By  Periklis    Deligiannis


A  Thraco-Phrygian  helmet, characeristic of the pezetairoi (pikemen) of the Macedonian phalanx.


Spear-heads from 3rd-1st cent. BC Greece, probably originally parts of sarissae (the sarissa was the main weapon of the Macedonian phalanx).

The  Macedonian  phalanx  and  the  ‘manipula’  of  the  Roman  legion  were  the  two  most  successful  battle  formations  of  Antiquity.  The  Macedonian-type  phalanx  of  pikemen  (pezetairoi  in  Greek)  was  founded  by  Philip  II  of  Macedonia  in  the  mid-fourth  century  BC,  when  he  was  influenced  deeply  by  the  military  innovations  of  the  Athenian  general  Iphicrates  and  the  Theban  general  Epaminondas.  The  Macedonian-type  phalanx  had  a  great  course  in  history.  The  Macedonians  were  those  who  used  it  for  the  first  time,  and  then  bequeathed  it  to  the  Greek/Hellenistic  Kingdoms  that  finally  formed  after  the  disintegration  of  the  Empire  of  Alexander  the  Great.  Thus,  the  Macedonian-type  phalanx  was  used  by  the  Antigonid,  Lysimachid,  Seleucid,  Ptolemaic  and  Attalid  (Pergamene)  Greeks  and  also  by  the  Greek  Kingdoms  of  Bactria  and  India,  the  Hellenized  Kingdom  of  Pontus  and  other  lesser  Greek  and  Hellenized  states  of  the  Middle  East.  In  mainland Greece,  the  Epirotes,  the  Achaeans,  the  Boeotians  and  the  Spartans  formed  at  different  times,  their  heavy  infantry  as  Macedonian-type  phalanxes.  On the other hand,  the  Athenians  and  the  other  Greeks  of  mainland Greece,  and  also  the  Greeks  of  Sicily, Italy,  Gaul-Iberia  (Marseille/Massalia  and  its  colonies),  Cyrenaica  (modern  eastern Libya)  and  the  northern  Black  Sea,  never  adopted  this  type  of  phalanx.  Only  the  Tarantines  of  Magna  Graecia  formed  a  short-lived  Macedonian-type  phalanx  (leukaspis)  led  by  Pyrrhus  of  Epirus.



The  Greek  kingdoms  of  Bactria  and  India.

The  Macedonian-type  phalanx  was  essentially  used  for  the  last  time  after  four  and  a  half  centuries,  in  the  first  century  AD,  by  two  non-Greek  states:  the  Kushan  Kingdom  of  Bactria  (in  modern  Afghanistan  and Uzbekistan)  and  the  North  Syrian  Kingdom  of  Kommagene.  In  the  1st  century  AD,  there  were  no  independent  Greek  states,  but  only  some  partly  Hellenized.  The  Kushans  were  a  sub-tribe  of  the  Tocharian  Yue-Chih  (Yue-Zhi)  nomad  tribe  of  Central  Asia.  In  the  2nd-1st  centuries  BC,  the  Kushans  conquered  most  of  the  old  territories  of  the  Greco-Bactrian  Kingdom.  Later  they  conquered  the  old  territories  of  the  Indo-Greek  Kingdom as well.  Thus  the  Kushans  founded  an  empire  that  included  vast  Indian  lands.

At  least  in Bactria,  the  royal  Kushan  army  included  units  of  Macedonian-type  phalanx  as  late  as  the  first  century  AD,  as  it  is  indicated  by  strong  archaeological  and  historical  evidence.  This  evidence  also  indicate  the  survival  of  many  Greek  military  settlers  in  the  area,  the  ones  who  staffed  the  phalanx.  These  military  colonists  (katoikoi   in  Greek) obviously  joined  the  Kushan  army  after  an  agreement.  Most  probably,  the  Kushan  kings  let  the  Greek  pikemen  and  cavalrymen  of  the  former  Hellenistic  states  of  Bactria  and  India  maintain  their  agricultural  plots,  in  return  for  their  service  in  the  Kushan  army.  The  Kushans,  like  the  Iranian  Sakas  who  also  conquered  former  Greek  territories  in  Bactria  and India,  respected  the  Greek  culture  and  adopted  many  of  its  elements,  such  as  the  use  of  the  Greek  language  and  writing  in  their  administration.

Armenia & Kommagene

The  small  Kingdom  of  Kommagene (center-left  in  the map).

The  small  Kingdom  of  Kommagene  was  a  client  state  of  Rome  and  its  army  included  a  Macedonian-type  phalanx  until  its  elimination  (72  AD).  The  Kommagenian  pikemen  included  some  long  standing  Greek  colonists  in  Kommagene,  but  the  native  Aramaeans  (rather the  Hellenized  ones)  constituted  probably  the  majority  of  the  phalanx. But  there  were  also  mercenary  pikemen.  Thus,  the  non-Greek  Kommagenians  and  Kushans  maintained  the  tradition  of  the  Macedonian  phalanx.  It  is  striking  that  this  sweeping  battle  formation  that  was  invented  in  Macedonia,  was  essentially  used  for  the  last  time  after  about  450  years  in  northern  Syria,  and  most  strikingly,  in  distant  Afghanistan.

For  comparison,  the  manipuli  formation  of  the  Roman  legion  was  invented  about  a  generation  earlier  than  the  Macedonian-type  phalanx,  but  it  took  its  classic  form  around  270  BC,  immediately  after  the  war  of  the  Romans  against  Pyrrhus.  The  Roman  legion  declined  and  was practically  abolished  as  a  battle  formation  during  the  4th  century  AD,  when  the  Romans  fall  back  decisively  on  cavalry  warfare.  The  Roman  legion  (manipula formation, to be correct)  was  maintained  as  a  battle  formation  for  seven  centuries.

Periklis  Deligiannis

931King  Pyrrhus  of  Epirus   at  the  battle  of  Asculum  against  the  Romans  (279  BC),  in  an  excellent  artwork  by  Giuseppe  Rava.  In  the  foreground,  the  Macedonian-type  phalanx  of  Epirus  which  defeated  the  Romans  (Copyright:  Giuseppe  Rava)