By  Periklis    Deligiannis


The prow and ram of the modern trireme Olympias.


After  the  Etruscan  defeat  in  the  land  battle  of  Cumae  (524  BC),  the  Cumaeans  and  the  Etruscans  (or  Tyrrhenians or Tyrsenians) did  not  come  into  heavy  fighting  until  505  BC.  That  year,  the  Latins  of  the  small  city-state  Aricia  called  for  help  the  Cumaeans  against  the  Etruscans.  In  505  BC  the  Aricians,  the  Romans  and  the  other  Latins  revolted  against  the  Etruscan  rule,  gaining  their  independence,  but  the  Tyrrhenians  had  returned  under  the  leadership  of Larth  Porsena, the powerful  warlord  of  the  city-state  Clusium  (Etruscan  Clevsin).  Porsena  was  sent  by  the  Etruscan  Confederacy  (‘Dodekapolis’)  and  managed to recapture  rebellious  Rome.  Then  he  returned  to  Clusium  to  deal  with  other  enemies  of  the  Tyrrhenians,  leaving  Larth  Aruns, his  son,  to  reconquer  the  other  cities  of  Latium.

The  Aricians  called  the  Cumaeans  for  help,  who  acceded  to  their  request  in  order  to  accomplish  a  preventative  blow  to  their  Tyrrhenian  enemies.  The  aristocratic  rulers  of  Cumae  dispatched    a  military  expedition  to  Aricia under  Aristodemos,  a veteran  hero  of  the  battle  of  Cumae.  The  Cumaeans  knew  that  sooner  or  later  the  Etruscans  would  again  march  against  them.  The  Greek  ships  sailed  to  the  Latin  coast  and landed in  the  territory  of  the  Laurentes,  the  people  of  the  city-state  Lavinium.  The  Greek  military  force  disembarked and  marched  to  Aricia.  The  city  was  under  siege  by  the  Etruscans  under  Aruns.  The  Cumaeans  joined  forces  with  the  Aricians  and  other  Latins  and  confronted  the  Tyrrhenians  in  a  hoplite  battle  (the  main  battle  troops  of  the  Etruscans,  Greeks  and  Latins  of  this  period  were  their  Greek-style  hoplite  phalanxes).

The  Cumaeans  won  the  day  when  Aristodemos  managed  to  kill  Aruns  in  a  duel  (505  BC).  The  rule  of  the  Tyrrhenians  in  Latium  and  the  territory  of  the  Aurunci  (Ausones  in  ancient Greek)  collapsed  permantently  and  they  lost  territorial  contact  with  their  colonies  in  Campania.  Aristodemos  returned  triumphant  to  Cumae,  where  with  the  help  of  the  common  people,  overthrew  the  rule  of  the  nobles  and  became  tyrant  of  the  city.  For  the  seizure  of  power,  he  used  numerous  Etruscan  captives  brought  from  Latium,  which  he  had  armed  and  then  incorporated  into  his  new  army.  The  Tyrrhenian  and  Greek  warriors of  Aristodemos’  personal  guard  became  a  key  holder  for  his  rule.  The  Cumaean  aristocrats  that  Aristodemus  did  not manage to  kill,  fled  to  the  neighboring  large  city-state  Capua,  the  great  Etruscan  rival  of  Greek  Cumae. Capua was a Tyrrhenian colony in Campania (called Campeva in Etruscan)

It  is  believed  that  Aristodemos  had  large  plans:  he  probably  intended  to  transfer  permanently  the  war  against  the  Etruscans  on  the  banks  of  the  Tiber,  on  the  borders  of  Etruria  itself.  This  would  relieve  Cumae  and  its  colonies  from  the  Tyrrhenian  pressure  on  their  own  borders.  But  Aristodemos’  callous  attitude  towards  the  people  which  supported  him  to  become  tyrant  of  Cumae,  brought  about  a  revolt  against  him  and  the  restore  of  the  oligarchic-aristocratic  regime.


Image  of  a  trireme  of  the  5th  century  entering  the  harbor  of  Delos.  The  Syracusans  defeated  the  Etruscans  in  the  sea  battle  of  Cumae  and  then  again,  thanks  to  their  superiority  in their number of  triremes (copyright: Stephen  Bistie).

