Greek Phoenician colonizationBy  Periklis    Deligiannis


By  the  end  of  the  sixth  century  BC,  Anaxandridas  of  the  Agiad  royal  family,  one  of  the  two  Spartan kings (Sparta  had  two  kings),  had  a  difficulty  in  bearing  children  from  his  first  wife.  The  Spartan  ephors  forced  him  to  take  a  second  wife – despite  the  southern  Greek  monogamy – in  order  to  obtain  a  successor.  Anaxandridas’  second  wife  gave  birth  to  Cleomenes,  who  was  destined  to  become  one  of  the  most  skilful  Spartan  kings.  However,  shortly  after  the  birth  of  Cleomenes,  Anaxandridas’  first  wife  also  gave  birth  to  a  son,  named  Dorieus.  Although  Dorieus  came  from  the  king’s  first  wife,  Cleomenes  succeeded  Anaxandridas  to  the  throne  as  firstborn.  Dorieus  became  furious  because  of  the  takeover  of  royal  power  by  Cleomenes.  Thus  he  decided  to  organize  a  colonization  campaign,  in  order  to  leave  forever  Sparta  (515  BC).  His  first  choice  for  the  founding  of  his  colony,  was  the  site  of  the  river  Kinyps  in  Libya.  The  men  who  followed  him  out  were  referred  by  the  sources  as  “Lacedaemonians”  and  it  seems  that  they  included  a  few  real  Spartans  (Spartan  citizens,  called  omoioi).  The  Spartan  omoioi  followers  of  Dorieus  were  mainly  his  personal  friends  and  some  members  of  his  political  faction.  The  majority  were  other  Lacedaemonians,  mainly  hypomeiones  (fallen  citizens,  ex-Spartans  who  were  just  beginning  to  become  numerous),  perioikoi (free  Lakonian, Messenian  and  Pylian  subjects  of  Sparta)  and  Peloponnesian  allies.

A  part  of  Libya,  Cyrenaeca,  had  been  colonized  by  settlers  of  Lacedaemonian  origins.  The  Cyrenaeans  (named  after  their  major  city,  Cyrene/Kyrene)  were  originated  from  the  Greek  island  of  Thera,  a  Spartan  colony (modern  Santorini).  Additionally,  close  to  the  neighbouring  river  Kinyps  was  Oea,  a  city  which  is  reported  later  as  a  Punic/Phoenician  colony.  However,  a  Theran  city  had  the  same  name  (Oea)  and  therefore  it  is  probable  that  Oea  of  Libya  was  originally  founded  by  Oean  Theran  or  Cyrenaean   colonists.  Moreover,  “Oea”  is  a  Greek  name.  Probably  the  Carthaginians  expelled  later  the  Greek  settlers  of  the  Libyc  Oea,  colonizing  the  city  with  Phoenicians.  The  Cyrenaeans   supported  Dorieus’  colonist  campaign  in  Libya  because  of  their  Lacedaemonian  origins  and  for  their  own  survival  also.  At  this  time,  they  faced  two  major  threats.  To  the  east,  the  Persian  king  Cambyses  had  conquered  Egypt,  threatening  them  directly.  To  the  west,  the  Carthaginians  expanded  constantly,  approaching  dangerously  the  western  Cyrenaean    borders.  The  Cyrenaeans   could  be  crushed  by  these  enemies,  and  possibly  routed  out  back  to  Greece.  Considering  that  Dorieus’  mission  was  organized  by  the  official  Spartan  state,  it  was  probably  a  measure  taken  by  Sparta  for  the  salvation  of  its  colony,  Cyrene.  The  Spartans  had  to  act  for  the  salvation  of  Cyrene  and  Cyrenaeca,  especially  at  a  time  when  the  Greeks  were  threatened  by  the  expansion  of  their  powerful  enemies  from  the  East  (Persians  and  Syro-Phoenicians)  and  the  West  (Carthaginians  and  inland  Etruscans).  The  Cyrenaeans   would  be  happy  by  the  establishment  of  a  “twin”  Spartan  colony  in  the  valley  of  Kinyps,  that  would  reinforce  the  Greek  element  in  Libya.


