1The  anthropomorphic  bull  in  a  coin  of  Gela  (480-470  BC),  apparently  a  popular  emblem  on  the  shields  of  the  Geloans.


By  Periklis    Deligiannis


The city of Gela  was  founded  in  688  BC  on  the  south  coast  of  Sicily,  near  the  river  Gelas,  by Cretan,  Rhodian  and  other  Dodecanese  Dorian  settlers.  This  new  Greek colony  was  originally  named  “the Lindians”  from  the  “ethnic name”  of  Lindos,  the  most  important  city-state  of  Rhodes.  Lindos  had  significantly  higher  shipping  than  any  other  city-state  of Rhodes,  Crete  and  the Dodecanese,  and  apparently  supported  the  colonial  mission  with  her  navy.  However,  because  most  of  the  colonists  had  not  Lindian  origin,  the  name  “Gela”  finally  prevailed originating  from  the  indigenous Sicanian  name  of  the  nearby  river  (the Gelas River).

From  the  beginning  the  Geloans  (the citizens  of Gela)  had  a  high level of militancy,  seeking  the expansion  of  their  territory  in  the  Sicilian  mainland,  at  the  expense  of  the  natives  of  Sicily  and  other  Greek  colonists.  The  natives  were  the  Sicani  (Sicans),  the  Elymians  (probably  a  Sicani  tribal  offshoot)  and  the  Siculi  or  Sikels  (actually  of  Italian  mainland  origins).  The  first  phase  of  the  impressive  conquests  of Gela,  belongs  to  the  wars  against  the  neighboring  Sicani.  The  Sican  townships  of  Kakyron,  Omphake  (now  Monte  Desusino),  Ariaiton  (or  Ariaitis),  Inykon  and  others,  succumbed  to  the  army  of  Gela,  despite  their  resistance.  The strong  resistance  of  the  Sicani  is  demonstrated  by  the  fact  that  the  Geloans  spent  nearly  two  centuries  until  the  subjugation  of  the  last  independent  Sicani of their territory.  The  Greeks  had  a  decisive  military  advantage  against  the  natives,  thanks  to  their  hoplite  phalanx and their cavalry.

The  second  phase  of  the  wars  of  Gela  involved  the  subjugation  of  Sican  principalities  in  the  neighboring  hills.  The  anonymous  Sican  settlements  in  modern  Capordaso,  Sabucina  and  elsewhere,  were  subjugated  to  Gela  and  were  gradually Hellenized  because  of  the  Geloan  military colonists who settled there after the conquest.  Parts  of  Cretan-style  armour  were  excavated  in  some  Sican  townships  of  this  period.  They  obviously  belonged  to  Cretan-origin  Geloan  garrisons  in  these  townships.  The  Geloans  divided  the  conquered  lands  into  allotments,  and  turned  the  Sicani  into  serfs, much  like  the  helots  of  the  Spartans.  But  at  the  time  of  the  Geloan  tyrants  Hippocrates  and  Gelon  (see  below),  they  were  emancipated.  Until  then,  they  were  almost  completely  Hellenized,  abandoning  their  native  language in favor of Greek. The Geloans, especially the Geloan tyrants and their supporters, proved to be more advanced comparing to the Spartans (their Dorian cousins) concerning the treatment of their lower social strata. The last helots of Sparta were emancipated around the end of the 3rd century BC.

During  the  third  phase  of  the  Geloan  wars,  the  Geloans  confronted  the  Sikeliotes  or  Siciliotes. The latter names denoted the  Sicilian  Greeks,  in  contrast to  the name of the Sikels or Siculi, being the  native  Sicilians).  The  foundation  of  the  military threatening colony of  Selinus  by  the  Hyblaean  Megarian  Greeks  (around 650-628  BC) close to  the  vital  area  of  Gela,  led  to  an  historic  colonial  action  by  the  Geloans:  the  foundation  of  Acragas by them (583  BC,  modern Agrigento)  that  was  destined  to  become  a  great politico-military power in Sicily.  Very  soon,  the  city  became  independent  from  Gela  (570  BC),  and  immediately  began  fierce  wars  against  the  Sicani  of  its  interior  –  more  violent  than  the  wars  of  Gela  –  and  against  the  Selinountians as well.  The  anonymous  town  in  modern  Caltanisseta,  the town of Kamikos (Camicos)  and  other  Sican  settlements  were subdued to  the  Acragantine invaders,  who  sought  to  reach  the  northern  Sicilian  coast.

