By  Periklis    Deligiannis



An  original  pilos-type  bronze  helmet,  typical  for  the  Spartans  of  the  Classical  period.

The  celebration  of  the  “gymnopaidiae”  was  particularly  important  and  it  took  place  every  year  in  Sparta,  in  the  mid-summer  (in  the  month  of  Hekatombaion,  corresponding  to  July).  The  Spartan  boys  were  preparing  for  this  celebration  that  included  sport  games  and  it  took  place  in  honor  of  the  divine  brothers  Apollo  and  Artemis  (two  of  the  main  Greek  gods),  their  mother  Leto  and  in  honor  of  Dionysus.  From  the  year  of  the  fifty-ninth  Olympiad  (544  BC),  the  celebration  of  the  gymnopaidiae  honored  (in  addition  to  these  gods)  the  fallen  hoplites  of  Sparta  who  died  in  the  so  called  “Battle  of  the  Champions”  for  conquering  Thyreatis  from  Argos.  Thyreatis  was  a  strategic  district  in  the  eastern  coast  of  the  Peloponnesus  (Thyrea  was  its  main  city).  In  time  of  war,  the  Spartans  declared  a  cessation  of  the  hostilities  during  the  celebration  of  the  gymnopaidiae.  Girls  and  adult  men  participated  as  well  in  the  feast.  During  the  dance  that  accompanied  the  feast,  the  boys  were  making  sport  exercises  which  depicted  the  sports  of  wrestling  and  ‘pagration’  (a  type  of  ancient  Greek  wrestling).  Simultaneously  they  sang  patriotic  paeans  (the  poems  of  Alcman  and  Thales)  in  honor  of  the  fallen  warriors  of  Sparta.  Plato  points  out  that  in  the  gymnopaidiae  the  boys  went  through  “hard  endurance”.  This  reference  indicates  the  level  of  hard  workout.  Modern  scholars  believe  that  the  gymnopaidiae  were  not  symbolic  but  essentially  agonistic.

The  contest  that  needed  the  greatest  mental  strength  was  that  of  the  “diamastigosis“,  i.e.  the  competition  of  strength  in  pain.  The  contestants  were  Spartan  teenager  trainees  who  were  whipped  in  front  of  watchers.  Among  them  were  the  parents  of  the  teens  who  encouraged  them  to  endure  the  horrible  pain  or  threatened  them  when  they  saw  them  close  to  failing  (Lucian).  Some  teens  left  their  last  breath  because  of  the  whipping,  falling  dead  in  front  of  the  watchers  and  their  parents  (as  Plutarch  mentions,  in  the  Life  of  Lycurgos).  These  misfortunes  were  possibly  rare  but  some  scholars  believe  the  opposite.  The  victory  in  this  ultimate  endurance  competition,  mental  and  physical,  was  extremely  honored.  The  winners  were  called  “vomonikes”  and  the  state  used  to  set  up  their  statues  in  public  places  in  order  all  the  Spartans  to  see  them  and  take  an  example  of  their  courage.

Orthia Artemis
The  Sanctuary  of  Artemis  Orthia  in  Sparta.

Xenophon  in  his  study  on  the  Lacedaemonian  Constitution,  mentions  another  whipping  contest  for  teen  Spartans,  different  from  the  “diamastigosis”.  In  this  competition,  they  placed  on  the  altar  of  Artemis  Orthia  many  pieces  of  cheese  which  were  guarded  by  flagelliferous  men.  The  purpose  of  the  teens  was  to  grab  as  many  pieces  of  cheese  they  could,  avoiding  or  enduring  the  blows  of  the  flagellators.  The  winner  was  the  teen  who  had  collected  the  greatest  number  of  pieces  of  cheese.  The  purpose  of  this  event  was  the  same  as  the  informal  disposition  of  the  public  garners  for  stealing  food  by  the  young  Spartans:  their  practice  in  ensuring  their  food  under  any  hostile  and  generally  adverse  circumstances.