A  pair  of  ancient  Greek  bronze  greaves,  typical  of  the  hoplite  armory.


Dorieus’ colonist  mission  was  led  by  Theran  seamen  to  Cyrene  (515/4  BC).  There,  Dorieus  met  the  exiled  Philip  of  Croton  (a  Greek  city-state  of  Southern  Italy),  whom  he  incorporated  along  with  his  comrades  (political  exiles)  in  his  colonist  army.  The  Spartans  marched  with  Cyrenaean  help  and  finally  reached  the  valley  of  river  Kinyps,  where  they  founded  a  city.  The  settlers  faced  from  the  beginning  the  ferocious  attacks  of  the  native  Libyans.  The  Carthaginians  considered  the  valley  of   Kinyps  as  their  own  colonization  zone,  and  were  alarmed  by  the  establishment  of  a  Spartan  colony  near  their  borders.  The  Greek  colonists  were  held  in  more  than  two  years,  repulsing  the  Libyan  attacks  (514-512/511  BC).  Eventually  the  Carthaginians  and  the  Libyans  joined  forces,  and  thus  they  managed  to  expel  the  Lacedaemonians  from  Kinyps.  Dorieus  and  his  men  returned  to  Sparta,  but  his  colonist  campaign  was  not  in  vain.  The  Carthaginians,  who  coveted  Cyrenaeca,  understood  that  if  they  tried  to  march  across  the  river  Kinyps,  they  would  “trigger”  a  new  Spartan  or  generally  Greek  campaign  for  the  protection  of  Cyrene  and  Cyrenaeca.  The  Carthaginians  had  already  two  open  fronts  with  the  Greeks  in  Sicily  and  Spain  (the  last  against  Massalia/Marseille)  and  did  not  wish  the  opening  of  a third  front.  Later,  they  agreed  with  the  Cyrenaeans  in  defining  their  common  borders  on  the  Altars  of  Filaini,  in  the  Gulf  of  Great  Syrtis.  During  the  Hellenistic  period,  the  Cyrenaean  borders  were  expanded  against  the  Punic  territory,  when  the  Carthaginians  were  obliged  to  fall  back  in  front  of  the  mighty  Greek  Ptolemaic  Kingdom  of  Egypt  which  had  already  incorporated  Cyrenaeca.

In  Sparta, Dorieus  and  his  men  organized  a  new  colonist  mission,  this  time  in  Magna  Graecia  (Southern  Italy)  with  a  fleet  of  five  triremes,  of  which  one  was  Crotoniat.  The  latter  trireme  belonged  to  Philip  and  other  Crotoniat  political  exiles,  who  hoped  to  return  to  their  city  even  by  force.  Thus  Dorieus’  new  army  consisted  of  the  crews  of  five  triremes,  that  is  1,000  men:  Spartans  and  other  Lacedaemonians,  other  Peloponnesians  and  Crotoniates.  Additionally,  an  ancient  source  mentions  100  Athenians  among  them.  Dorieus’  men  landed  most  likely  in  Taras, a  Spartan  colony  of   Southern  Italy.  Dorieus  marched  to  the  west  and  found  the  Crotoniates  at  war  with  their  former  allies,  the  Sybarites.  Croton  and  Sybaris  were  major  Greek  colonies  in  the  area,  founded  by  Peloponnesian  Achaeans.  Dorieus  chose  to  side  with  the  Crotoniates  because  of  the  presence  of  Philip’s  men  in his  army,  among  other  reasons.  The  plunderage  of  rich  Sybaris  was  possibly  the  main  reason.  Finally,  the  Crotoniates  and  Dorieus’  warriors  captured  and  destroyed  Sybaris  (511/510  BC).  But  Dorieus’  men  did  not  remain  in  Italy,  not  even  the  Crotoniat  exiles.  It  seems  that  they  faced  the  hostility  of  the  Italiot  Greeks,  inclusive  their  Crotoniat  former  allies  and their  Tarantine  kinsmen.  None  of  these  wished  the  establishment  of  a  mighty  Spartan  colony  that  would  replace  Sybaris,  consisting  a  threat  to  their  welfare.


