By  Periklis    Deligiannistercio
A  Spanish  tercio  in  a  modern  artwork (source:  Desperta  Ferro).  The  Spanish  army  was  the  strongest  European  army  of  the  mid  16th  century,  belonging  to  the  Hapsburgs.
Charles  V  Hapsburg  was  the  most  powerful  European  monarch  of  the  first  half  of  the  16th  century.  The  Hapsburg  family/dynasty  (known  also  as  Habsburg)  was  able  to  expand  rapidly  its  territories  and  to  become  possibly  the  strongest  dynasty  ever  in  the  thrones  of  Europe,  in  a  unique  way:  not  so  much  through  waging  wars  and  conquests  but  mainly  through  dynastic  marriages  and  choosing  spouses  for  their  brood,  who  would  be  classified  today  as  “very  wealthy  brides.”  Their  dowries  were  not  simply  money  and  wealth  but  thrones,  kingdoms  and  the  treasures  that  accompanied  them.  But  this  policy  of  the  Hapsburg  dynasty  does  not  reduce  the  competence  and  the  fighting  ability and  spirit  of  the  Austrian-Hapsburg  imperial  army,  who  was  one  of  the  strongest  and  most  effective  in  European  history.  The  immense  Hapsburg  Empire  had  to  be  supported  by  an  army  of  a  similar  level,  mostly  in  quality.  In  the  period  that  this  article  is  referred  to,  the  Hapsburgs  controlled  not  only  the  Austrian  army,  but  a  “multitude”  of  several  European  military  forces  (mercenaries  in  a  great  percentage)  and  mostly  an  imperial  army  stronger  than  the  Austrian,  the  Spanish  one.

Harquebusier by Francisco Galiano

Α  modern  representation  of  a  harquebusier  of  the  1st  half  of  the  17th  cent. (copyright: Francisco Galiano).

In  1550  the  Hapsburg  Emperor  Charles  V  had  under  his  direct  rule  Spain,  Austria  and  its  dependencies  (the  other  Austrian  duchies and  Bohemia,  Silesia,  Transylvania,  Banat  and  the  rest  of  Hungary  and  Croatia  that  was  left  of  the  Ottoman  conquest),  the  Netherlands  (including  modern  Belgium  and  Luxemburg),  the  County  of  Burgundy,  almos0t  all  the  major  islands  of  the  Western  Mediterranean,  Southern  Italy,  Milan,  the  Philippines,  the  Incan  and  the  Aztec  Empires,  most  city-states  of  the  Mayas,  the  rich  kingdoms  of  the  Chimbchas  and  the  Tlaxcalans  and  all  the  lesser  Spanish  colonies  around  the  world.  He  was  also  the  Emperor  of  the  Holy  Roman  Empire  of  Germany (hence  his  title).
His  empire  was  essentially  created  by  the  concentration  of  the  inheritance  of  the  royal  dynasties  of  the  Hapsburgs,  the  Valois-Burgundians  and  the  Trastamara  (Dynasty  of  Aragon-Castile).  As  it  was  rightly  observed  on  the  policy  of  the  Hapsburgs  and  their  Austrian  homeland:  “Let  others  wage  wars /  you  happy  Austria  make  marriages /  because  what  Mars  gives  to  others /  is  provided  to  you  by  the  divine  Venus.”
Although  Charles  V  was  strongly  pressed  by  other  envious  European  monarchs,  he  finally  managed  to  turn  the  already  strong  Hapsburg  monarchy  into  a  “global  empire”  which  controlled  for  decades  much  of  Europe (some  of  her  most  civilized  regions)  and  the  Spanish  colonies  around  the  globe,  being  an  empire  where  the  sun  was  never  setting (a  characteristic  credited  firstly  to  the  Spanish  Empire  and  not  to  the  British).

Map  of  the  Hapsburg  European  territories  of  the  Emperor  Charles  V,  in  1547  (green  color).  Apart  from  these,  he  ruled  over  the  colonies  of  Spain  in  America,  in  the  Philippines,  etc.  Charles  was  also  the  monarch  of  the  Holy  Roman  Empire,  here  not  marked  in  green  because  the  empire  did  not  belong  to  his  essential  dominions,  being  in  reality  a  confederation  of  independent  states.  But  he  was  the  head  of  this  confederation  and  affected  the  foreign  policy  of  its  members.


