Byzantine armor(Dumbarton  oaks)

Eastern Roman/Byzantine  armour (Dumbarton Oaks – cuirasses made by  the  armourer  Dimitris  Katsikis)


By  Periklis    Deligiannis


The  military  action  of  the  Arabs,  Iranians  and  other  early  Muslims  against  the  Middle  Byzantine  Empire,  was  characterized  mainly  by  rapid  raids  in  Asia Minor,  which  were  carried  out  in  some  cases  by  numerous  troops.  The  scope  of  the  invaders  was  widespread,  reaching  sometimes  Propontis  (Sea of Marmara).  The  Muslim  attacks  were  ranging  from  simple  raids  of  several  hundred  fighters,  to  massive  invasions  of  tens  of  thousands.  However,  most  attacks  were  aimed  at  looting.  The  reported  large  numbers  (in  some  cases)  of  the  invaders,  their  increased  speed  while  advancing  and  their  large  radius  of  action,  although  these  strategic  elements  seem  incompatible  from  the  strategic  point  of  view,  they  were  consistent  without  problems  in  the  case  of  the  Muslims.  This  was  due  to  their  mostly  light  military  equipment,  to  the  presence  of  a  large  percentage  of  cavalry  among  them  (usually  the  majority  of  their  armies  in  this  period)  and  to  the  use  of  numerous  camels  and  horses.

The  camels  carried  supplies  and  people,  and  were  particularly  useful  in  long  campaigns.  The  Arab  horsemen  were  riding  them  in  the  process  of  a  campaign,  in  order  not  to  tire  the  horses.  They  rode  the  horses  almost  only  in  battles.  They  also  used  to  bring  together  large  numbers  of  horses,  in  order  to  change  them  and  thus  the  animals  would  be  rested.  The  camels  had  infinite  resistance  to  hunger  and  thirst  on  long  marches.  They  could  traverse  long  distances  without  stopping  frequently  to  rest  and  eat,  thus  providing  a  significant  strategic  advantage  to  the  Muslim  troops.


The  Byzantine  Empire (center)  and  the  Muslim  Caliphate.

It  was  not  possible  for  the  Byzantine  imperial  army,  to  react  promptly  to  Arab  raids  or  invasions.  Additionally,  the  army  was  often  busy  fighting  in  European  fronts.  For  these  reasons,  the  repulsion  of  the  invaders  was  undertaken  mainly  by  the  local  Thematic  Byzantine  troops  who  almost  “normally”  lacked  in figures  against  the  enemy.  The  Muslims  used  to  keep  gathered  their  forces,  thus  maintaining  the  numerical  advantage.

The  Byzantine  strategy  against  them,  initially  involved  the  removal  of  civilians  from  the  areas  which  were  in  the  route  of  the  invasion.  The  cities  were  usually  safe  from  the  invaders  because  of  their  walls.  The  Byzantine  cavalry  watched  the  movements  of  the  Arabs/Iranians  while  they  were  despoiled  the  countryside of  Asia  Minor,  and  often  exterminated  detached  Muslim  groups.  At  the  same  time,  small  Byzantine  units  were  trying  to  lure  parts  of  the  Arab/Iranian  army  in  ambush  in  order  to  reduce  its  numerical  strength.  The  Muslims  entered  the  imperial  territory  through  hilly  or  mountainous  passes.  During  the  course  of  their  invasion  they  had  to  pass  through  several  such  ‘bottlenecks’.  Along  with  the  aforementioned  Byzantine  defensive  actions,  a  part  of  the  Thematic   infantry  occupied  these  ‘bottlenecks’  in  the  back  of  the  Arabs/Iranians  in  order  to  cut  off  their  escape  route.
The  appropriate  circumstances  to  attack  the  invaders,  were  when  they  were  leaving  for  their  territory, carrying  large  amounts  of  booty  and  captives  which  delayed  them,  or  when  they  discovered  that  the  passages  in  their  rear  were  occupied  by  Byzantine    forces  and  thus  they  were  forced  to  stop  and  negotiate  their  passage  through  them.  The  Byzantines  preferred  to  attack  the  Muslim  invaders  during  the  night  or  in  bad  weather  days,  especially  during  thunderstorms  or  intense  cold.  The  Muslims,  originating  overwhelmingly  from  the  Middle  East  and  the  Arabian Peninsula,  were  not  accustomed  to  such  weather  and  suffering.  In  other  cases  the  Arab/Iranian  invaders  attempted  to  cross  these  ‘bottlenecks’,  unaware  that  the  Byzantine  infantry  had  taken  position  on  the  nearby  hills,  or  when  they  were  in  a  desperate  position.  In  such  cases,  they  were  decimated  by  the  arrows,  spears  and  slingshots  of  the  Byzantine  skirmishers  and  then  by  the  swords  and  spears  of   the imperial  soldiers  who  attacked  and  consummate  the survivors  (and  capturing  many  of  them).  Indeed,  many  of  the  Byzantine  victories  against  the  Muslims  in  Asia  Minor,  were  achieved  by  ambush  in  passes  during  the  retreat  of  the  invaders.


A  representation  of  a  Muslim  warrior.


It  should  be  noted  that  the  Arab,  Iranian,  Turk  and  generally  Muslim  horsemen  felt  a  great  affection  for  their  horses,  thus the  Byzantine  spearmen,  archers  and  javelin-throwers  had  to  target  the  horse  more  than  the  rider.  It  is  known  that  many  Muslims  preferred  to  flee  rather  than  lose  their  horse,  a  choice  that  led  to  the  disruption  of  their  battle  line.  If  the  battle  line  of  the  Arabs  was  disorganized,  it  was  very  difficult  for  them  to  rebuild  it,  not  having  the  high  discipline  and  organization  of  their  Byzantine  adversaries.  Finally,  a  common  Byzantine  strategic  reaction  against  the  Arab/Iranian  raids  was  the  retaliatory  attacks  by  land  and/or  by  sea  against  Muslim  Cilicia,  Syria  and  occasionally  Egypt.


Periklis Deligiannis