After  the  defeat  of  the  Tyrrhenians  in  Aricia,  they  sought  the  restoration  of  territorial  contact  with  their  colonies  in  Campania.  Now,  these  colonies  communicated  with Etruria  only  by  sea.  But  the  Etruscans  had  already  passed  into  a  decline  phase,  evacuating  Latium,  the  Po  valley  (because  of  the  wild  Celtic  invaders),  coastal  Liguria  and  other  territories.  Thus,  they  could  not  attack Cumae.  In  480  BC  they  enforced  with  mercenaries  and  ships  the  Carthaginians  who  attacked  Greek  Sicily  (attacked the  states  of  Gelon  and  Theron).  However,  the  numerous  Carthaginian (Punic)  army  was  crushed  in  the  great  battle  of  Himera  (480  BC).

In  474  BC  the  Tyrrhenians  recovered  and  moved  against  Cumae  again,  but  this  time  by  sea.  This  time  Cumae  was  exhausted  but  the  other  Italiotes  (the  Greeks  of  Italy)  managed  to  enforce  it.  Hieron,  the  tyrant  of  Syracuse,  foreseeing  the  Etruscan  threat  on  all  the Greeks  of  the  West,  responded  to  the  call  for  help  of  the  Cumaeans,  sending  a  fleet  of  triremes  to  the  bay  of  Naples.  Although  it  is  not  listed  by the  ancient  sources,  it  is  probable  that  the  Syracusan/Siceliot  fleet  was  enforced  with  naval  forces  from  the  maritime  Greek  cities  of  the  Tyrrhenian  Sea,  namely  Rhegium,  Terina,  Hipponium,  Elea,  Laos,  Posidonia (Paestum),  which  suffered  from  the  Etruscan  pirates.  When  the  Greek  warships  approached  Cumae,  they  found  it  besieged  by  the  united  Etruscan  fleet.  The  city  was  probably  under  siege  also  by  land,  by  the  Tyrrhenians  of  Campania (Capuans, Markinans  and others).  The  Siceliot  navy  attacked  immediately  the  Etruscan  fleet,  and  achieved  an  overwhelming  victory  in  a  naval  battle  off  the  coast  of  Cumae  (474  BC).  The  Syracusan  victory  was  mainly  due  to  the  fact  that  the  Greek  warships  were  overwhelmingly  triremes. On  the  other  hand,  the  Tyrrhenian  navy  had  not  been  modernized,  still  composed  mainly  of  obsolete  biremes  and  penteconters  (but  it  included  some  triremes also).  (Several decades  later,  the  Etruscans  managed to build  gradually  new  fleets  consisted  almost  exclusively  of  triremes, but it was too late for their naval power).  After  the  victory of  the  Syracusans, they  founded  a  military  colony  in  the  island  of  Pithekousai,  off  the  coast  of  Cumae,  for  the  stable defense  of  the  city.


The  Etruscans  had been defeated  for  the  second  time  in  front  of  Cumae,  this  time  at  sea.  Thus  they  lost  sea  and  land  contact  with  their  colonies  in  Campania.  Hence  the  Tyrrhenian  colonies  were  weakened  and  a  few  decades  later,  they  were  captured  by  the  Oscan/Samnite  peoples  of  the  Italian  mainland  (Pentri,  Sidicini,  Hirpini  and  others).  As it was the case for the  Athenians  in  the  sea  battle  of  Salamis  in  mainland  Greece sixteen years  earlier  (480 BC),  the  main  role  in  the  sea  battle  of  Cumae  belonged  to  the  greatest  Greek  naval  power  of  the  West: the  Syracusans. This is another reason why Syracuse was known as “Athens of the West”.

