A  hoplite  clash,  one  of  the  most  murderous  encounters  of  ancient  warfare (Australian  Historical  Association  Ancienthoplitikon  of  Melbourne).


By  Periklis    Deligiannis


The  conception  of  hoplite  warfare  (and  tactics)  is  one  of  the  greatest  “revolutions”  in  world  military  history.  Most  scholars  regard  it  as  important  as  the  invention  of  the  saddle  with  stirrups,  which  made  the  heavy  armoured  cavalry  ascendant  in  the  battlefields,  or  the  invention  of  firearms  which  changed  forever  the  nature  of  war.

The  abandonment  of  the  organization  of  the  tribe-state  by  the  southern  Greeks  and  the  progress  of  the  institution  of  the  Greek  city-state  and  the  socio-economic  changes  that  followed  this  fundamental  change  had  progressed  significantly  in  the  late  Geometric  period.  The  new  conditions  that  followed,  led  to  the  invention  of  hoplite  warfare  and  the  corresponding  new  kind  of  warrior,  the  hoplite.  There  is  a  great  controversy  among  scholars,  about  which  was  the  southern  Greek  territory  where  the  new  battle  system  first  appeared.  The  Argives,  the  Thebans,  the  Spartans  or  the  Mantineians  are  denominated  or  implied  by  various  ancient  writers  as  the  inventors  of  hoplite  warfare.  The  strongest  opinion  among  scholars  is  claiming  that  the  hoplite  phalanx  first  appeared  in  a  state  –  or  in  a  group  of  neighboring  states  –  of  eastern  and/or  southern  Peloponnese,  in  Doric  or  Arcadian  territory.  Corinth,  Sicyon  and  the  small  city-states  of  Argolis  should  be  excluded  from  the  potential  inventors  of  the  hoplite  phalanx,  because  their  citizen-warriors  have  adopted  it  under  the  influence  of  the  Argives  of  the  tyrant  Pheidon.  Athens  and  the  rest  of  Attica  should  be  excluded  also,  for  similar  reasons.

It  is  often  considered  that  the  new  fighting  formation  appeared  on  the  battlefield  during  the  Messenian  wars  or  during  the  war  between  Sparta  and  Argos,  perhaps  at  the  decisive  showdown  of   the  battle  of  Hysiae  (669/8  BC).  It  is  worth  to  note  one  important  point:  Argos  is  denominated  almost  always  in  the  ancient  references  and  in  the  modern  theories  on  the  conception of  the  hoplite  fighting  system.  That  city-state  was  especially  strong  during  the  8th-7th  centuries  BC,  and  the  hoplite  shield  was  known  in  antiquity  as  “Argive” (Argolic)  shield.  The  above  mentioned  may  provide  an  advantage  to  the  Argives  as  potential  inventors  of  a  “primitive”  form  of  the  hoplite  phalanx.  The  neighboring  cities  would  have  received  the  new  fighting  formation  from  them  and  would  evolve  it  in  different  ways  until  the  final  convergence  of  all  the  variations  to  the  classic  type  of   the  hoplite  phalanx.  A  modern  scholar  proposed  the  Argives  of  Pheidon  as  the  first  who  used  hoplite  formations,  in  Hysiae  against  the  Spartans.  His  point  of  view  was  advocated  by  strong  arguments.


