By  Periklis  Deligiannis



Conflict  of  Greek  hoplites ( Archaic  period,  vase-painting).


THE SPARTAN ‘AGOGE’ (socio-military education & training) – PART I
THE SPARTAN ‘AGOGE’ (socio-military education & training) – PART II

At  the  age  of  18  years,  the  Spartan  teenager  was  becoming  an  eiren,  i.e.  an  adult  man  and  citizen.  Up  to  the  age  of  19  he  was  serving  the  state  as  proteiras,  i.e.  leader  of  a  group  of  trainees/teenagers.

The  last  stage  of  his  training  was  the  krypteia,  the  service  in  the  secret  groups  of  extermination of  threatening  helots (enslaved  serfs),  in  order  to  intimidate  the  other  helots.  The  Spartans  who  were  around  the  age  of  20  years  were  part  of  secrets  groups  patrolling  at  night  in  the  countryside.  They  were  armed  only  with  daggers  and  used  to  kill  all  the  helots  who  met  during  the  night.  Due  to  the  secrecy  of  this  activity,  during  the  day  those  young  Spartans  were  hiding  in  remote  bases  of  operations.  Sometimes  they  used  to  attack  during  the  day  as  well,  the  helots  who  were  working  in  the  fields,  killing  those  who  were  regarded  by  the  authorities  as  suspects  for  inciting  the  others  in  rebellion.  In  order  to  avoid  the  agos,  i.e.  the  curse  of  the  gods  because  of  the  murders  of  the  krypteia,  the  state  occasionally  declared  officially  the  war  on  the  helots.  Thereby  the  wars  of  Sparta  of  the  “Dark  Ages”  and  the  Geometric  Period (10th-8th  c. BC)  against  the  Achaeans  of  the  valley  of  the  Eurotas (Laconia)  and  against  the  Dorians  and  Pre-dorians  of  the  valley  of  the  Pamisos (Messenia)  who  were  the  forefathers  of  the  helots,  had  become  perpetual.  In  essence  this  ‘war’  ended  shortly  before  200  BC,  when  the  last  helots  were  freed.

For  the  Spartans,  the  killing  of  the  most  dangerous  of  their  serfs  was  not  an  unjustified  crime,  because  they  considered  the  helots  as  a  defeated  and  thus  enslaved  people  with  whom  they  were  perpetually at  war.  Therefore  they  considered  the  slain  helots  as  losses  of  the  enemy  in  this  perpetual  war,  continued  for  centuries  after  the  Spartan  conquest  of  Laconia  and  Messenia.  Until  lately  it  was  considered  that  the  krypteia  functioned  only  as  a  measure  of  national  security.  As  it  turned  out,  it  functioned  also  as  an  act  of  initiation  of  the  trainees  in  the  physical  annihilation  of  the  enemies,  a  sort  of  an  nndiation,ly  thus  enslavedos,  i.immersion  of  the  warrior  in  the  ‘first  blood’.  In  fact,  the  krypteia  was  not  continuously  taken  place  but  only  in  cases  where  there  was  a  reasonable  suspicion  about  a  revolution  of  the  helots.  If  the  krypteia  was  constantly  taken  place,  it  would  have  the  opposite  effect:  the  constant  helotic  uprisings.  The  helots  always  remained  a  tough  people  because  of  their  hard  living,  rather  than  a  ‘soft’  population  as  they  often  considered  to  be (by  a  number  of  modern  scholars).  The  Messenian  helots  were  more  threatening  because  their  lands  were  away  from  Sparta.  As  the  historian  Grundy  points  out  on  the  Messenian  helots,  ‘Sparta  was  holding  a  wolf  by  the  neck’.  The  helots  of  the  Lower  Eurotas  valley  were  also  threatening  enough.


It  is  not  known  what  was  the  avocation  of  the  youths  of  the  groups  of  the  krypteia,  in  peaceful  periods.  They  probably  were  responsible  for  maintaining  order  in  the  countryside  and  collecting  information  on  possible  secret  movements  of  the  helots.
After  the  age  of  20,  the  Spartan  citizen-soldier  officially  came  of  age,  provided  that  he  had  passed  the  stages  of  the  agoge (socio-military  education and  training)  and  he  was  allowed  to  let  his  hair  grow  long.  He  went  on  sleeping  and  eating  in  the  syskenia (military  group),  in  the  barracks.  There  was  no  exception  for  those  who  had  a  wife  and  children.  They  were  allowed  to  sleep  at  home  with  their  wives  only  for  a  few  days  annually,  although  in  several  cases  they  went  to  their  homes  secretly  and  only  for  a  while.  Each  group  of  a  syskenia  consisted  of  fifteen  men.  These  groups  were  also  the  smallest  units  of  the  Spartan  military  organization.  The  members  elected  by  voting  the  young  warriors  who  would  join  their  team (syskenia), when  there  was  a  vacancy  in  the  group  because  of  death  or  a  retirement  of  a  veteran.  This  election  was  secret  and  had  to  raise  the  affirmative  vote  of  all  the  members  of  a  syskenia.  Just  one  negative  vote  meant  the  rejection  of  the  candidate  to  enter  the  military  group.  Therefore,  the  candidate  had  to  fully  reflect  the  standards  of  a  true  Spartan.  No  syskenia  group  wanted  a  young  warrior  inferior  to  these  standards,  who  could  become  dangerous  for  the  survival  of  all  his  companions-in-arms  during  a  battle.  Thereby,  if  a  young  warrior  was  repeatedly  rejected  by  a  number  of  groups  in  vilical  ofn-in-armstary  ) order  to  understand  which  he  tried  to  enter,  he  was  very  likely  not  to  ever  acquire  civil  rights:  he  would  never  be  a  Spartan.

