The  torture  of  the  Kievan  princes  after  their  capture  in  the  battle  of  the  river  Kalka,  in  a  modern artwork.


By  Periklis    Deligiannis



The  main  dispute  between  the  Russian  princes  concerned  their  doubt  if  they  should  cross  to  the  left  bank  of  the  Dnieper,  and  then  march  in  the  open  steppe.  Many  believed  that  they  should  not  do  it,  in  order  not  to  give  battle  in  an  excellent  battlefield  for  the  Mongol  cavalry.  Although  the  opposite  point  of  view  prevailed,  the  aforementioned  estimation  proved  to  be  the  right  one.  Indeed,  Subotai  and  Djebe  intended  to  lure  the  Russo-Cuman  army  deep  into  the  steppe,  surround  it  there  and  destroy  their  enemies.  When  the  allies  had  marched  enough  into  the  steppe,  into  the  land  of  the  Cumans/Kipchaks,  the  Mongols  began  to  wear  their  army  with  sudden  deadly  attacks  of  small  detachments.
On  31  May  1223,  the  allied  army  arrived  in  the  area  of  the  river  Kalka,  whose  site  is  still  unknown.  However  it  is  strongly  believed  to  be  the  modern  small  river  Kalchik  in  eastern  Ukraine,  pouring  into  the  Sea  of  Azov.  The  Mongols  were  now  very  close  and  the  Russians  clashed  with  their  vanguard,  which  they  repulsed.  After  this  first  success,  the  allied  princes  heot success, the alliesld  consultations  in  a  war  council  about  whether  they  had  to  march  further  or  stay  there  and  prepare  for  defense.  It  was  the  most  turbulent  council,  with  intense  disagreements  and  conflicts.  Eventually  the  princes  did  not  agree.  The  aggressive  Mstislav  of  Galicia  crossed  the  Kalka  River  with  his  army,  along  with  his  tributary  Danilo  of  Volynia,  determined  to  go  alone  on  the  march.  Soon  they  were  followed  by  Mstislav  Sviatoslavovich  with  the  army  of  Chernigov  and  Smolensk.  The  Cuman/Kipchak  horsemen  were  marching  in  front  of  the  Galician-Volynian  troops.  The  Cumans  who  also  insisted  on  the  march,  wanting  to  rid  their  homeland  of  the  Mongol  invaders,  were  the  vanguard  of  the  allied  army.  Kalka  river  was  in  the  Cuman  territory.
However  the  allied  forces  were  broken  up,  because  the  numerous  army  of  Kiev  was  left  behind  after  his  own  prince  Mstislav  had  refused  to  follow  the  march.  But  also  between  the  marching  allied  armies,  large  gaps  were  turn  up.  This  was  the  opportunity  that  Subotai  awaited  so  patiently  for.  He  immediately  ordered  the  attack  of  his  murderous  nomad  riders,  who  until  then  were  retreating  purportedly  to  lure  the  allies  into  their  trap.

 battle kalka

Map  of  the  battle  of  Kalka  river.
Legend:  gray  color:  Mongols.  Red  color:  Allies:  1  =  Kievans,  2  =  Chernigovians  &  Smolenskians,  3  =  Volynians  &  Galicians,  4  =  Kipchaks/Cumans.
Subotai  Bahadur  commanded  the  right  Mongolian  wing  of  envelopment  and  Djebe  Noyon  commanded  the  left  one

