By  Periklis    Deligiannisspartan agoge

Girls  and  boys  of  Sparta  during the ‘agoge’  in  a  Western European  artwork.
The  Spartan  or  Laconian  ‘agoge’  (socio-military  education  and  training)  had  been  formed  at  the  end  of  the  Archaic  period  (7th  cent  –  479  BC).  The  Spartan/Lacedaemonian  tradition  claims  that  this  system  of  civic  and  military  education  was  contrived  by  the  famous  Spartan  statesman  Lycurgos.  In  fact,  Lycurgos  established  in  the  8th  century  an  early  form  of  the  agoge,  which  went  through  various  phases  of  development  and  improvement  to  get  its  final  classic  form.  The  Spartan  education  had  much  in  common  with  that  of  several  Doric/Dorian  city-states  of  Crete.  Apart  from  their  common  Doric  origins,  some  Cretan  cities  were  Spartan  colonies  and  it  is  generally  considered  that  there  was  regular  interaction  between  the  two  regions,  Laconia  and  Crete.

For  a  predominantly  militaristic  state  as  it  was  the  Spartan  state,  military  training  was  particularly  important.  If  the  young  Spartan  did  not  manage  to  go  through  its  stages,  he  could  not  enter  the  social  class  of  the  ‘omoioi’  (meaning  ‘akin’,  and  in  the  case  of  Sparta  meaning  the  ‘equals’)  who  were  the  Spartan  full  citizens,  and  he  could  not  participate  in  the  ‘Apella’,  the  Spartan  House  of  Citizens  (parliament).  Additionally,  later  in  his  life,  he  could  not  be  a  member  of  the  ‘Gerousia’  (Spartan  Senate)  and  could  not  be  elected  as  one  of  the  five  ‘Ephoroi’  (Curators).  This  extremely  hard  training  that  reached  the  limits  of  human  endurance  since  the  childhood  of  a  Spartan,  has  been  the  subject  of  criticism,  positive  and  negative,  already  from  the  ancient  times.

Aristotle  in  his  “Politics”  criticizes  the  Spartans  for  their  educational  system,  believing  that  they  treat  their  children  like  animals  because  of  the  brutal  and  hard  training  in  which  they  put  them  to.  But  we  should  not  forget  that  Aristotle  was  an  Athenian  citizen  (and  born  in  the  Ionian  colonies  of  the  Northern  Aegean).  On  the  contrary  Xenophon,  an  Athenian  by  birth,  pointed  out  the  virtues  that  the  laws  and  the  educational  system  of  Lycurgos  ensured  for  the  Spartans.  The  admiration  of  Xenophon  to  the  Spartans/Lacedaemonians  brought  about  his  rejection  by  many  of  his  fellow  countrymen.

ancient theater
Sparta:  the  ancient  theater

Every  healthy  son  of  Spartan  parents  had  to  go  through  the  phases/stages  of  the  ‘agoge’.  The  agoge  effectively  began  since  the  pregnancy  of  his  mother.  The  Spartan  women  (also  since  their  childhood)  lived  a  hard  life  of  physical  exercises,  deprivation  and  continuing  education,  comparable  to  the  life  of  the  male  Spartans.  This  fact,  in  addition  to  the  benefits  it  had  for  the  women  themselves,  ensured  the  birth  of  healthy  and  robust  children  who  would  become  either  the  fearless  warriors  of  the  city,  or  the  dynamic  Spartan  women  who  “ruled  over  their  men”  as  the  other  Greeks  were  mentioning.  The  education  and  training  was  mandatory  for  boys  and  girls  alike.  The  unmarried  Spartan  women  had  to  run  in  races,  fight  in  the  palaestra,  take  part  in  the  chariot  races  and  compete  in  throwing  the  disc  and  the  javelin.  Aristophanes  in  his  comedy  ‘Lysistrata’,  exhibited  a  Spartan  woman  so  physically  strong  that  Lysistrata  (the  central  character)  amazed  by  her  muscles,  said  to  her:  “What  a  strong  and  iron  body,  what  a  beauty!  You  could  strangle  a  bull!”

Returning  to  the  education  of  men,  the  parents  raised  the  little  boy  in  order  not  to  be  afraid  of  the  dark  and  loneliness,  and  to  get  used  in  cold  and  in  poor  and  rough  food.  At  the  age  of  five  or  six  years  old,  the  boy  left  his  home  and  installed  himself  in  the  barracks  in  order  to  begin  his  military  training.  Since  this  moment,  the  boy  no  longer  belonged  to  his  family,  but  to  the  state.  His  father  was  not  considered  to  be  only  the  physical  one,  but  all  the  citizens  who  bore  the  responsibility  for  his  training.

Xenophon  mentions  the  basics  of  Spartan  education/training:  hardship,  drill,  discipline,  modesty,  loyalty  and  bravery.  The  Spartan  ‘agoge’  also  provided  to  the  students/trainees,  the  virtues  of  circumspection,  prudence,  moderation  and  stability  of  character.  The  ‘paidonomos’  was  responsible  for  the  course  of  the  education  of  the  boys  and  the  adolescents.  The  paidonomos  was  a  Spartan  citizen  with  great  experience  in  these  matters.  If  one  of  the  students  did  not  respect  the  rules  of  the  agoge,  he  was  captured  by  the  watchful  eye  of  the  paidonomos  and  suffered  severe  punishment.  This  cruel  punishment  was  executed  by  teen  flagellators  receiving  commands  from  the  paidonomos.  The  punishment  was  carried  out  with  relentless  and  disciplined  manner.  If  the  paidonomos  could  not  perform  his  duties  for  any  reason,  his  role  was  assumed  by  any  citizen  who  was  present  in  the  barracks  or  wherever  the  ‘agoge’  was  taking  place.  If  no  man  was  present,  the  ablest  student  was  considered  as  the  leader  of  the  group  of  trainees.


