ottawa or Huron warrior 18th cent

Huron  or  Ottawa  warrior,  18th  century.  He  is  armed  with  a  curved  club  and  an  American  long  rifle,  an  acquisition  of  trade  or  warfare (artwork  by  Don  Troiani).

 By  Periklis    Deligiannis

The  Europeans  (British  and  French)  who  colonized  North  America  in  the  17th  to  18th  centuries  were  forced  to  adapt  to  the  martial  art  of  a  ‘primitive’  and  ‘savage’  environment  which  was  lost  from  Europe  since  Late  Antiquity  or  the  Early  Middle  Ages.  The  Native  American  (Indian)  who  was  their  main  rival,  unfortunately  for  them,  had  not  read  Grotius  and  Vattel,  the  founders  of  the  rules  of  the  noble  and  ‘civilized’  warfare  (corresponding  to  the  subsequent  Treaty  of  Geneva)  with  which  the  Europeans  of  the  17th  and  18th  centuries  complied.  The  Native  American  had  his  own  original  weapons  and  his  own  methods  of  war,  the  deadly  warfare  of  the  forest.  Of  course  he  did  not  know  the  pitched  battles  or  the  attack  at  the  sound  of  the  trumpet.  The  Indian  bow  unlike  the  European  harquebus  (and  afterwards  the  musket)  was  silent,  accurate,  and  able  to  unleash  fast  repeated  arrowshots,  even  in  wet  weather  (when  the  wick  and  the  gunpowder  of  the  harquebus/musket  dampened  and  made  it  useless).

marksman in a tree firing at british soldiers

American  marksman  in  a  tree  shoots  at  British  soldiers  (American  War  of  Independence).
The  Indian  tomahawk  was  a  handier  weapon  and  with  more  possible  uses  than  the  4-5  meters  long  pike,  which  the  first  Europeans  brought  in  North  America  (and  which  soon  fell  into  disuse).  When  the  Native  warrior  nabbed  prisoners  of  war,  he  did  not  follow  Grotius’  regulations  that  imposed  the  care  of  the  POWs  and  their  exchange  among  the  belligerents.  Instead,  slaughter  and  torture  were  the  ‘rules’  of  the  Indian.  He  thought  nothing  of  flaying  his  enemy  or  bleeding  him  to  death  with  jabs  or  pointed  sticks.  These  martial  methods  of  the  natives  sowed  terror  among  the  European  settlers.

Penn rifle
A  fine  specimen  of  a  Pennsylvania  rifle.
Hunting,  clashes  with  the  Indians  and  skirmishes  in  the  backwoods  (Early  American  border  forests)  prompted  the  first  White  Americans  to  invent  and  procure  many  improvements  in  the  firearms  brought  from  Europe.  The  rifle  that  prevailed  among  the  various  types  was  a  German  musket  from  the  Alpine  region  (Southern  Germany,  Austria  and  German  Switzerland).  The  Germans,  English,  Scots-Irish,  Dutch,  Scots  and  other  European  settlers  who  settled  in  the  Atlantic  coast  of  the  subsequent  U.S.,  especially  those  of  Pennsylvania,  have  developed  this  Alpine  musket  to  such  an  extent  that  by  the  mid-18th  century  the  “Pennsylvanian  rifle”  (“Pennsylvanian  musket”  to  be  accurate),  later  to  achieve  fame  as  the  “Kentucky  rifle”  was  already  noticeably  different  from  its  German  Alpine  prototype.  It  was  longer  and  more  slender,  had  a  small  bore  (a  calibre  of  about  0,50),  used  a  lead  ball  weighing  only  about  half  a  ounce,  and  was  more  accurate.  The  Pennsylvanian  rifle  was  surprisingly  straight-shooting,  suitable  for  the  environment  of  the  dense  North  American  forests.  On  the  contrary,  even  at  such  a  late  period  as  was  the  year  of  the  start  of  the  American  Revolution  (1776),  the  Alpine  rifle  was  still  comparatively  clumsy,  heavy    and    short-barrelled  and  with  a  ball  of  double  weight  (one  ounce).  It  was  slower  to  fire,  heavier  in  recoil  and  had  a  much  smaller  range  and  accuracy.

Penn rifle2
Pennsylvanian  rifle,  with  right  and  left  views  of  the  gunstock  and  the  firing  mechanism.
Slow  loading  –  with  short  iron  rod,  mallet  and  ramrod  –  had  not  disqualified  the  rifle  for  backwoods  use,  but  the  Americans  developed  a  quicker  and  less  strenuous  means  of  loading:  the  “patch”,  a  small  greased  cloth  encasing  a  lead  ball  which  could  be  pushed  smoothly  down  the  barrel.  By  insuring  a  tight  fit  in  the  rifling,  the  patch  ensured  economy  in  fire-power  and  more  convenience  and  accuracy.  At  the  same  time,  the  Europeans  were  continuing  to  push  the  lead  ball  naked.

