By  Periklis  Deligiannis


Map  of  the  Kingdom  of  the  Cimmerian  Bosporus,  the  other  Greek  states  in  the  region,  the  Scythian  territory  and  the  last  refuge  of  the  Scythians  after  their  defeat  by  the  Sarmatians  (Historical  Atlas  of  Ukraine:  Greek  colonies  and  the  hinterland)

Since  the  Mycenaean  Age,  the  Greek  navigators  and  colonizers  expressed  their  interest  in  the  Black  Sea  and  the  rich  countries  that  surround  it.  The  Mycenaeans  had  explored  the  region,  as  shown  by  the  tradition  of  the  Argonauts  and  other  evidence,  philological  and  archaeological.  Before  the  Mycenaeans,  Minoan  Crete  was  never  really  interested  in  the  Black  Sea  region.  Generally  speaking,  the  Black  Sea  was  inhospitable  for  the  Mediterranean  seafarer  because  sailing  in  its  waters  was  difficult  and  the  countries  surrounding  it  were  inhabited  by  savage  peoples,  who  used  to  kill  those  who  landed  on  their  shores.  For  these  reasons,  the  original  Greek  name  of  the  Black  Sea  was  the  ‘Inhospitable  Sea’  (Axeinos  Pontos).  The  chaos  of  the  12th  century  BC  in  which  the  Greek  world  sank,  with  the  devastating  raids  of  the  Sea  Peoples  in  the  entire  area  of  the  Eastern  Mediterranean,  the  destruction  of  the  ‘Mycenaean    Commonwealth’  and  the  collapse  of  the  palatial  sociopolitical  system  and  their  aftermath,  removed  the  Greek  navigators  of  the  Black  Sea.

Since  Early  Antiquity,  since  the  time  of  the  ancient  Tripolye  civilization  of  the  3rd  millennium  BC,  the  modern  Russo-Ukrainian  steppes  were  inhabited  by  sedentary  agricultural  and  stockbreeding  populations.  These  populations  were  subdued  by  the  nomadic  peoples  who  arrived  successively  from  Central  Asia,  moving  north  of  the  Caspian  Sea.  The  Indo-Aryan  or  Iranian  Cimmerians  were  the  first  known  (historical)  nomadic  people  to  arrive  there,  followed  by  the  Iranian  Scythians  and  Sarmatians,  and  then  by  the  Turko-Mongol  Huns,  Avars,  Cumans,  Pechenegs  and  others.  The  nomadic  invaders  considered  the  Russo-Ukrainian  steppe  as  a  very  suitable  environment  for  the  growth  of  their  flocks.  The  resident  population  of  modern  southwestern  Ukraine  was  rather  Thracian  in  origin,  while  that  of  southeastern  Ukraine  and  the  steppe  north  of  the  Caucasus  belonged  to  the  people  of  the  older  Shrubnaya  (Timber-grave)  culture.  The  lands  of  the  natives  were  relatively  rich  in  agricultural  production,  so  they  could  pay  without  much  difficulty  the  taxes  imposed  on  them  by  the  nomad  rulers.  Various  nomadic  tribes  retained  as  long  as  they  could  their  power  on  those  lands,  substantially  as  long  as  their  military  superiority  against  external  threats  lasted.

The  Greeks  returned  to  the  Black  Sea  during  the  8th-7th  centuries  BC,  when  the  powerful  nomadic  Cimmerians  controlled  the  region  in  the  north  of  the  Sea.  In  the  7th  and  mainly  in  the  6th  centuries  BC,  the  Cimmerians  were  attacked  by  the  Scythians,  a  North  Iranian  nomadic  people,  who  drove  them  out  of  the  steppes  between  the  Kuban  and  Dnieper  rivers,  and  restricted  them  in  the  area  of  the  Straits  of  the  Cimmerian  Bosporus  (modern  Strait  of  Kerch  between  the  Peninsulas  of  Crimea  and  Taman).  The  headquarters  of  the  Scythian  power  were  moved  from  the  steppes  of  the  upper  reaches  of  the  Kuban  River  (known  as  Hypanis  to  the  ancient  Greeks)  and  the  modern  regions  of  Daghestan  and  Azerbaijan,  to  the  Pontic  steppe  (modern  Southern  Ukraine).  In  the  6th  century  BC,  the  Scythians  were  stabilized  in  the  region  after  the  mass  extermination  of  most  Cimmerians,  which  was  rather  carried  with  the  cooperation  of  the  Thracians  of  the  Dnieper  area.  The  Scythian  invaders  founded  a  centralized  state  possibly  with  a  feudal  organization,  controlling  the  entire  steppe  from  the  Danube  River  to  the  Caspian  Sea,  with  possible  exceptions  the  lower  valley  of  the  Kuban  and  the  estuary  of  the  river  Don,  where  some  Cimmerian  survivors  and  the  indigenous  peoples  of  the  Sindians  and  the  Maeotians  managed  to  stop  the  Scythian  advance.  The  southern  part  of  Crimea,  populated  by  Tauri  and  Cimmerians,  was  not  conquered  as  well  by  the  Scythians  because  it  was  protected  by  the  Mountains  of  the  Crimea.