The  Austrian  Core  and  Germany

The  first  Hapsburgs  of  the  11th  century  AD  were  Swabian  German  aristocrats  of  modern  Northern  Switzerland.  The  fort  Hapsburg,  from  which  they  took  their  name,  was  built  in  AD  1020.  Subsequent  allegations  that  they  were  related  with  the  royal  family  or  aristocratic  families  of  the  Ostrogoths  who  fled  to  the  area  north  of  the  Alps  when  Justinian’s  Roman/Byzantine  army  destroyed  their  kingdom  in  Italy  (6th  century  AD),  have  no  historical  basis  (although  this  claim  is  possibly  true  concerning  some  other  Swabian/Swiss  and  Austrian  families).  During  the  13th  and  14th  centuries,  the  Hapsburgs  acquired  by  imperial  concessions,  intermarriages  and  expansion  at  the  expense  of  the  Slavs,  a  large  territory  in  the  SE  of  the  “Holy  Roman  Empire  of  the  German  Nation”,  acquiring  the  Archduchy  of  Austria  (the  “Eastern  State”  which  is  the  meaning  of  the  name,  in  relation  to  the  rest  of  Germany).  Vienna  became  their  base.  Thereby  the  (Proto-)Swiss  Hapsburgs  became  the  founders  of  the  Austrian  nation (the  Austrians have  predominately  Boiovarian/Bavarian  origins).  Simultaneously  or  shortly  thereafter,  they  acquired  or  founded  the  Duchies  of  Carinthia,  Styria,  Tyrol  and  Carniola  which  together  with  the  Archduchy  became  the  Hapsburg  territorial  core.
Because  of  the  potential  for  expansion  to  the  SE,  the  Hapsburgs  gained  wealth  and  power  affecting  more  and  more  the politics  of  the  Holy  Roman  Empire.  Eventually  in  1438,  the  Hapsburg  Archduke  managed  to  gain  the  throne.  The  Hapsburgs  kept  the  throne  till  the  abolition  of  the  Empire  by  Napoleon  in  1806-7,  except  for  a  small  break  in  the  years  1740-1745.  But  in  reality,  they  lost  him  forever  in  1740  because  the  Later  Hapsburgs (1740  till  today) were  not  essentially  Hapsburgs  but  mere  bearers  of  the  name.


In  1369,  the  French  king  Charles  V  married  his  brother  Philip  the  Bold  to  Margaret  Dampierre,  the  only  daughter  and  heiress  of  Louis,  Count  of  Flanders,  Artesia  and  Palatine  Burgundy  (also  known  as  Franche  Comté).  With  this  marriage,  the  French  hoped  to  expand  their  borders  to  the  west,  up  to  the  Rhine  as  it  was  their  ultimate  plan  for  centuries.  Indeed,  when  Louis  of  Burgundy  died  in  1384,  his  realm  came  under  the  rule  of  the  bridegroom,  Philip.  The  French  king  Charles  had  also  endowed  his  brother  giving  him  earlier  the  French  Burgundy,  but  had  made  a  mistake.  His  brother  instead  of  going  along  with  France,  he  joined  both  Burgundies  and  founded  a  new  Burgundian  dynasty,  competitive  to  the  French.


A  modern  representation  of  the  pikemen  of  a  tercio.