An  exact  reconstruction  of  a  Boeotian  bronze  helmet,  typical  for  ancient  Greek  and  Italian  cavalrymen (British  Historical  Society  Comitatus).  Since  the  Classical  period,  Sparta  had  a  significant  cavalry  corps.
The  first  stage  of  the  ‘agoge’  lasted  six  years.  At  this  stage  the  boys  learned  the  “pyrrhiche”  a  special  dance  during  which  they  danced  bearing  their  arms  and  armor,  in  order  to  train  to  be  nimble  carrying  their  military  equipment.  They  memorized  the  patriotic  poems  of  the  Spartan  poets  Tyrtaeos  and  Alkman  (which  they  would  sing  later  in  their  campaigns  as  hoplites)  and  they  were  enlisted  in  the  ‘agelae’  or  ‘vouae’  i.e.  training  groups  of  peers.  The  leader  of  each  group  was  called  ‘vouagos’.  The  purpose  of  these  training  groups  was  to  promote  team  spirit  and  simultaneously  stir  the  rivalry  and  competition  among  the  students/trainees.  The  group  became  their  new  family,  in  which  they  were  taught  discipline  and  camaraderie.  Simultaneously  they  were  taught  reading  and  writing  while  taking  part  in  competitions  of  music,  dance  as  well  as  sports.

The  educational  element  of  hardship  was  particularly  important  because  it  made  the  Spartan  hoplite  un nfightable hoplite irresistible order tolacecould notfightable  in  war.  This  hardship  gave  Sparta  more  victories  other  than  her  military  ones:  victories  in  sport  events.  In  the  Greek  sacred  games  (Olympic  Games,  Isthmian  Games  etc.),  the  Spartans  were  most  successful  because  of  their  ‘agoge’.

The  boys  were  permanently  shoeless,  wearing  only  a  thin  cloth  in  all  seasons.  Thus  they  learned  to  resist  and  defy  the  bad  weather  conditions.  Their  food  was  poor  and  never  enough,  in  order  to  be  reduced  to  stealing  the  necessary  food  from  the  state  garners,  allocated  informally  as  “targets”.  If  they  were  caught  stealing  food  they  were  severely  punished,  not  because  they  stole  it  but  because  they  were  perceived.  Their  offense  was  not  theft  but  their  failure  of  the  proper  use  of  everything  that  they  were  taught  about  their  survival,  especially  when  in  the  future  they  would  have  to  campaign  in  the  territory  of  the  enemy.  According  to  Xenophon,  every  group  of  young  Spartans  who  had  to  steal  food  (in  fact  all  of  them),  had  to  use  tricks  that  they  would  invent  themselves  and  carry  out  the  attempt  very  carefully.  In  overall,  the  purpose  of  the  poor  food  was  to  get  the  boys  used  to  hunger  if  they  failed  in  stealing  more  food  from  the  state  garners.

The  special  body  and  hair  care  was  forbidden,  especially  the  baths  with  hot  water  which  were  allowed  only  on  special  occasions  and  holidays,  for  example  in  the  celebration  of  the  ‘gymnopaidiae’.  The  reeds  from  the  banks  of  the  Eurotas  (the  main  Laconian  river)  were  used  as  material  for  the  manufacture  of  hard  mats  by  the  boys,  on  which  they  were  sleeping.  They  broke  the  tops  of  these  reeds  using  their  bare  hands  rather  than  using  knives.  The  purpose  of  this  job  was  the  strengthening  of  their  hands.  The  hard  reed  mat  was  suitable  for  the  indurationrsods rather than using a  more food from the state garners.  of  the  torso.

 Spartan hoplites c.600 BC

Spartan  hoplites  c.600  BC
In  the  age  of  11  to  12  years  old,  the  boy  began  the  second  stage  of  his  education.  The  boy  was  now  a  ‘meirakion’  (teenager).  He  cut  his  hair  short  and  started  his  main  military  education/training.  The  physical  exercises  were  increased.  The  teens  were  taught  how  to  use  various  weapons  and  took  part  in  marches,  patrols,  ambushes  and  mock  battles.  They  were  trained  in  wrestling  and  other  exercises  relating  to  warfare.  Special  attention  was  given  in  some  details,  e.g.  to  climb  with  ease  on  hill  slopes  and  descend  safely  from  them.  The  indurationrsods rather than using a  more food from the state garners.  of  their  feet  due  to  the  fact  that  they  were  permanently  shoeless,  really  helped  them  in  this  hard  exercise.  Such  special  exercises  gave  them  incomparable  advantage  on  the  battlefield  against  other  Greek  or  non-Greek  warriors.

Each  teenager  was  under  the  supervision  of  an  adult  who  was  responsible  for  his  development  and  progress.  The  aforementioned  ‘paidonomos’  was  also  responsible  for  the  physical  and  martial  exercises  of  the  teens.  In  Sparta  there  were  no  institution  offices  such  as  the  ‘gymnastes’  and  the  ‘paidotrives’  which  applied  to  the  public  gyms  of  Athens,  but  the  gym  was  also  public.  Plutarch  mentions  that  private  gyms  were  prohibited  at  Sparta  as  well  as  the  assumption  of  the  training  of  young  Spartans  by  private  trainers.  This  restriction  ensured  the  uniformity  of  training  and  above  all  its  proper  implementation.


Periklis  Deligiannis