Βασιλ Ρησκουπορις Κιμμ Βοσπορου

Coinage  of  King  Rescuporis  of  the  Cimmerian  Bosporus.

The  Cimmerian  survivors  and  the  Sindo-Maeotians  considered  the  Greek  colonists  as  a  strong  military  ally  against  the  Scythians.  Since  the  8th  century  B.C.,  the  Ionic  Greeks  had  begun  to  colonize  the  shores  of  the  Black  Sea,  establishing  themselves  peacefully  mainly  in  small  indigenous  towns  who  converted  them  to  Greek  colonies.  The  need  for  a  common  defense  of  the  natives  and  the  Greeks  against  the  Scythians,  explains  the  collaboration  and  the  subsequent  merger  of  the  Cimmerians  and  groups  of  Maeotians  and  other  indigenous  populations  with  the  colonists,  resulting  in  their  final  Hellenization.  The  locations  of  the  Ionic  colonization  were  not  random:  the  estuary  of  the  Kuban  (modern  Taman  peninsula),  the  southern  Crimea,  the  estuaries  of  the  Dnieper  (in  which  the  Ionians  founded  the  colony  Olbia)  and  Don  (in  which  they  founded  Tanais).  These  areas  were  the  ultimate  refuge  of  the  Cimmerians,  the  Maeotians  and  others  against  the  relentless  Scythians,  thanks  to  their  geophysics.  The  Scythian  horses  could  not  operate  in  the  marshes  which  protected  them.  Especially  in  Crimea,  the  denser  Greek  settlements  were  established  in  the  peninsula  of  Panticapaeum  (Kerch),  which  was  possibly  the  headquarters  of  the  Cimmerians  before  their  destruction  by  the  Scythians.  Only  the  savage  indigenous  Tauri  (‘the  Bulls’  in  Greek)  in  the  mountains  of  the  Crimea,  were  equally  hostile  to  the  Greeks  and  the  Scythians.  The  Tauri,  like  many  of  the  region’s  peoples  including  the  Scythians,  practiced  human  sacrifice  and  probably  cannibalism  until  the  Greek  Classical  Period.

The  first  Greek  settlers  in  the  area  were  probably  the  Teians  (from  the  city-state  Teos  in  Ionia)  who  founded  Phanagoria.  They  were  followed  by  the  Clazomenians,  the  Miletians  (or  Milesians)  and  other  Ionians  (mostly  in  the  7th  century  BC).  The  Aeolians  of  Lesbos  and  the  barbaric  Carians  who  reinforced  them,  were  assimilated  by  the  early  Ionic  majority.  The  Milesians  founded  most  of  the  Greek  colonies  not  only  on  the  north  coast  but  on  the  entire  round  about  of  the  Black  Sea,  where  they  founded  possibly  60-70  colonies  according  to  the  most  plausible  modern  estimate.  The  total  number  of  the  Greek  colonies  on  the  Black  Sea  was  around  100.  On  the  northern  coast  the  Milesians  founded  twenty  colonies,  of  which  the  largest  were  Panticapaeum,  Olbia,  Theodosia  (modern  Feodosiya),  Hermonassa  and  others.  The  expansionary  Milesians  would  transform  the  Black  Sea  in  a  ‘Milesian  Lake’  but  the  Dorians  of  Megara  came  to  the  Black  Sea  and  founded  Heraclea  on  the  south  coast.  Heraclea  grew  rapidly  evolving  into  the  Dorian  rival  of  Panticapaeum,  the  great  Ionic  city  of  the  northern  Black  Sea.  Heraclea  cooperating  with  metropolitan  Megarians,  refounded  Chersonesus (probably  in  the  6th  century  BC),  an  old  Milesian  colony  in  the  Crimea  which  was  almost  abandoned  because  of  the  attacks  of  the  neighboring  Tauri.  Chersonesus  founded  three  smaller  colonies  in  the  Crimea.  Thus  the  Dorians  were  added  to  the  Greek  population  of  the  Russo-Ukrainian  region,  which  was  exclusively  Ionic  until  then.  The  strongest  of  the  northwestern  Ionic  colonies  was  the  rich  Olbia  which  had  the  closest  relations  with  the  Scythians.  Olbia  succeeded  in  Hellenizing  a  number  of  villages  in  the  lower  reaches  of  the  rivers  Dnieper  and  Southern  Bug  and  settle  Greek  colonists  on  them,  who  were  mixed  with  the  local  Thracians  creating  a  mixed  population,  the  Mixellines  of  Herodotus’  History.

