Guard Roman
The  skilful general  Gaius  Marius  turned  the  Roman  army  into  a  war  machine  of  fully  armored  professional  soldiers  (credit:  Εrmine  Street  Guard  Roman  Reenactment  Society).

By  Periklis    Deligiannis


[This  article is actually a part of my book  ‘The Celts‘, Periscope publ., Athens 2008, unfortunately available only in Greek]

In  113  BC  a  great  threat  appeared  in  the  horizon  of  the  Roman  world:  the  Cimbri  and  the  Teutones.  The  ancient  writers  usually  consider  these  two  peoples  as  Germanic,  but  their  leaders  had  Gallic/Celtic  names  (Boiorix,  Lugius,  Gaesorix  etc)  or  Celtisized  (Claodicus)  and  their  arms  and  armor  were  clearly  Celtic.  Plutarch  mentions,  in  an  episode  of  his  narrative  about  the  Cimbri-Teutones  invasions,  that  the  Cimbri  descended  quickly  the  slopes  of  the  Alps  using  their  shields  as  sleds  –  therefore  these  shields  were  of  the  large  Gallic  thyroid  type  rather  than  the  small  and  weak  Germanic  type.  When  the  Roman  officer  Sertorius  was  sent  by  Marius  to  spy  the  Cimbrian  camp,  he  wore  Celtic  clothes  and  learned  the  Gallic/Celtic  language  in  preparation  for  his  mission.  The  tribal  name  “Cimbri”  is  of  Celtic  origin  and  the  word  (and  verbal  prefix)  “Teuton-”  (meaning  “people”  and  “army”)  was  used  equally  by  Celts  and  Germans  (apparently  a  verbal  type  of  Proto-Indo-European  extraction).  These  are  just  some  of  the  evidence  that  led  many  researchers  of  the  20th  century  to  consider  the  two  tribes  as  Celtic  peoples  mistaken  by  the  Romans  to  be  Germanic.  However,  the  ancient  writers  mention  their  homeland,  the  Cimbrian  Peninsula  (modern  Jutland),  a  region  undoubtedly  Germanic  in  antiquity.  In  addition,  the  Massaliot  Greek  navigator  Pytheas  had  found  the  Teutones  living  on  an  island  in  the  Baltic  Sea  (4th  century  BC):  the  Baltic  coastal  areas  have  never  been  Celtic.


Map  of  Germany  according  to  the  Geography  of  Claudius  Ptolemy.  We  can  see  the  remaining  Cimbri  at  the  northern  ends  of  the  land  (in  ‘Chersonesus  Cimbrica’,  modern  Jutland)  and  the  remaining  Teutones  somewhere  in  modern  Northeastern  Germany.

In  my  opinion,  a  proposed  “middle  solution”  gives  the  answer  to  the  enigma  of  the  ethnological  origins  of  the  Cimbri  and  Teutones.  Both  of  them  were  Germanic  peoples  of  Jutland,  who  had  already  adopted  there  some  elements  of  the  Celtic  civilization.  During  their  interminable  wanderings  towards  the  Mediterranean  South,  they  were  joined  by  many  Gallic/Celtic  Central  European  groups  and  tribes  who,  due  to  their  significantly  higher  civilization,  managed  to  become  the  leaders  of  these  peoples/tribal  unions.  This  situation  explains  the  Celtic  language  of  the  Cimbri  and  the  Teutons  (when  they  confronted  the  Romans),  their  Celtic  names  and  weapons,  as  well  as  their  exclusively  Celtic  cavalry  as  it  is  evidenced  by  its  description.  The  barbarian  cavalry  of  this  period  consisted  generally  of  wealthy/noble  warriors.  Among  the  Cimbri  and  Teuton  warriors,  the  Celts  were  almost  the  only  ones  who  had horses  fit  for  battle.  In  conclusion,  when  the  two  peoples  appeared  in  the  Mediterranean,  they  had  become  tribal  unions  of  Celtic,  Germanic  and  Pregermanic  (possibly  Pre-Indo-European)  tribes,  with  the  Celtic  groups  to  be  the  leading  ones  and  probably  the  more  numerous  in  population.  That  is  why  the  Völkerwanderung  of  the  Cimbri  and  the  Teutones  consist  a  part  of  both  the  Celtic  and  the  Germanic  history.