Corinthian  bronze  helmet  and   bronze  muscled  cuirass. 


Thus  Dorieus’  Greeks  sailed  or  walked  along  the  northern  coast  of  Sicily,  ending  up  in  the  northwestern  promontory  of  the  island,  in  the  territory  of  mount  Eryx.  There  they  founded  a  new  colony, Heraclea.  The  new  city  was  isolated  from  the  other  Greek  areas  of  Sicily,  surrounded  by  the  territories  of  the  Phoenicians  and  Elymians  (natives  of  Sicily),  but  it  flourished  and  quickly  strengthened  (in  two  or  three  years).  The  Carthaginians  were  again  alarmed  by  the  new  Greek  settlement  in  northwest  Sicily  which  belonged  to  their  sphere  of  influence.  They  were  alarmed  more  by  the  fact  that  Heraclea  was  founded   by  Dorieus’  Spartans,  “familiars”  of  them  from  the  Kinyps  campaign.  They  sent  an  expeditionary  force  which  joined  forces  with  the  Sicilian  Phoenicians  and  the  Elymians.  Eventually,  the  far  more  numerous  Punic  army  crushed  Dorieus’  limited  forces (508/7  BC).  The  Spartan  prince  and  three  of  his  four  lieutenants,  including  Philip  the  Crotoniate,  were  killed.  The  Elymians  of  Egesta (Segesta), allies  of  Carthage,  were  so  impressed  by  Philip’s  fighting  spirit,  that  their  descendants  worshipped  him  as  a  ​​hero.  Heraclea  was  destroyed  by  the  Carthaginians  and  its  surviving  inhabitants  took  refuge  in  the  territory  of  Selinus.  The  only  surviving  Spartan  lieutenant  was  Euryleon  who  conquered  Minoa, a  Selinuntian  colony,  renaming  it  to  Heraclea  (Minoa).  Finally  Euryleon  attacked  Selinus  and  managed  to  overthrow  Pythagoras,  the  tyrant of  the  city.  But  he  became  tyrant  in  his  place,  perhaps  intending  to  continue  the  war  against  the  Carthaginians.  The  Selinountians  soon  overthrew  Euryleon  and  killed  him  in  the  Agora  (Market)  of  the  city.

In  489/8  BC,  king  Cleomenes,  Dorieus’  brother,  died  in  Sparta.  He  was  succeeded  by  his  younger  brother,  the  famous  Leonidas,  who  was  destined  to  lead  the  Spartans  at  the  Battle  of  Thermopylae  (480  BC)  and  to  ‘write’  the  most  glorious  page  in  Spartan  history.  King  Anaxandridas,  Dorieus’  father,  was  fortunate  to  have  three  great  sons,  each  of  whom  wrote  his  own  meaningful  history.  Dorieus  may  not  be  as  famous  as  his  two  brothers,  but  his  inexhaustible  energy  and  his  unwavering  perseverance  to  acquire  a  new  home  far  away  from  Sparta (which  disappointed  him  so  much)  denote  definitely  a  strong  personality.  Had  Dorieus  remained  in  Sparta,  he  would  succeed  Cleomenes  and  he  would  probably  be the Spartan commander to confront  the  Persians  at  Thermopylae instead of Leonidas, thereby  “stealing”  the  eternal  glory  from the latter,  the  most  famous  Spartan  of  all  time.





(1)  Diodorus  Siculus:  HISTORICAL  LIBRARY.

(2)  Herodotus:  HISTORIES.

(3)  Pugliese  Carratelli  G.  (Editore):  THE  WESTERN  GREEKS,  Venezia-Milano:  Bompiani,  1996.