The  new  Burgundy  of  Philip  and  his  son,  Philip  the  Good,  enjoyed  considerable  territorial  expansion  thanks  to  dynastic  marriages  and  political  circumstances.  Philip  the  Good  inherited  from  his  father  and  his  mother  the  united  Burgundy  and  the  Duchies  of  Artois,  Flanders,  Rethel  and  Nevers  while  he  annexed  the  Duchies  of  Brabant,  Luxembourg  and  Limburg  and  the  Counties  of  Zeeland,  Holland,  Hainaut  and  Namur.  His  son,  Charles  the  Bold,  was  the  most  active  Burgundian  duke  waging  expansionist  wars.  Having  regained  the  Duchy  of  Limburg  he  then  conquered  the  Principality-Bishopric  of  Liège,  and  the  Lorraine  in  1475.  Thus  Charles  created  a  Burgundian  state  truly  competitive  to  the  French,  who  became  nervous  by  the  march  of  the  events.  However  Charles’  death  during  the  siege  of  Nancy  in  1477  was  a  salutary  event  for  the  French  who  immediately  rushed  to  recapture  the  Duchy  of  Burgundy  (French  Burgundy)  which  their  King  Charles  had  given  to  his  brother  Philip  the  Bold,  and  simultaneously  invade  the  Burgundian  Netherlands.  At  the  same  time  Liège  and  the  Duchy  of  Gelre  rebelled  and  expelled  the  Burgundian  garrisons.
Mary,  Charles’  successor,  watching  her  unstable  Burgundian  state  being  dissolved,  had  no  choice  but  to  marry  in  August  1477,  a  brood  of  the  competitors  of  France,  the  Hapsburgs.  She  was  married  to  Maximilian,  who  was  destined  to  become  later  the  Austrian  Archduke  and  the  Holy  Roman  Emperor  Maximilian  I.  Thus  the  Hapsburgs  absorbed  the  Burgundian  dynasty  and  put  under  their  control  its  rich  possessions,  which  Maximilian  managed  to  maintain  mainly  through  diplomacy.  But  he  failed  to  recover  the  Duchy  of  Burgundy,  although  his  army  defeated  the  French  in  the  Hapsburg-French  war  which  followed.  Since  then,  France  has  become  the  biggest  enemy  of  the  Hapsburgs  for  centuries.  Their  legendary  rivalry  led  to  several  major  wars.

The  harquebusiers  were  a  major  military  corps  of  the  Hapsburg  armies  of  the  16th  century.

Iberian  Peninsula

By  1469,  the  Iberian  Peninsula  was  divided  in  the  following  major  realms:  the  great  kingdom  of  Castile  in  the  center,  the  kingdom  of  Portugal  in  the  west  and  that  of  Aragon  in  the  east.  The  latter  also  included  Valencia,  the  Balearic  Islands,  Malta  and  about  half  the  area  of  ​​modern  Italy (i.e. Sardinia,  Sicily  and  Southern  Italy).  In  the  NE  of  the  Iberian  Peninsula  lied  the  little  kingdom  of  Navarre  and  in  the  SE  the  Emirate  of  Granada  was  the  last  vestige  of  the  Muslim  rule  in  Iberia.
In  1469  Aragon  and  Castile  were  united  by  the  marriage  of  their  respective  monarchs,  Ferdinand  of  Trastamara  and  Isabella,  establishing  essentially  modern  Spain.  This  royal  couple  was  one  of  the  most  successful  in  World  history.  Isabella  was  not  only  holding  an  equal  role  with  her  husband  (which  was  not  especially  customary  for  this  era)  but  substantially  more  active.  The  year  1492  was  probably  the  most  important  of  their  reign,  because  in  this  year  the  Arabo-Berbers  were  permanently  expelled  from  the  Iberian  Peninsula  after  the  Spanish  annexation  of  Granada,  and  Columbus,  sent  by  the  two  kings,  discovered  America.  The  riches  and  resources  that  flowed  from  the  conquests  of  the  Conquistadores  in  America  and  the  unification  of  the  Iberian  Peninsula  (except  Portugal  and  Navarre)  gradually  made  Aragon-Castile  the  strongest  kingdom  in  Europe  in  the  16th  cent.
France  ‘worked’  again  involuntarily  as  a  “lever”  for  the  expansion  of  the  Hapsburgs  in  Spain,  when  she  collided  with  Aragon-Castile  for  the  control  of  the  Kingdom  of  Naples  (Southern  Italy)  because  the  French  contested  the  Aragonese  rights  on  it.  The  Spanish  (Castilian)  Trastamara  Dynasty  found  willing  allies  in  the  anti-French  Hapsburgs  and  an  alliance  was  concluded  between  the  two  royal  families  in  order  to  repel  together  the  French  geo-strategic  pressure  on  the  Spanish  Italy  and  on  the  Hapsburg  Netherlands.  Thereby  Philip  the  Handsome  of  the  Hapsburgs,  son  of  the  aforementioned  Emperor  Maximilian  I,  married  Joan  of  Trastamara  (daughter  of  Isabella  and  Ferdinand)  while  John  (Juan)  Trastamara  was  married  to  Maximilian’s  daughter,  Margaret  of  Austria.  The  dowry  that  Philip  was  given  by  his  father  was  the  Hapsburg  Netherlands  (approximately  modern  Netherlands,  Belgium  and  Luxembourg).

Periklis    Deligiannis