Skythian warlord

Scythian  warlord,  artwork  by  Johnny  Shumate  (copyright:  Johnny  Shumate).  Note  the  heavy  armor  of  bronze  scales.  The  warlord’s  helmet  and  the  protective  frontispiece  of  the  horse  consist  of  the  same  scales.  Note  also  the  typical  Scythian  semi-cylinder  shield  mounted  on  his  back.

The  initial  main  objective  of  the  Greek  colonies  was  the  exploitation  of  the  fishing  (halieutics)  in  the  Maeotis  Lake  (modern  Sea  of  Azov)  and  the  Cimmerian  Bosporus.  In  the  7th  century  BC  the  Greek  cities  fought  for  their  survival,  but  in  the  6th  century  their  growth  has  been  exponential  managing  to  get  rich.  The  reason  of  their  wealth  was  their  compromise  with  the  Scythians,  after  the  two  sides  had  noted  that  their  cooperation  would  be  very  profitable.  The  Scythians  and  the  other  Iranian  peoples  were  never  seafarers,  nor  did  they  ever  become  such.  The  ‘Scythian  pirates’  who  were  later  reported  by  some  ancient  chronicles  to  prey  on  the  Black  Sea,  was  in  fact  Thracians  of  the  Dnieper  or  Sindo-Maeotians  whom  the  Greeks  usually  called  generally  ‘Scythians’  (as  they  did  later  with  the  Sarmatians,  the  Huns,  the  Turkic  peoples  and  others).  Nevertheless,  the  Scythians  always  wanted  to  maintain  contact  with  the  maritime  trade  routes,  in  order  to  sell  their  products  to  overseas  markets  and  to  acquire  the  products  of  Ionia  and  mainland  Greece  which  they  especially  appreciated,  especially  the  Greek  wine  which  seemed  to  be  considered  by  them  as  valuable  as  their  gold.  The  Scythians  did  not  hurt  the  Greek  colonies  in  their  region  in  order  to  maintain  trade  relations  with  the  Aegean  cities.  Neither  Herodotus  nor  any  other  Greek  sources  of  the  6th-5th  centuries  BC  refer  to  any  serious  conflict  between  the  two  sides.  The  trade  between  them  enriched  both  of  them.  The  Greek  colonies  in  Asia  Minor  ought  to  a  significant  extent  their  flourishing  and  large  populations,  to  the  existence  of  the  Kingdoms  of  the  Phrygians  and  Lydians  in  their  hinterland,  with  whom  they  had  close  trade  relations.  Similarly,  the  Greek  cities  of  the  northern  Black  Sea  coast  prospered  because  of  their  trade  with  the  Scythians  and  through  them  with  the  peoples  who  lived  in  the  north  and  the  west  of  Scythia.