There  were  team  sports  also,  such  as  a  game  with  a  ball  among  two  teams  who  were  called  “sphairees.”  It  was  a  hard  game  much  alike  to  the  modern  American  football.  Another  team  game  was  a  virtual  battle  between  two  ‘vouae’  or  ‘ilae’  (groups  of  trainees),  which  often  lost  the  character  of  reenactment,  becoming  sometimes  bloody  (probably  ending  abruptly  due  to  the  death  of  a  trainee).  I  have  already  mentioned  what  a  ‘voua’  or  ‘agele’  was.  The  ‘ile’  (squadron,  ‘ilae’  in  the  plural)  was  a  group  of  boys  and  teens  of  different  ages.  The  ilae  coexisted  with  the  vouae  or  agelae.  While  in  the  vouae  the  boys  had  to  be  peers,  in  the  ilae  there  was  no  age  limits.  The  number  of  members  of  the  vouae  and  the  ilae  is  unknown.  Only  for  the  ile  there  is  an  assessment  that  it  consisted  of  twelve  boys,  a  number  suitable  for  the  balance  between  their  control  and  the  success  of  their  education  and  training.

Discipline  was  another  key  element  provided  by  the  Spartan  ‘agoge’  to  the  students/trainees.  The  young  Spartans  learned  not  to  argue  with  their  superior  commanders,  not  to  indiscipline  in  their  command  and  not  to  deny  or  ignore  the  laws  established  by  Lycurgos.  The  discipline  and  faith  in  the  judgment  of  his  superior  commander,  officer  or  senior  citizen-hoplite,  was  fundamental  to  the  development  of  the  young  warrior,  but  also  for  the  adult  Spartan.  However,  this  element  of  the  Spartan  character  did  not  eliminate  the  private  initiative  of  the  warrior-citizen  in  critical  moments.  The  Lacedaemonian  hoplite  could  be  a  war  machine  that  obeyed  blindly  the  commands  of  the  ‘ephoroi’  (curators),  the  kings  and  the  warlords,  or  otherwise  –  when  required  –  he  could  be  an  independent  fighting  unit,  able  to  take  immediately  critical  decisions,  to  organize  and  lead  younger  or  inexperienced  warriors  (e.g.  from  the  other  city-states  of  the  Peloponnesian  Alliance).  Encouraging  food  theft  from  state  garners  and  other  related  exercises,  played  an  important  role  in  the  development  of  this  initiative.

Spartan regime

A  detailed  diagram  of  the  constitution,  the  institutions  and  the  classes  of  the  Spartan  state.

The  Spartan  hoplite  was  an  elite  warrior  in  the  battlefield  as  well  as  in  the  field  of  survival,  even  if  he  was  completely  alone  in  enemy  territory.  The  famous  Myriad  Greek  mercenaries  survived  in  the  heart  of  the  Persian  Empire  after  the  death  of  their  employer  Cyrus  the  Younger,  despite  the  shameful  execution  of  their  commanders  by  deceit:  they  managed  to  cross  an  enormous  distance  through  enemy  territory  and  eventually  save  themselves,  carrying  out  one  of  the  greatest  feats  in  the  World  history.  They  managed  to  achieve  this  glorious  deed  using  Lacedaemonian  methods  that  they  learned  from  their  original  commander,  the  Spartan  Clearchus.  This  survival  advantage  was  possessed  not  only  by  the  Spartan  full  citizens  (the  ‘equals’)  but  also  by  the  rest  of  the  Lacedaemonians  (‘hypomeiones’,  ‘mothakes’,  ‘perioikoi’,  foreigner  ‘trophimoi’  et  al.),  as  it  is  exhibited  by  the  military  deeds  of  Lysander  (victorious  admiral  against  the  Athenians  in  the  Aegean),  Gylippos  (commander  of  the  Syracusans  against  the  Athenians  during  the  Sicilian  Campaign),  Xanthippos  (reformer  of  the  Punic  army  during  the  First  Punic  War)  et  al.  who  were  not  “equals”  (citizens)  but  ‘hypomeiones’  and  ‘mothakes’.  A  typical  example  of  the  Spartan  military  initiative  that  reached  the  limits  of  disobedience,  was  the  refusal  of  two  Spartans  ‘warlords’  (‘polemarchoi’,  senior  officers)  to  carry  out  the  maneuver  that  king  Agis  ordered  them  to  perform  at  the  battle  of  Mantineia  (418  BC),  because  they  felt  that  their  own  assessment  was  the  right  one.  But  such  cases  were  rare,  coming  always  from  the  ‘warlords’,  and  did  not  affect  adversely  the  military  conflicts  of  Sparta.  In  general,  the  Spartan  was  obedient  and  disciplined.