By  505  BC  Gela  completed  the  conquest  and  Hellenization  of  the flat country around her.  Acragas  had  achieved  the  same  in  its  own  hinterland.  Thus the  “twin”  Creto-Rhodian  city-states  subjugated  the  southern  and  central Sicily,  but  they  would  not  stop  there.  The  Geloan  army  was  already  the  strongest  in  Sicily.

During  the  late  sixth  century,  the  Geloans  crossed  the  Heraean  mountains  and  clashed  with  the  Chalkidean  Greek  settlers  of  northeastern  Sicily  (the Chalkiden city-states of Catania,  Leontini,  Euboea  (township),  Morgantina  and others).  Shortly  after  505,  Hippocrates  became  tyrant  of  Gela.  He  was  proved  to  be  a  great  military  leader  and  finally  became  the  founder  of  the  subsequent  “Geloan  Empire.”  At  the  same  time  in  Acragas,  one  Theron  took  also  power  as  a  tyrant.  Hippocrates  attacked  and  subdued  the  last  free  highlander  Sicani  near  Gela,  marching  in  the  valley  of  the modern River  Maroglio.  The  excavated  Sican  sites  of  modern  Monte  Bubbonia  and  San  Mauro  were  destroyed  around  500  BC  by  fire,  demonstrating  the  ferocity  of the conquest.  Soon  the  Geloan  army  under  Hippocrates  –  spearheaded  by  the  cavalry  under  its  commandant  (‘hipparchos’)  Gelon  –  marched  to  the  Northeast  subjugating  the  Chalkidean  city-states  of  Kallipolis,  Katane  (modern Catania)  and  Naxos  (early  5th  century  BC).  Next,  Hippocrates  subdued  most  of  the  native  Sikels  of  the  mainland  and  the Sikel township of Kale  Akte  (northeastern  Sicilian  coast)  as  well  as  the  Chalkidean  city  of  Zangle/Zankle  (later Messina/Messana). Thereby Gela  secured  a  territorial  outlet  to  the  north  Sicilian  coast.  Finally,  the  Geloans  managed  to  subjugate  the  powerful  city of Leontini.

But the ambitious Hippocrates  coveted  the  rich  city-state  of  Syracuse  (Syracusae).  In  492/1  BC,  he  defeated  the  Syracusan  army  in  the  battle  of the  River  Elorus,  but  he  was  forced  to  retreat  because  of  threats on him  received  from  Corinth  and  Corcyra  (modern  Corfu).  The latter two city-states of mainland Greece  were  associated  with  blood  ties  to  Syracuse.  Corinth  was  the  mother-city  of Syracuse,  while  Corcyra  was  also  a  Corinthian  colony,  a  kind of “sister-city”  to  Syracuse.  Hippocrates  feared  the  formidable  navies  of  the  two  city-states, being two of the strongest in the Mediterranean Sea of this era.  The Corinthian or the Corcyraean navy  could  unleash  amphibious  raids  (landings  of  marines) on any location  of the long coastline of the Geloan  territory.  So Hippocrates  decided to  retreat without trying to besiege Syracuse.  He only  seized  Camarina,  Syracuse’s largest  colony.  Soon  Hippocrates  captured  also  the  last  two  independent  Sikel  cities,  Hybla  Geleatis  and  Ergetion,  in  the  region  of  Mount  Etna  (Aitna),  but  soon  after  he  died  (490  BC).  Gelon, the Commander of the cavalry (hipparchos),  became  the  new  tyrant  of  Gela.