The  Kipchaks  who  followed  the  Mongols  close  behind  were  their  first  victims.  The  Mongols  made  a  sudden  about-face  movement  and  attacked  annihilating  them  with  arrows  and  spears.  The  Mongols  attacked  the  allied  army  with  formations  of  envelopment:  the  centre  of  their  cavalry  attacked  the  Cumans  (and  then  the  Russians)  in  front,  while  their  two  side  wings  were  performing  simultaneously  an  envelopment  maneuver.  In  this  battle,  Subotai  commanded  the  right  wing  and  Djebe  commanded  the  left  one.  Thus  the  Mongol  attacking  cavalry  resembled  to  a  giant  pincer  that  embraced  the  enemy  army  and  destroyed  its  parts  one  by  one.  Very  few  opposing  armies  managed  to  save  themselves  from  these  high  tactics  of  the  Mongols.  Having  crushed  the  Cumans,  the  screaming  Tatars/Mongols  fell  upon  the  Galician-Volynian  vanguard  consisting  of  the  Volynians  of  Danilo.  The  brave  Danilo  galloped  at  the  forefront  to  hold  the  Mongolian  attack,  but  he  was  wounded  in  the  chest.  Mstislav  Nemoy  who  followed  with  the  Volynian  main  body  was  cast  into  the  battle  to  save  his  comrades,  but  soon  his  men  were  decimated  by  the  Mongol  arrows.  Soon  the  Volynian  survivors  were  flanked  and  encircled  by  the  nomads.
When  Mstislav  Mstislavovich  who  followed  with  his  own  Galicians,  realized  the  trap,  gave  the  order  to  stop  the  march,  fly  the  banners  high  and  prepare  for  battle.  But  it  was  too  late.  The  surviving  Kipchaks,  galloping  to  escape  slaughter,  caused  confusion  among  the  Galicians  who  in  any  case  were  unable  to  prepare  for  battle  in  time.  Oleg  of  Kursk  who  led  the  vanguard  of  the  body  of  Chernigov-Smolensk  which  followed  at  a  distance,  rushed  with  his  men  to  enforce  the  Galicians-Volynians.  But  he  failed  to  reverse  the  situation.  After  a  brief  and  bloody  conflict,  the  Volynian,  Galician  and  Chernigovian  Russians  succumbed  to  the  Mongolian  impetuosity  and  began  to  retreat  back  to  the  river  Kalka  suffering  heavy  losses.  The  Seljuk  Turks  implemented  essentially  the  same  dual  tactics  of  feigned  retreat  and  then  lightning  counterattack  envelopment  and  encirclement,  against  the  Byzantines  in  the  battle  of  Manzikert  (1071),  to  cite  just  one  of  the  numerous  examples  of  implementation  of  these  nomadic  tactics  in  historical  battles.
The  Kievans  under  their  wise  ruler  Mstislav  Romanovich,  who  did  not  cross  the  river,  watched  anxiously  the  battle.  They  had  enough  time  only  to  get  their  arms  and  armor  and  prepare  for  battle,  when  the  Mongols  crossed  the  Kalka  river  and  started  to  gallop  against  them.  It  was  too  late  to  fight  back  the  winners  of  the  battle  and  all  they  sought  was  their  organized  retreat  under  the  defensive  coverage  of  the  wagons  of  their  convoy.  Subotai  immediately  sent  his  officers  Teshukhan  and  Chigirkhan  to  cut  off  their  retreat,  while  he  and  Djebe  continued  their  pursuit  of  the  defeated  Russians.  The  Galician-Volynian  survivors  were  retreating  to  the  west,  to  the  Dnieper,  their  boats  and  their  salvation.  The  Chernigovians  and  Smolenskians  chose  to  retreat  to  their  country  which  lied  directly  to  the  North.  But  they  did  not  succeed  in  their  quest.  The  Mongols  cut  off  their  retreat  and  massacred  them,  together  with  their  prince  Mstislav  and  his  son.  The  only  survivors  of  this  Russian  army  was  approximately  1,000  men  of  Smolensk  under  their  able  prince  Vladimir,  who  fell  to  the  northwest  reaching  finally  exhausted  the  Dnieper,  where  they  managed  to  repel  the  Tatars.  The  same  was  accomplished  by  the  Galician-Volynian  survivors  who  managed  to  reach  their  boats.  Until  the  last  moment,  Prince  Mstislav  the  Brave  was  under  the  danger  of  been  killed  by  the  Mongols,  of  whom  he  managed  to  escape  by  paddling  in  the  Dnieper.
Meanwhile,  the  besieged  Kievans  were  trying  desperately  to  break  through  the  Mongol  cluster,  with  bold  but  unsuccessful  attacks.  Some  small  groups  tried  to  escape  during  the  night  but  they  were  decimated  by  the  Mongol  archers-skirmishers.  Simultaneously,  the  Mongols  unleashed  attacks  to  crush  the  Kievan  resistance.  Three  days  later,  Subotai  who  returned  from  the  pursuit  of  the  other  Russian  armies,  suggested  to  Mstislav  of  Kiev  to  let  them  go  in  exchange  of  rich  ransom.  The  Kievan  ruler  had  no  choice  as  the  water  supplies  of  his  army  were  already  exhausted.  He  accepted  the  proposal  of  the  Mongol  general,  but  when  the  Kievans  got  out  of  their  defensive  fortifications,  Subotai  broke  his  promise  and  his  men  killed  many  Russians  and  captured  most  of  the  survivors.  This  treachery  was  Subotai’s  revenge  for  the  murder  of  the  Mongol  envoys.  The  Mongol  general  took  ferocious  revenge  especially  against  Mstislav  and  the  other  Kievan  princes  who  he  had  captured.  His  men  tied  them  hand  and  foot,  stacked  them  in  heaps,  and  placed  over  them  a  heavy  dais  (platform)  made  of  tree  trunks.  Subotai,  Djebe  and  the  other  Mongol  army  officers  lunched,  drunk  and  amused  themselves  on  the  platform,  while  the  Kievan  princes  were  dying  one  by  one  from  suffocation.
However  the  Mongols  also  had  heavy  losses  because  of  the  stubborn  Russian  resistance.  So  Subotai  who  after  all  did  not  intend  to  attack  the  Russian  principalities,  ordered  the  retreat  of  his  army  to  the  east  bank  of  the  great  river  Volga.  From  there  he  ordered  the  return  of  his  troops  in  Central  Asia,  where  he  met  Genghis  Khan  and  the  Mongol  imperial  headquarters  on  the  banks  of  the  great  river  Syr  Darya.  There  he  gave  a  full  report  to  Genghis  on  the  results  of  his  campaign,  winning  the  praise  of  the  great  conqueror.  Indeed, Subotai  was  one  of  the  greatest  commanders  of  all  times.