What  the  Americans  achieved  with  the  patch  was  the  full  contact  of  the  ball  with  the  perimeter  of  the  barrel  and  therefore  greater  economy  in  the  gunpowder,  greater  range  and  greater  accuracy.  The  shot  range  and  accuracy  increased  relatively  with  the  length  of  the  gunbarrel  and  the  quality  of  the  material  of  the  patch.  Especially  if  the  patch  was  silk  (an  expensive  material),  the  range  increased  by  30-40  yards.

colonies 1775
The  American  colonies  in  1775.  The  American  marksmen  and  rangers  were  hardened  in  the  borderland  between  the  colonies  and  the  free  Indian  tribes  (“Indian  reserve”  in  the  map).

Until  the  American  Revolution,  the  Pennsylvania  rifle,  practically  unknown  in  England  and  used  in  a  ‘primitive’  form  only  by  a  number  of  German  hunters  in  the  mountains  of  Central  Europe,  had  been  a  typical  weapon  in  the  American  backwoods.  An  Englishman  who  was  in  Maryland  in  1775  notes  that  “such  rifles  were  mass-produced  in  many  places  of  Pennsylvania  and  the  boys  learn  to  use  from  a  very  young  age,  and  become  familiar  with  this  marvelous  gun.”  He  also  acknowledged  that  “One  thousand  American  marksmen  with  these  rifles  in  the  forests,  could  easily  exterminate  10,000  British  regular  soldiers.  With  this  rifle  they  earn  their  living,  hunting  for  meat  and  furs  which  they  trade.  The  Yankees  are  the  best  shooters  in  the  world.”  With  such  reports,  the  British  soldiers  possibly  had  already  understood  that  almost  every  American  opponent  of  them  would  be  a  sharp-shooter.

To Range the Woods New York, 1760
New  York  rangers  (marksmen)  with  their  distinctive  green  uniform  and  their  officer  in  1760.

            At  the  same  time  the  British  musket  was  so  ‘primitive’  that  the  official  manual  of  the  royal  army  did  not  contain  even  the  command  “Aim”  for  the  musketeers.    On  the  other  hand,  the  American  rifle,  unlike  the  European  musket,  was  not  equipped  with  a  bayonet  and  was  a  slower,  more  fragile  weapon  of  special  skill.  Ill-suited  to  the  European  formal  battle-array,  it  remained  a  highly  individualistic  weapon,  admirable  for  skirmishing.  These  guerrilla  tactics  of  the  Americans  which  were  based  on  lethal  skirmishes,  were  extremely  successful  and  had  to  convince  the  British  from  the  very  beginning  that  the  subjugation  of  the  ‘rebels’  would  not  be  easy.

Kentucky Rifle
A  collection  of  Kentucky  rifles,  which  were  developed  from  the  Pennsylvanian  prototype. 
The  Pennsylvania-Kentucky  rifle  became  indivisible  from  the  famous  dress  and  later  uniform  (linen  or  leather  jacket  with  fringes,  fur  hat  often  from  squirrel  skin,  moccasins  etc)  which  characterized  the  North  American  “marksman”  (man  of  the  borderlands)  and  the  rangers  (who  were  marksmen  as  well).  Especially  the  jacket  was  colored  usually  in  shades  of  green  for  camouflage  in  the  forests.  Such  was  the  terror  that  this  uniform  caused  to  the  British  soldiers  because  of  the  losses  that  they  had  by  the  marksmen,  that  George  Washington  called  with  a  special  decree  the  American  soldiers  to  wear  the  uniform  of  the  marksman  and  not  the  official,  in  order  to  bend  the  morale  of  the  enemy.  Finally,  it  should  be  noted  that  the  American  marksmen  who  were  for  some  time  the  main  striking  force  of  the  Continental  Army,  were  not  ethnically  English  in  majority  (the  colonists  of  English  origin  were  a  little  more  than  half  of  the  American  population  in  1776).  They  came  mainly  from  the  backwoods  (western  border  with  the  independent  Indian  tribes  of  the  interior)  and  thereby  were  overwhelmingly  Scots-Irish  and  Germans,  who  despised  the  English.  For  this  reason  they  fought  so  passionately  against  the  British  rule  in  1776-1783.
Periklis  Deligiannis