The  warriors  of  a  syskenia  were  living  together,  day  and  night,  in  separate  residences  (called  andreia  or  syssitia),  were  eating  together  in  special  places  (syssitia  also,  or  fiditia),  chatting  and  entertaining  themselves  with  songs  and  dances.  Some  trainee  youths  were  allowed  to  eat  together  with  the  men  of  the  syskenia  groups,  in  order  to  learn  from  the  more  experienced  men.  The  age  at  which  a  Spartan  could  take  up  residence  in  his  house  with  his  wife  and  children,  is  not  known.  But  it  is  known  that  he  was  not  allowed  to  go  to  the  market (Agora)  and  to  converse  with  other  citizens  before  reaching  the  thirty  years  of  age.  This  was  possibly  the  age  at  which  he  left  the  barracks.

Greek  mercenaries  serving  the  Persians (Xenophon’s  era)  in  a  fine  artwork  of  the  Russian  artist  A. Karatchuk.  An  auxiliary  attendant  of  the  combatants  is  also  depicted  (a  service  which  the  helots  undertook  in  the  Spartan  army).  The  Spartans  were  the  most  wanted  mercenaries  of  their  time.

The  military  life  and  continuing  education  did  not  stop  even  then.  Until  the  age  of  60  years,  a  Spartan  was  considered  available  for  campaign  outside  the  city.  But  it  was  an  age  limit  not  respected  in  essence,  since  there  are  known  examples  of  older  enough  Spartans  who  fought  in  battles  or  marched  beyond  the  borders  of  their  state.  The  military  exercises  of  the  adults  were  so  tough  that  they  were  often  ending  in  bloodshed.  As  the  Spartans  claimed  themselves,  their  exercises  were  bloody  in  order  for  their  battles  to  be  bloodless.  The  training  and  exercises  on  the  formation  of  the  Spartan  hoplite  phalanx,  on  its  preservation  under  pressure  and  on  the  famous  othismos (i.e. unbearable  pressure  on  the  enemy  phalanx)  were  continuous.  Plutarch  (in  the  Life  of  Lycurgus)  notes  that  the  Spartan  warriors  were  the  only  men  in  the  world  who  were  welcoming  war,  as  a  repose  from  the  exercises  in  view  of  war.  Nowadays,  most  military  experts  consider  the  Spartans  as  the  first  real  elite  soldiers  in  World  History.

Aerial  view  of  ancient  Sparta.

For  the  Spartan  omoios  (full  citizen)  there  was  no  profession,  apart  from  martial  art.  He  was  entirely  devoted  to  the  continuous  preparation  for  war.  Agricultural  and  other  works  were  made  ​​by  the  helots,  while  the  perioikoi (non-Spartan  but  free  men  of  Laconia  and  Messenia)  practiced  various  professions,  like  the  men  of  the  other  Greek  city-states  of  their  time.  The  Spartans  and  their  families  lived  off  the  income  of  their  farms.  Each  month,  the  Spartan  citizen (omoios)  was  obliged  to  deliver  for  the  aformentioned  syssitia (meals  for  the military  groups),   26  kgs (kilos)  of  flour  (an  Aeginetan  medimnos),  9-14.5  kgs  of  wine,  9.5  kgs  of  cheese, 5  kgs  of  figs  and  10  Aeginetan  obols (currency) for  other  needs.  Those  who  could  not  contribute  these  quantities,  were  unsubscribed  from  the  syskenia  groups  and  were  losing  their  political  rights.  This  was  usually  the  fate  of  the  younger  sons  of  a  full  citizen,  i.e. except  the  firstborn.  They  did  not  inherit  their  own  allotments (farms)  in  order  to  contribute  to  the  syssitia  meals.  Another  such  case  were  the  citizens  whose  farmsteads  were  in  areas  that  Sparta  lost  because  of  wars,  as  it  happened  for  example  in  369  BC  with  the  loss  of  Messenia.  It  was  then  that  half  of  the  citizens  lost  their  farms.  All  those  Spartans  were  reduced  to  the  civil  category  of  the  hypomeiones (Spartans  in  origin  but  without  civil  rights).  In  the  same  category  belonged  as  well  the  young  Spartans  whose  applications  for  entry  to  a  syskenia  were  rejected,  those  citizens  whose  harvest  fields  were  no  longer  fruitful  enough  to  provide  them  with  the  monthly  contribution  for  the  syssitia-meals,  and  those  who  feathered  in  battle.  The  hypomeiones  were  first  reported  (by  the  ancient  sources)  in  the  early  4th  century  BC,  but  their  existence  is  definite  since  the  establishment  of  Lycurgus’  socio-military  system.  It  seems  that  they  were  few  until  the  late  6th  century  BC,  but  since  then  their  numbers  began  to  grow  rapidly  .
The  educational  and  sociopolitical  system  of  Sparta  aimed  above  all,  to  the  full  homogeneity  of  her  citizen-warriors,  in  order  to  act  during  the  battle  with  a  common  thinking.  The  high  level  of  military  training  and  living  of  the  Spartans,  was  the  basis  of  the  killing  machine  that  their  hoplite  phalanx  had  been.  This  perception  of  life  has  turned  the  Spartans  into  ‘craftsmen  of  war  and  attendants  of  Ares’ (the  god  of  war).

Periklis  Deligiannis