Miletos,  the  mother-city  of  the  Ionians  of  the  northern  Black  Sea,  lost  her  influence  on  them  until  the  beginning  of  the  5th  century  BC,  to  be  replaced  soon  by  Athens,  the  new  great  Ionic  and  generally  Greek  power.  Athens  and  mainland  Greece  in  general,  struggled  to  sustain  their  rapidly  growing  population.  After  the  expulsion  of  the  Athenians  from  Egypt  by  the  Persians  (5th  century  BC),  Athens  was  obliged  to  inaugurate  relations  with  the  Black  Sea  in  order  to  ensure  the  necessary  food  for  her  population  and  for  that  of  the  cities  of  the  Athenian-Delian  Alliance.  But  first  she  had  to  disengage  the  Greeks  of  the  region  from  their  Scythian  partners  and  suzerains,  and  control  their  export  trade.  For  this  reason,  in  the  middle  of  the  5th  century  BC  she  established  military  colonies  in  the  cities  of  Amisus  and  Sinope  on  the  southern  Black  Sea,  in  order  to  maintain  access  to  the  Cimmerian  Bosporus  region  (peninsulas  of  Kerch  and  Taman).  In  the  Cimmerian  Bosporus  the  Athenians  founded  colonies  near  the  larger  old  Greek  cities,  real  fortresses  to  secure  their  control:  they  founded  Athenaeum  near  Theodosia,  Nymphaeum  near  Panticapaeum  and  probably  Stratokleia  near  Phanagoria.  Thereby  the  C. Bosporus  area  became  an  Athenian  protectorate,  which  ensured  the  supply  of  the  cities  of  the  Aegean  with  cereals  and  other  foodstuff.

The  Athenian  domination  was  tested  soon,  in  438  BC,  when  Spartocus,  a  scion  of  a  Hellenized  family  of  Thracian  aristocrats  of  Panticapaeum,  established  a  tyranny  in  the  city.  The  same  personal  name  was  common  to  kings  and  princes  of  Thrace  and  the  Thracian  Spartocus  or  (falsely  called  by  the  Romans)  Spartacus,  the  leader  of  the  most  dangerous  slave  revolution  confronted  by  Rome  (1st  cent.  BC).

Thereby  was  founded  in  438  BC,  the  state  which  later  became  the  Kingdom  of  Cimmerian  Bosporus,  which  survived  for  more  than  eight  centuries.  Pericles  of  Athens  visited  the  region,  presumably  to  negotiate  with  the  powerful  new  ruler  of  Panticapaeum  (Panticapaeon  in  Greek).  During  the  talks,  it  was  agreed  that  Athens  would  maintain  her  military  colonies  in  the  C. Bosporus  and  continue  to  control  the  export  trade.  But  the  Athenian  influence  was  becoming  more  and  more  limited  because  of  the  Peloponnesian  War  in  the  Aegean  (431-404  BC)  and  it  was  obliterated  in  the  end  (404  BC).  Spartocus’  successors,  Satyr  (his  son,  431-389  BC)  and  Leucon  (his  grandson,  389-349  BC  )  extended  their  power  through  conquests,  as  it  was  usual  with  tyrannies.  Satyr  bribed  Gylon,  the  commander  of  the  Athenian  garrison  of  Nymphaeum  to  hand  over  the  fort,  and  captured  the  town  of  Cimmericon.  Leucon  was  the  tyrant  who  made  ​​the  Spartocid  Hegemony  a  real  kingdom.  The  conquest  of  Theodosia  was  an  important  strategic  event  because  it  overturned  the  plan  of  the  aforementioned  Heraclea  (of  the  southern  Black  Sea  coast)  which  controlled  the  neighboring  Chersonesus,  to  conquer  Theodosia.  The  Hegemony  of  Panticapaeon  (Bosporan  state)  annexed  gradually  the  Greek  cities  Hermonassa,  Phanagoria,  Gorgippia,  Parthenium,  Athenaeum,  Myrmekium  and  other  cities.  Chersonesus  avoided  the  Spartocid  conquest  thanks  to  the  military  aid  of  Heraclea.  Leucon  also  subjugated  many  indigenous  tribes:  the  Sindians  and  the  Maeotian  tribes  of  the  Dandarii,  the  Psessae,  the  Toretae  and  others.  His  successor,  Pairisades  I  (348-310  BC),  further  strengthened  the  Bosporan  state  leading  it  to  its  acme  (covering  an  area  of  ​​about  30  to  35,000  sq.  km.).  He  fought  against  the  Scythians,  refusing  to  pay  them  the  taxes  paid  until  then  by  the  Panticapaeans  and  the  other  Greeks  to  the  Scythian  king.  At  the  same  time,  Athens  abandoned  officially  her  politico-military  rights  on  the  Cimmerian  Bosporus,  only  maintaining  some  trade  privileges.

Periklis    Deligiannis