The  Acragantine kinsmen  of  the  Geloans,  antagonized  the latter  in  conquests.  Under  the  tyrant  Theron,  they  seized  Heraclea  Minoa  (a colony  of  Selinous)  and  subdued  additional  Sican  and  Elymian  townships.  In  484  BC  they  managed  to  gain  an  outlet  on  the  north  coasts,  capturing  the  Greek  city-state  Himera.  Gelon  and  Theron  took  wives  from  each  other’s  family,  ensuring  the  close  alliance  of  Gela  and  Acragas.  Although  the  states  of  Gelon  and  Theron  were  not  joined  officially,  they  formed  a  common  state-unit  against  other  forces.  They  were  joined  in  a  confederation.

In  485  BC,  Gelon  exploited  a  revolt  in  Syracuse  against  the  aristocratic  rulers  of  the  city,  and  managed  to  conquer  it.  He  was  now  strong  enough  to  ignore  the  warnings  of  Corinth  and  Corcyra,  six  years  earlier.  But  almost  simultaneously  Zangle  has  shaken  off  his control.  Gelon  settled  permanently  in  Syracuse,  leaving  Gela  to  his  brother,  Hieron.  Gelon  now  ruled  over  the  entire  eastern  Sicily  except  Zangle.  Theron  ruled  over  the  western  Sicily  except  Selinus  and  the  Phoenician  and  some  Elymian  city-states which were protected by Carthage.  The  River  South  Himeras  formed  the  boundary  between  the  states  of  the  two  close  allies  and  associates.

advanceAttack  of  an Archaic  hoplite  phalanx, identical  to  the  one  of  Gela.  A great  variety  of  shield  emblems can be seen (reenactment  by  the Australian  Historical  Association Ancienthoplitikon)


Original  and  restored  part  of  Gela’s  fortification  wall (4th  cent.  BC).


Gela  and  Acragas  formed  extensive  and  solid  states,  such  as  those  of  the  Thessalian  Tetrarchy  (Thessaly)  and  Sparta  in Greece.  The  territory  of  Gelon  comprised  an  area  around  11,500  sq.  Km (around  45%  of  Sicily’s area).  The  State  of  Theron  of  Acragas  comprised  an  area  of  6,500  sq.  Km (around 25%  of  the island).  In comparison,  in  the  early  5th  century BC  the  Thessalian  Tetrarchy  comprised  an  area  around  16,000  sq.  km with  approximately 600,000  inhabitants,  while  the  Lacedaemonian  State  of  Sparta  comprised  an  area  of  8,400  sq.  Km  with  approximately  330,000  inhabitants.  The  states  of  Gela  and  Acragas  comprised  a  total  area  of  approximately  18,000  sq.  km.  Km  (70%  of  Sicily)  with  700-800,000  inhabitants,  while  their  troops  were  around  100,000  including  the  mercenaries, the guards of the conquered cities and the reserves,  judging  by  the  Greek  forces  pitched  in  the  great  battle  of  Himera  (480  BC) and other data.  In  Himera,  the  united  Geloan-Acragantine  forces  crushed  the  Carthaginian army and its allies (Sicelo-Phoenicians, Elymi and Selinuntians).

Within  two  centuries  (688-484  BC),  the  warlike  spirit  of  the  original  Doric  colonists  of  Gela  (just  a  few  hundred  people  as  estimated)  achieved  control  of  most  of  Sicily.

In  480  BC,  the  metropolitan  Greeks  faced  the  lethal  Persian  invasion.  Before  the  conflict  with  the  Persians,  the Greek allies  asked  Gelon  for  military  aid.  Gelon  agreed  to  help  the  motherland  only  under  the  condition  that  he  would  be  the  commander-in-chief  of  the  allied  forces.  He  knew  that  the  Spartans  and  the  Athenians  would  never  accept  this  term.  It  was  an  oblique  way  to  deny  the  appeal  of  his mainland  kinsmen,  because  the  Sicilian  Greeks  were also expecting  at  any  moment  the  Punic/Carthaginian  invasion  (that  actually  occurred  in just a  few  months).  At  the  same  time,  the  northern  Italiotes  (the Greeks  of mainland  Italy)  were  threatened  by  the  Etruscan  expansion.


Periklis  Deligiannis