Russian cataphracts

Russian cataphracts  by Angus McBride (credit Angus McBride/Osprey Publishing).


According  to  the  Russian  literary  tradition,  90%  of  Russian  and  Cuman  warriors  were  killed  in  the  battle  of  the  Kalka  river  and  during  the  subsequent  persecutions  and  conflicts.  This  figure  is  rather  true,  mainly  because  of  the  Mongol  custom  of  killing  at  once  the  defeated  enemies  and  not  detaining  prisoners  of  war  (except  the  aristocrats,  whom  the  nomads  wanted  to  exploit  for  ransom).  Therefore,  the  surviving  Russians  and  Kipchaks  did  not  exceed  the  figure  of  8,000.  Two  of  the  three  High  princes  called  Mstislav  were  killed,  along  with  ten  Russian  tributary  princes.  Mstislav  the  Brave,  of  Galicia  was  saved.  However  he  was  the  main  responsible  for  the  defeat.  On  the  other  hand,  Mstislav  of  Kiev  who  insisted  firmly  in  favor  of  careful  strategy  and  tactics  against  the  crafty  Mongols,  lost  his  life.
Periklis  Deligiannis



  • Fennell,  John:  The  Crisis  of  Medieval  Russia  1200-1304.  London  and  New  York,  1983.
  • Gabriel,  Richard:  Subotai  The  Valiant:  Genghis  Khan’s  Greatest  General,  2004.
  • Jackson,  Peter:  The  Mongols  and  the  West,  1221-1410.  Pearson  Education  Limited,  2005.