The  school  education  of  the  Spartan  students/trainees  fell  short  against  that  of  the  Athenians,  but  it  was  rather  higher  than  that  of  many  other  Greek  states.  The  Lacedaemonian  teenager  was  taught  reading  and  writing;  he  was  listening  narratives  of  military  successes  by  the  elders  and  learned  poems  of  patriotic  and  inspirational  character.  He  was  also  taught  the  famous  “lakonizein”  as  it  became  known  to  the  other  Greeks,  i.e.  to  speak  very  briefly  and  precisely,  while  emitting  readiness  and  brightness  by  the  few  words  he  used.  The  other  Greeks  use  to  mention  that  “lakonizein  is  philosophizing”.  The  paidonomos  or  other  elder  citizens  were  listening  the  discussions  of  the  teens  during  mealtimes  and  rest,  interfering  and  indicating  the  errors  and  the  correct  expression.  If  they  thought  that  a  trainee  was  not  responding  or  that  he  was  responding  inappropriately  in  a  quip  or  a  claim  of  another  youth,  they  admonished  or  punished  him.

This  educational  system  ‘produced’  the  formidable  hoplites  on  whom  the  glory  of  Sparta  relied  on  for  many  centuries.  During  the  wars  of  Sparta  against  Thebes  towards  the  end  of  the  Lacedaemonian  hegemony,  an  episode  occurred  that  shows  largely  who  really  the  Spartans  were.  Their  Peloponnesian  allies  said  to  the  Spartan  king  Agesilaos  that  they  no  longer  wanted  to  follow  the  Spartans  in  their  campaigns  and  go  on  under  their  hegemony.  The  reason  they  invoked  was  that  the  allies  provided  many  soldiers  for  the  wars  of  the  Peloponnesian/Spartan  alliance  while  the  Spartans  provided  a  few.  Agesilaos  gave  them  an  indirect  answer:  he  commanded  the  Spartans  and  their  Peloponnesian  allies  to  sit  separately  the  one  group  from  the  other.  Then  he  ordered  the  ceramists  to  stand  up.  Some  allies  stood  up  while  no  Spartan  did  the  same.  Then  he  asked  the  carpenters  to  stand  up.  Some  of  the  allies  stood  up.  All  the  Spartans  stayed  in  their  seats.  Thereafter  Agesilaus  ordered  the  blacksmiths  to  stand  up,  then  the  builders,  then  the  merchants,  until  he  called  all  the  professions  of  the  ancient  Greeks.  When  he  had  finished,  all  the  allies  were  standing.  On  the  contrary,  all  the  Spartans  were  sitting.  This  was  expected,  because  the  Spartan  socio-military  organization  and  regime  prohibited  any  profession  for  its  citizens,  apart  from  the  lifetime  preparation  for  war.  Then  Agesilaus  turned  to  his  Peloponnesian  allies  and  said  to  them  cheerfully:  “You  can  see  now  men  how  many  more  warriors  than  you,  Sparta  is  sending  to  war!”
Periklis  Deligiannis



(2)  Plutarch:  PARALLEL    LIVES.

(3)  Aristotle:  POLITICS.

(4)  Diodorus  Siculus:  HISTORICAL  LIBRARY

(5)  Chrimes  K.M.T.  :  SPARTA.  A  RE-EXAMINATION  OF  THE  EVIDENCE,  Manchester  1949.