Lepanto 1571

The  Battle  of  Lepanto  (1571)  was  a  great  naval  victory  of  the  Habsburgs  against  the  Ottoman  Turks.


By  Periklis    Deligiannis

Eventually  Joanna  (Juana)  was  left  the  only  heir  to  the  Spanish  throne,  and  she  and  Philip  became  the  essential  rulers  of  the  Spanish  Empire  after  the  death  of  Isabella  in  1504  (her  father,  Ferdinand  of  Aragon,  had  no  formal  rights  to  the  throne  of  Castile,  i.e.  the  bigger  kingdom).  Their  son,  Charles  of  Habsburg,  the  future  Charles  V,  was  meant  to  hold  the  greatest  inheritance  of  thrones  and  territories  in  Europe  and  overseas.  In  1506  Philip  the  Handsome  died,  and  in  1507  Joanna  was  found  unable  to  rule  due  to  mental  illness  and  was  removed  from  the  throne.  Her  father,  Ferdinand,  ruled  Castile  and  Aragon  as  a  regent  until  his  grandson  Charles  come  of  age.  The  two  federated  Iberian  kingdoms  remained  officially  segregated  until  Charles  later  joined  and  assimilated  them  into  the  Kingdom  of  Spain  (1516).  Thus  the  Habsburgs  absorbed  the  Castilian  dynasty  of  Trastamara  (both  Ferdinand  and  Isabella  were  Castilians)  as  it  had  happened  with  the  Burgundian  dynasty.


A  fine  representation  of  Hapsburg  Spanish  harquebusiers  of  the  1st  half  of  the  17th  cent. (copyright:  Adrian G Vzon)

Charles  had  inherited  from  his  father  Philip,  the  Netherlands  which  the  Habsburg  Emperor  Maximilian  I  retained  for  his  grandson  through  his  daughter,  the  vicereine  Margaret  of  Austria.  In  1515,  Charles  came  of  age  and  the  Habsburg  Netherlands  were  the  first  territory  that  came  under  his  authority.  The  next  year,  his  Trastamara  grandfather  Ferdinand  died  and  thus  the  United  Kingdom  of  Aragon-Castile  and  its  overseas  colonies  also  passed  under  his  direct  rule.  As  we  have  seen,  in  that  year  Charles  officially  joined  the  two  kingdoms.  In  Spain  he  is  known  as  Charles  I  (his  Spanish  royal  name)  but  he  is  generally  known  by  his  German-Austrian  imperial  name,  Charles  V.  Along  with  Aragon,  he  inherited  the  Aragonese  Italian  territories,  together  with  the  Habsburg  Duchy  of  Milan  in  northern  Italy.

In  1580  Philip  II  of  Spain,  Charles  V’s  son,  became  king  of  Portugal  as  well  (because  of  his  rights  to  the  throne  from  his  mother,  Isabella  of  Portugal)  and  added  the  country  and  her  colonial  Empire  to  his  realms.  The  English  claim  that  the  Portuguese  hated  their  Habsburg  king,  is  false  because  in  1589  when  the  famous  English  corsair/privateer/pirate  Francis  Drake  attempted  a  naval  campaign  in  order  to  install  Don  Antonio  on  the  Portuguese  throne  (an  offspring  of  the  native  Portuguese  dynasty  and  pretender  to  the  throne),  the  Portuguese  people  did  not  support  him  (as  he  was  expecting)  remaining  loyal  to  Philip.

Eventually,  the  English  fleet  retreated  with  tremendous  losses  and  Drake  who  had  insisted  for  the  campaign,  was  punished  by  Queen  Elizabeth.  The  extensive  Portuguese  colonies  around  the  planet  were  added  to  those  of  Spain,  but  the  two  kingdoms  were  never  united  officially  and  in  1640  Portugal  regained  its  independence.  In  the  years  1590-1640,  the  unofficial  term  “Kingdom  of  Iberia”  was  used  for  the  United  Kingdom  of  Spain  and  Portugal.  But  in  1640  the  opportunity  for  the  political  union  of  the  whole  of  the  Iberian  Peninsula  in  one  state,  was  lost.  If  it  wasn’t,  today  the  national  terms  ‘Spanish’  and  ‘Portuguese’  would  not  exist,  giving  their  place  to  the  name  ‘Iberian’.

charles  v
The  Habsburg  Emperor  Charles  V  on  horseback  (supposedly  during  a  battle).  The  armor  concerns  mostly  visual  representations  and  official  ceremonies  and  not  actual  use.  On  the  other  hand,  the  pistol  case  in  the  saddle  was  essential.
The  Holy  Roman  Empire