The  Tyrrhenians  built  a  new  fleet  and  dominated  again  the  Tyrrhenian  Sea  which  bear  their  name  until  today.  The  intimidating  recovery  of  the  Etruscans  led  the  Syracusans  to  the  decision  of  unleashing  a  new  naval  campaign  against  them  in  453  BC,  on  the  shores  of  Etruria  itself.  The  Syracusan  admiral  Fayllos  captured  the  Etruscan  island  Aithaleia  (modern  Elba)  but  he  was  possibly  bribed  by  the  Tyrrhenians  and  eventually  returned  empty-handed  in  Sicily.  In  any  case,  his  dubious  role  in  the  campaign  brought  about  his  condemnation  by  his  fellow-citizens  to  exile and confiscation of his property.  The  Syracusans  sent  against  Etruria  their  new  admiral,  Apelles,  with  60  triremes.  Apelles  succeeded  initially  to  weaken  the  enemy  navy  carrying  out  commando-type  operations  against  the  Etruscan  ports and harbours,  and  then  attacked  Cyrnos  (Corsica)  which  was  a  dominion of  the  city-state  Caere  (Caisra  in  Etruscan,  Agylla  in  Greek, Caere in Latin),  the  most  powerful  maritime  city  of  Etruria.  Apelles  conquered  a  great  part  of  the  island  and  probably  founded  there  a  military  colony  or  a  naval  dockyard,  as  it  is  evidenced  by  the existence  in  the  Roman  era  of  a  port  called  “Syracusan  Port” (Portus  Syracosianus)  in  southern  Corsica.  Then  Apelles  recaptured  Aithaleia (Elba)  and  returned  triumphant  to  Sicily  with  many  Tyrrhenian  prisoners  of  war  and  rich  booty.

Map  of  ancient  Italy  and  Sicily  with  the  Greek  city-states  and  references  to  their  main  currencies,  in  which  we  can  see  many  of  the  usual  emblems  of  the  corresponding  cities:  the  simple bull,  the anthropomorphic  bull,  the  lion,  the  lion’s  head,  Pegasus  (the  winged  horse),  the  hare,  the  eagle  etc.  These  emblems  were  also  common  as  insignias  in  the  surfaces  of  the  shields  of  the  hoplites  of  the  respective  cities.


Despite  the  ongoing  Greek  victories,  Cumae  was  already  a  city  in  decline.  As  early  as  470  BC,  its  independent  colony  Parthenope  or  Neapolis  (meaning  “New  City” in  Greek,  modern  Naples)  was  contending  Cumae  and  developing  to  the  new  Greek  metropolis  of  Campania.  In  the  mid-fifth  century  a  new  powerful  enemy  appeared  on  the  horizon  of  Campania:  the  aforementioned  Oscans-Samnites  who  soon  conquered  the  land.  The  two  old  enemies  but  also  commercial   associates,  Etruscans  and  Greeks,  exhausted  by  their  lasting  war  between  them,  could  not  repel  the  Oscan  invaders  (Opikoi  in  Greek).  One  by  one  their  cities  were  conquered  by  the  newcomers,  with  the  exception  of  Neapolis.  The  invaders  conquered Capua  in  423  BC,  Cumae  in  421  and  Posidonia  later.  However  the  Cumaean  refugees  survived  because  they  settled  in  Neapolis,  where  they  were  naturalized  (as  Neapolitan  citizens).  Thus Naples  became  the  “new Cumae”.  The  Oscans  now  named  “Campanians” because of the name of their main city Capua (Capuanians/Campanians),  never  managed  to  conquer  Neapolis  despite  their  unbearable military pressure  on  the  city.  Neapolis  remained  Greek  down  to  the  Roman  period.  The  Neapolitans  retained  their  language  even  when  the  neighboring  Campanians  abandoned  their  native  Oscan  in  favour  of  the  Latin  of  the  Romans. On the contrary, the remaining Etruscans of Campania disappeared being assimilated by the Oscan/Campanian population. It seems that only a few of them had chosen to return to Etruria.

A  thousand  years  later,  during  the  war  of  the  East Roman (Byzantine)  Empire  on the  Ostrogoths  of  Italy,  the  Byzantine  soldiers  found  the  Neapolitans  speaking  Greek  and  bearing  Greek  names.

Periklis  Deligiannis


1.  Dionysius  of  Halicarnassos, Roman  Archeology.
2.  Diodorus of Sicily, Historical Library.
3.  Titus  Livius (Livy),  Roman  History.