By  Periklis  Deligiannis

Irish Brigade at Gettysburg

The  Irish  Brigade  at  Gettysburg.  A  classic  artwork  by  Don  Troiani.

The  Irish  Infantry  Brigade  of  the  Federal  Army  (USA)  in  the  Civil  War  consisted  mainly  of  Irish  immigrants  and  Americans  of  Irish  descent,  Catholics  almost  entirely.  After  the  Civil  War,  the  69th  Infantry  Regiment  of  New  York  is  considered  to  be  the  descendant  unit  of  the  Brigade  (because  its  power  was  decreased  because  of  the  losses  and  the  demobilization  after  the  end  of  the  war).  Moreover,  the  69th  Regiment  which  goes  on  serving  the  U.S.  Army  was  the  original  core  of  the  Brigade.  The  Irish  Brigade  became  famous  for  the  high  aggressiveness  of  its  men  and  their  characteristic  Celtic  battle  cry  ‘Fag  an  bealach!’  (‘Open  the  way!’,  in  Gaelic  Celtic),  typical  of  its  risky  missions.
The  Celts  have  always  been  renowned  (already  from  Antiquity)  for  their  bravery  on  the  battlefield,  being  elite  combatants  (warriors  and  then  soldiers)  and  renown  mercenaries.  On  the  other  hand,  the  Celtic  soldiers  (expect  possibly  the  Highlander  Scots)  were  often  considered  to  be  expendable  by  the  Anglo-Saxon  political-military  leaderships  of  the  U.S.  and  Britain  until  the  end  of  World  War  I.  However,  the  heavy  losses  suffered  generally  by  the  Fed  Irish  soldiers  during  the  Civil  War  were  not  always  necessarily  due  to  this  mutual  antipathy  between  Anglo-Saxons  (‘natives’  as  they  called  themselves)  and  Celts  (usually  newcomer  immigrants),  which  in  this  period  often  ended  in  street  clashes  with  several  people  dead  in  major  American  cities  of  the  North  like  New  York,  Boston,  Philadelphia  etc.  Their  losses  in  the  war  were  due  to  a  significant  extent,  to  the  aforementioned  martial  reputation  of  the  Celts:  they  used  to  undertake  a  major  part  of  the  fighting,  thereby  they  had  such  heavy  losses.

Irish Brigade Union flag

The  flag  of  the 69th Regiment of the  Irish  Brigade  (Union). 

  In  fact,  the  Irish  of  the  I.  Brigade  were  a  small  part  of  the  approximately  500,000  Irish  immigrants  (newcomers  and  pre-war  immigrants  who  were  born  in  Ireland)  who  were  enrolled  in  the  Union  Army  during  the  four  years  of  the  war,  and  played  a  decisive  role  in  its  outcome.  This  assessment  is  not  excessive,  if  observed  that  all  the  Irish  soldiers  of  the  Federation  are  estimated  at  approximately  700-800,000  (immigrants  and  Irish-descent  ‘Old  Americans’),  although  this  figure  is  often  disputed  as  inflated.  The  Irish  soldiers  of  the  Union  belonged  to  three  groups:  Old  Americans  (who  had  come  to  America  during  the  18th  and  the  first  third  of  the  19th  century),  ‘oldcomer’  immigrants  (who  arrived  in  the  years  1834-1861)  and  newcomer  immigrants  (who  arrived    in  1861-1865).  It  is  characteristic  that  the  Irish  soldiers  of  the  Union  were  on  their  own,  only  slightly  fewer  than  all  the  men  whom  the  Confederation  managed  to  enlist  throughout  the  war  (800,000).  It  is  well  known  that  the  Northerners  were  trying  to  crush  the  practically  unbeatable  Confederate  Army  with  the  unbearable  pressure  of  the  numerical  weight  of  their  armies.

The  ‘ancestor’  of  the  Irish  Brigade  was  the  aforementioned  69th  NY  Infantry  militia  Regiment,  under  the  Irish  Colonel  Corcoran  who  was  facing  court  martial  when  the  Civil  War  started.  But  the  charges  against  him  were  withdrawn  because  of  the  pressing  need  for  sufficient  Union  military  forces.  The  69th  Regiment  joined  the  Army  of  the  Potomac  and  fought  in  the  First  Battle  of  Bull  Ran  (Manassas).  After  the  battle,  the  Federal  military  authorities  promoted  the  officer  Thomas  Francis  Meagher  to  brigadier  general  and  commissioned  him  on  the  formation  of  an  Irish  Brigade  using  as  a  core  unit  the  69th  Infantry  Regiment.  Meagher  was  an  ardent  Irish  patriot  who  had  taken  part  in  the  Irish  rebellion  of  1848  against  the  British,  was  captured,  and  been  tried  and  sentenced  to  death.  The  sentence  was  commuted  to  exile  in  Australia  but  Meagher  managed  to  escape  and  fled  to  the  U.S.,  where  he  enlisted  in  the  army.


 Irish Confederate

 irish Confederate flag

… and  the  other  side: Irish  Confederate  soldiers  with  their  distinctive  green  flag. Below: a  flag  of  an  Irish  Confederate  unit (Sons of Erin).