The  theory  that  hoplite  warfare  was  conceived  in  the  island  of  Euboea,  in  the  Lelantine  fields  between  Chalcis  and  Eretria  during  the  endless  wars  between  these  city-states,  is  also  strong  among  scholars.  The  Chalcidean-Eretrian  wars  began  with  the  destruction  of  the  city  of  Leukanti  (Old  Eretria)  by  the  Chalkideans,  possibly  with  the  military  aid  of  Thebes,  about  825  BC.  Both  Chalkis  and  Eretria  had  mainly  Ionic  population  but  their  aristocrats  and  the  noble  champions  (‘promachoi’)  of  their  armies  were  predominantly  Avantes,  a  Greek  people  that  lived  in  Euboea  from  the  Mycenaean  period,  before  the  coming  of  the  Ionian  immigrants  in  the  island.  Homer’s  Iliad  describes  the  Avantic  military  tactics,  which  are  very  similar  to  hoplite  warfare.  It  should  moreover  be  noted  that  Euboea  had  been  a  major  producer  of  weapons  during  the  8th  and  7th  centuries  BC  and  maintained  its  Avantic  fighting  tradition.  The  theory  of  the  conception  of  hoplite  warfare  in  Euboea  or  in  neighboring  Boeotia,  is  advocated  by  an  ancient  reference  that  the  Spartans  were  taught  the  use  of  hoplite  tactics  by  a  Theban,  during  the  First  Messenian  War.  Thebes  is  located  close  enough  to  the  Lelantine  fields  of  Euboea  and  was  almost  always  interfering  in  the  wars  between  Chalcis  and  Eretria,  supporting  the  second  after  825  BC.
The  Thebans  were  always  considered  among  the  most  likely  inventors  of  the  hoplite  fighting  system,  which  they  possibly  passed  to  Euboea  and  the  Peloponnese. The  fertile  valley  surrounding  the  city  of  Thebes,  provided  the  wealth  for  the  maintenance  of  a  warlike  aristocracy  which  could  experiment  unperturbedly  on  new  combat  systems,  tactics  and  weapons.

hoplite helmet

Hoplite  helmet  of  the  Thraco-phrygian  type,  4th  cent.  BC.

By  inference,  what  probably  happened  is  that  the  hoplite  phalanx  was  invented  and  created  through  a  process  of  “polygenesis”  over  a  wide  area  (with  a  possible  basic  role  belonging  to  Argos)  combining  the  first  city-states.  All  the  states  of  the  area  from  Boeotia  and  Euboea  to  the  Southern  Peloponnese  contributed  with  their  individual  ideas  in  the  shaping  of  the  final  form  of  the  hoplite  phalanx.  Soon,  the  new  way  of  war  spread  to  the  Greek  cities  of  Asia  Minor,  Italy  and  Sicily,  and  was  used  almost  everywhere  by  the  Greek  colonists  across  the  Mediterranean  and  the  Black  Sea,  from  Emporion  of  the  Iberian  peninsula  to  Dioscurias  of  Transcaucasia.  In  addition,  the  hoplite  phalanx  was  adopted  by  several  foreign  nations:  the  Carians,  the  Lycians,  the  western  Lydians,  the  Etruscans,  the  Umbrians,  the  Elymians,  the  Latins,  the  early  Romans  and  others.
Despite  its  success,  hoplite  warfare  did  not  prevail  in  all  the  Greek  territories.  Aetolia,  Acarnania  and  Thessaly  never  adopted  the  institution  of  the  authentic  city-state.  For  this  reason,  the  Aetolians,  the  Acarnanians  and  the  Thessalians  adopted  the  hoplite  phalanx  only  in  a  limited  degree  and  not  in  its  classic  form.  Macedonia  and  Epirus  never  split  into  city-states  which  were  conclusively  related  with  hoplite  warfare  and  tactics.  King  Philip  II’s  Macedonians  developed  a  new  powerful  battle  formation:  the  Macedonian  phalanx  of  pikemen.  His  son,  Alexander  the  Great,  and  Pyrrhus  of  Epirus  developed  it  in  a  thrashing  battle  formation  until  it  finally  replaced  the  already  obsolete  hoplite  phalanx  (3rd  century  BC).


Periklis Deligiannis



(1)    Herodotus:    Histories.

(2)    Xenophon:    The  Polity  of    the    Lacedaemonians.

(3)    Plutarch:    Parallel    Lives.

(4)    Diodorus:    Historical    Library.