  or  other  refugees  from  the  east).  Earlier  theories  regarded  the  Avars  of  Europe  to  be  descended  from  the  Juan  Juan  exclusively  or  from  the  Hephthalites  exclusively,  or  from  other  nomadic  peoples  (Kao-ch’e  and  others).

Periklis  Deligiannis


(1)         Moravcsik  Gyula:  BYZANTINO-TURCICA,  2  Band., Berlin  1958  (β΄  έκδοση).

(2)         HISTORY  OF IRAN,  Vol.  3, Cambridge University  Press.

(3)         Enoki, Kazuo: «ON THE NATIONALITY OF THE EPHTHALITES» in  Memoirs  of  the  Research  Department  of  the  Toyo  Bunko, No. 18, 1955.