The  Union  aimed  at  three  objectives  by  the  founding  of  the  Irish  Brigade  in  late  1861.  The  first  was  to  gain  the  support  of  the  numerous  Irish  of  the  North  and  the  South.  The  Irish  used  to  demonstrate  their  preference  to  the  Confederacy,  because  they  as  well  were  conducting  a  political-military  struggle  for  independence  of  their  homeland  against  the  British.  Additionally,  the  heralded  by  the  Union,  Liberation  of  the  African  slaves  resented  the  Irish,  because  it  would  cause  mass  migration  of  the  liberated  Afro-Americans  to  the  industrial  cities  of  the  North:  this  migration  would  deprive  the  Irish  immigrants  of  their  jobs  by  offering  cheaper  labor.  The  second  objective  of  the  Federation  was  to  send  a  message  to  the  British  leaders,  who  favored  as  much  as  they  could  the  Confederation  seeking  her  victory  and  thereby  the  final  disintegration  and  weakening  of  the  U.S.  Britain  could  not  forgive  the  ‘mutiny’  of  the  Americans  in  1776-1783  and  their  ‘secession’  from  her  Empire.  The  warning  sent  to  her  by  the  Union  with  the  establishment  of  the  Irish  Brigade,  was  that  British  support  in  the  Confederation  would  bring  the  effective  support  of  the  Federation  in  the  Irish  national  liberation  movement.  Moreover,  many  of  the  soldiers  of  the  Irish  Brigade  were  ‘famous’  anti-British  revolutionaries.  Finally,  the  Union  aimed  to  the  military  support  of  all  the  Catholic  Americans  (including  besides  the  Irish,  the  Southern  Germans,  Poles,  Frenchmen,  French-Canadians  and  others):  the  Catholics  had  been  until  then  under  several  inequities  because  of  their  religious  doctrine.

However,  the  political  need  for  presence  of  some  Protestant  soldiers  in  the  Brigade,  led  the  Federal  military  leadership  to  integrate  into  it  (in  March  1862),  the  29th  Massachusetts  Infantry  Regiment  whose  men  were  descendants  of  Puritan  Protestants.
The  Irish  Brigade  participated  in  the  battles  of  the  Army  of  the  Potomac,  winning  military  credits  particularly  in  the  battles  of  the  Seven  Days  and  Antietam  where  its  attack  gave  the  necessary  time  to  the  Union  envelopment  forces  in  order  to  flank  the  Confederate  units.  The  cost  for  the  Brigade  in  Antietam  was  the  loss  of  60  %  of  its  men.  Its  soldiers  suffered  heavy  losses  in  Fredericksburg  as  well.  In  this  battle,  the  Irish  Brigade  which  was  a  part  of  Hancock’s  Division,  was  the  Federal  one  that  gained  the  greatest  credit,  not  because  of  its  heavy  losses  as  is  often  and  incorrectly  presumed,  but  because  its  men  managed  to  approach  more  than  any  other  Northerners  the  Confederate  wall  of  defense.  The  Irish  Brigade  lost  in  Fredericksburg  540  of  its  1,300  men.

 GenMeagher leads the 69th NY of Irish Brigade  at Battle of Gaines Mill

General  Meagher  leads  the  69th  NY of  the  Irish  Brigade  at  the  Battle  of  Gaines  Mill.

A  characteristic  incident  occurred  in  Fredericksburg,  which  embarrassed  the  Irish  of  the  two  belligerent sides.  One  of  the  Southern  regiments  in  the  Confederate  stone  wall  was  composed  of  mostly  Irish.  This  Irish  regiment  of  Thomas  Cobb’s  Brigade,  faced  the  onslaught  of  the  Federal  Irish  Brigade.  Many  of  the  rival  Celtic  soldiers  were  members  of  the  Irish  Republican  Brotherhood,  a  prewar  organization  founded  by  Irish  from  all  the  U.S.,  in  order  to  obtain  military  experience  for  its  members.  When  they  founded  it,  they  did  not  know  that  this  military  experience  would  be  obtained  in  a  civil  war.  After  their  military  education  and  training,  they  would  return  to  Ireland  where  they  would  staff  the  revolutionary  army  that  they  intended  to  create,  expelling  the  British  from  the  island.  General  Lee  was  alarmed  by  the  possibility  that  Cobb’s  Irish  would  not  fight  their  brothers  of  the  Irish  Brigade  and  he  immediately  sent  Protestant  reinforcements  to  their  positions  in  case  they  refused  to  fight.  But  the  Confederate  Irish  did  not  want  to  lose  Bobby  Lee’s  trust,  and  thus  were  obliged  to  shoot  their  brothers,  contributing  to  the  decimation  of  the  Irish  Brigade.
Thereafter,  the  Irish  Brigade  fought  in  Chancellorsville,  in  Gettysburg  and  in  the  other  battles  that  the  Army  of  the  Potomac  gave,  always  gaining  military  credits  and  awards  and  offering  a  heavy  toll  in  human  lives.  Its  successor  and  equally  famed  69th  Infantry  Regiment  fought  in  almost  all  the  U.S.  wars  since  1865  (until  the  war  in  Iraq  in  2004  onwards)  gaining  new  credits. 

Periklis  Deligiannis


(1)   Sauers,  Richard  A.:  ENCYCLOPEDIA  OF  THE  AMERICAN  CIVIL  WAR:  A  POLITICAL,  SOCIAL  AND  MILITARY  HISTORY,  W.W.  Norton  &  Company,  2000.

(2)   Wert,  Jeffry  D.:  THE  SWORD  OF  LINCOLN:  THE  ARMY  OF  THE  POTOMAC,  Simon  &  Schuster,  2005.

(3)   Charles,  Roland:  AN  AMERICAN  ILIAD:  THE  STORY  OF  THE  CIVIL  WAR,  Lexington,  2002.

(4)   Foote,  Shelby:  THE  CIVIL  WAR:  A  NARRATIVE,  Random  House,  New  York,  1958.

 Mort Kuntsler's print Raise The Colors the-irish-brigade-at-antietam

Mort  Kuntsler’s  artwork  ‘Raise  The  Colors’  about  the  Irish  Brigade  at  Antietam.