Both  peoples  have  left  their  homeland  in  Jutland,  due  to  climate  change  and  overpopulation.  The  same  reasons  forced  various  Gallic/Celtic  and  PreGermanic  groups  to  join  them.  In  115-113  BC  the  Cimbri  tried  to  settle  sequentially  in  the  countries  of  several  Danubian  Celtic  peoples,  the  Boii,  the  Scordisci  and  the  Taurisci  (of  Noricum),  but  they  were  repelled  by  them.  But  they  managed  to  threaten  dangerously  Noreia  (modern  Neumarkt),  the  largest  fortified  city  (oppidum)  of  Noricum  (modern  Western  Austria).  Rome  sent  a  consular  army  under  the  consul  Carbo,  in  Noreia  because  this  Celtic  ‘oppidum’  was  a  geo-strategic  barrier  on  the  invasion  route  to  Italy.
The  ‘Völkerwanderung’  of  the  Cimbri-Teutons.
The  Cimbri  crushed  the  Roman  army  and  the  overweening  Carbo  who  had  refused  any  discussion  with  them,  committed  suicide  drinking  poison.  Surprisingly  the  Cimbri  did  not  invade  Italy  and  decided  to  return  to  the  North,  possibly  considering  that  they  were  not  still  strong  enough  for  such  an  attempt.  In  the  years  113-111  BC  they  were  reinforced  by  incorporating  allied  Celtic  tribes.  In  111  BC  the  Cimbri  crossed  the  Rhine  and  marched  in  Greater  Gaul  (modern  France),  in  the  Rhone  valley,  where  they  convinced  more  Celtic/Gallic  tribes  to  join  them.  The  Romans  were  concerned  about  the  integrity  of  Narbonesia  (Narbonensis),  their  province  in  Southern  Gaul  (modern  Provence).  The  Cimbri  asked  Silanus,  the  provincial  governor  of  Narbonesia,  for  fertile  lands  for  settling  in  order  to  avoid  war  (109  BC).  Silanus  informed  the  Senate  about  the  Cimbrian  request.  The  Senate  ordered  him  impoliticly  to  stop  any  debate  with  the  barbarians  and  attack  them  immediately.  The  governor  attacked  the  Cimbri  who  did  not  find  it  difficult  to  massacre  his  army.  It  was  the  second  Roman  army  exterminated  by  the  invaders  from  the  North,  a  fact  that  led  to  a  general  mobilization  of  the  Central  European  tribes  against  Rome.
In  107  BC  the  Teutones  and  several  Celtic  tribes  (Tigurini,  Ambrones,  Arverni  et  al.)  joined  the  Cimbri.  Rome  sent  another  consular  army  under  Longinus  against  the  invaders.  Longinus  managed  to  isolate  the  formidable  Tigurini  by  maneuvering  on  the  march,  and  began  pursuing  them.  He  did  not  suspect  that  Divicon,  the  Tigurinian  warlord,  was  leading  him  in  an  ambush  in  the  valley  of  the  Garrone  river.  In  the  land  of  the  Nitiobriges,  the  Tigurini  stopped  suddenly  their  feigned  retreat  and  attacked  furiously  the  Roman  army.  Longinus  was  killed,  his  army  was  decimated  and  the  survivors  surrendered  to  Divico.  Fifty  years  later,  the  brainy  Celt  was  still  alive  when  he  met  Julius  Caesar  in  the  coalition  of  the  Helvetii.

Military Academy
The  Roman  State  in  the  2nd  cent  BC  (United  States  Military  Academy)

Meanwhile,  a  Roman  army  under  the  consul  Caepion  subjugated  the  rebellious  Tectosages  of  Tolosa  (modern  Toulouse).  The  Senate  appointed  Caepion  as  the  provincial  governor  of  Narbonesia,  and  in  105  BC  sent  to  his  aid  another  Roman  army  under  Gaius  Manlius.  Marius  was  a  professional  soldier  who  had  risen  in  the  hierarchy  due  to  his  abilities.  Caepion  held  his  office  due  to  his  aristocratic  origins  and  he  despised  Manlius.  On  the  other  hand  Manlius  believed  that  Caepion  was  a  fool.  Soon  the  two  Romans  came  to  dispute  about  their  moves  against  the  Cimbri-Teutones.  Manlius  contended  that  they  had  to  attack  the  barbarians  immediately,  while  Caepion  insisted  that  they  had  to  wait  for  the  right  opportunity.  Manlius  sent  his  lieutenant  Scaurus  with  a  reconnaissance  detachment  to  spy  the  invaders,  a  move  that  Caepion  considered  as  a  strategic  error.  Their  continuous  disagreements  proved  fatal  when  the  Cimbri-Teutones  attacked  by  surprise  and  wiped  out  Scaurus’  detachment.  Then  they  immediately  attacked  Caepion’s  legionnaires  in  Arausio  and  massacred  them.  Shortly  afterwards,  the  Northerners  met  the  army  of  Manlius.  The  Romans  were  trapped  having  the  Rhone  in  their  backs,  and  fought  bravely  until  they  were  decimated  (105  BC).  Both  Roman  generals  were  rescued  but  the  City  of  the  She-wolf  lost  two  more  large  armies  because  of  the  northern  invaders.  Five  Roman  armies  of  a  probable  total  figure  of  100,000  men  or  more  were  destroyed.  Terror  seized  Rome  and  her  citizens  fell  into  panic,  remembering  the  fall  of  their  city  to  the  Sennonian  Gauls  in  387/6  BC.  Besides,  the  Gauls/Celts  constituted  a  major  proportion  of  the  new  barbarian  threat.



Periklis  Deligiannis