Maximilian  I  Habsburg,  Emperor  of  the  Holy  Roman  Empire,  died  in  1519  and  thus  the  most  likely  and  “atypically  rightful”  heir  to  the  throne  of  the  German  Empire  was  his  grandson,  Charles  of  Spain.  However,  this  succession  was  not  certain  at  all,  because  the  Holy  Roman  emperor  was  elected  by  the  Electoral  Assembly  (College)  of  the  Imperial  Diet  which  consisted  of  three  clerical  electors  (the  Archbishops  of  Mainz,  of  Trier  and  of  Cologne)  and  of  four  temporal  princely  electors  (the  Duke  of  Saxony,  the  Count  Palatine  of  Rhineland,  the  Margrave  of  Brandenburg,  and  the  King  of  Bohemia).  The  Electoral  Assembly  decided  together  with  the  emperor  on  his  successor.  In  1519  Maximilian  had  begun  negotiations  with  the  electors  to  be  succeeded  by  his  grandson  Charles,  in  order  to  become  emperor  after  his  death.  Thereby  the  German  “Roman”  imperial  throne  would  remain  to  the  Habsburgs,  who  already  possessed  it  for  the  last  80  years.
But  Maximilian  had  not  been  convincing,  and  his  sudden  death  in  the  next  year  left  Charles  of  Spain  in  a  very  difficult  position  because  two  of  his  most  threatening  competitors  for  the  throne  were  the  Kings  Francis  I  of  France  and  Henry  VIII  of  England.  Their  claim  on  the  throne  was  lawful  because  any  Catholic  king  could  claim  the  throne  of  the  Holy  Roman  Empire.  Although  the  Empire  was  essentially  German,  it  was  officially  considered  to  be  the  continuation  of  the  ancient  Roman  Empire  because  it  had  been  founded  by  the  Franks  as  a  political  counterweight  to  the  true  sequel  to  the  latter,  namely  the  Eastern  Roman  (Byzantine)  Empire  which  no  longer  existed  since  1453  (Ottoman  conquest  of  Constantinople).  After  much  difficulty,  expenses  and  regressions,  Charles  finally  managed  to  win  his  election  to  the  imperial  throne  in  1519,  mainly  due  to  his  bribes  to  the  electors  and  to  his  widespread  propaganda.  Charles  bribed  several  electors  with  a  lot  of  money,  many  of  which  he  borrowed  from  the  famous  family  of  bankers,  Fugger  of  Augsburg.  Thereby  King  Charles  became  the  Emperor  Charles  V.

Cavalry  of  the  Habsburg  armies  of  the  16th-17th  centuries:  a  harquebusier  (left)  and  a  lancer  (right),  the  evolution  of  the  medieval  knight  (artwork  by  F.  and  L.  Funcken).


What historians usually forget is that in 1550, Charles V of Habsburg was not only the holder of several of the leading European thrones, but also the potential emperor of the Aztecs and the Incas and the ruler of the Mayas, the Tlaxcalans, the Mixtecs, the Chimbchas and other civilized Indians. In 1521, two years after Charles’ election as the German ‘Roman’ Emperor, Hernan Cortes destroyed the Aztec Empire and soon the 4,000,000 inhabitants of the plateau of Mexico came under the Spanish Habsburg direct control, although in the following decades many of them died from diseases brought by the Europeans. By 1540, Pizarro and Almagro had gradually subjugated the Incan Empire bringing its 3,700,000 inhabitants under the Spanish Habsburg rule as well. Previously, the Spaniards annexed the kingdom of the Chimbchas (Muiska) in modern Colombia. Also by 1550 the Spanish Conquistadores had annexed the large majority of the Mayan city-states.
After the reign of Charles V, the unscrupulous Conquistadores went on annexing vast areas of North and South America, expanding even more the four-continent Habsburg Empire.



In  1556  Charles  V  abdicated  voluntarily.  He  was  succeeded  in  the  Spanish  throne  by  his  son  and  in  the  thrones  of  Austria  and  the  Holy  Roman  Empire  by  his  brother,  keeping  these  empires  for  the  House  of  Habsburg.  In  1558,  Charles  V  died  of  malaria  in  Spain.
Thereby,  the  Habsburgs  starting  their  career  as  rather  insignificant  aristocrats  of  Southwestern  Germany  (Southern  Swabia,  modern  Switzerland),  became  one  of  the  most  powerful  royal  families  in  World  History.  Few  dynasties  had  analogous  royal  careers,  for  example  the  Mongol  dynasty  founded  by  Genghis  Khan  (and  in  a  very  much  shorter  time).
But  the  success  of  the  Habsburgs  brought  the  envy  and  fear  of  their  neighbors,  especially  the  French.  The  latter  seemed  to  be  geopolitically  and  geo-strategically  encircled  by  the  Habsburg  realms,  but  they  surely  were  not  some  kind  of  a  pushover  (as  their  kingdom  may  look  on  an  historical  map  of  this  era)  because  of  their  large  population.  Until  the  19th  century,  France  was  the  most  densely  populated  country  in  Europe,  and  this  advantage  made  her  capable  in  the  16th-17th  centuries  not  only  to  cope  with  the  encirclement  of  the  Habsburgs,  but  to  be  the  one  that  exerted  pressure  on  them.  In  the  second  half  of  the  17th  century,  France  overtook  Spain  as  the  most  powerful  European  state.  Since  the  mid-16th  century,  England  as  well  caused  a  lot  of  problems  in  Habsburg  Spain  with  the  raids  of  her  ‘brave  corsairs’  (Drake,  Frobisher,  Hawkins  etc.)  who  in  fact  were  nothing  more  than  common  pirates.  Later  the  English  claimed  the  destruction  of  the  Spanish  Armada  in  1588  (which  was  actually  destroyed  not  by  them  but  by  the  bad  weather)  without  observing  that  the  total  English  losses  in  1588  and  during  Drake’s  aforementioned  naval  campaign  of  retaliation  in  the  Iberian  Peninsula  in  1589,  were  heavier  than  those  of  the  Spanish.
Another  persistent  enemy  of  the  Habsburgs  was  a  Moslem  empire,  the  Ottoman.  The  conflict  of  the  Habsburg  Empires  with  the  Turks  was  proverbial,  taking  place  in  a  colossal  scale  and  resulting  in  the  largest  naval  battle  of  World  History  (Battle  of  Lepanto,  1571)  and  in  the  two  Ottoman  attacks  in  the  Habsburg  metropolis  Vienna  (1529  and  1683),  being  two  of  the  greatest  campaigns  of  World  History.  The  Habsburgs  (Austrian  and  Spanish)  along  with  their  other  Christian  allies,  were  the  great  victors  in  these  three  great  battles  on  land  and  water,  defeating  decisively  the  Ottoman  navy  and  army,  and  saving  Europe  from  the  Turkish  threat.
Periklis  Deligiannis