Rocroi a

Background  to  the  Battle  of  Rocroi,    the  Thirty  Years  War  (1618-1648)  was  the  most  traumatic  event  to  affect  Europe  prior  to  the  Napoleonic  Era  and  the  two  world  wars  of  the  20th  century.  It  was  centered  mainly  in  the  Holy  Roman  Empire  –  which  encompassed  much  of  modern-day  Germany  –  and  its  conflicts  between  Catholic  and  Protestant  rulers.  It  devolved  into  a  general  political  conflict.  Its  several  stages  are  marked  by  which  nation  was  the  chief  antagonist  to  the  Catholic/Imperialist  forces.  Beginning  in  1635,  France  joined  the  war  in  opposition  to  the  Spanish-Imperialist  side.  Though  an  overwhelmingly  Catholic  nation,  France  had  been  fiscally  supporting  Protestant  Sweden  earlier  in  the  war.  In  addition,  France  was  a  longtime  rival  of  Spain  and  the  Holy  Roman  Empire,  the  two  main  allies  opposing  the  Protestant  factions  in  the  war.  The  “man  behind  the  curtains”  of  the  French  kingdom  in  the  early  seventeenth  century  was  Armand  Jean  de  Plessis,  better  known  to  history  as  Cardinal  Richelieu.  He  combined  the  spiritual  power  of  a  cardinal  with  the  temporal  power  of  a  political  boss,  becoming  the  first  modern  prime  minister.  Richelieu  advised  Louis  XIII  in  all  things,  but  was  most  responsible  for  French  moves  to  counterbalance  the  power  of  the  Spanish-Austrian  Hapsburgs,  the  most  powerful  dynasty  in  Europe  at  that  time.


Louis  de  Bourbon,  Duc  d’Enghien.

Hapsburg  lands  virtually  ringed  France  on  the  European  continent,  and  “the  Red  Eminence”  (one  of  Richelieu’s  many  sobriquets)  strived  for  years  to  ensure  France  did  not  lose  any  territory  to  them.  In  the  beginning,  French  military  plans  did  not  go  well,  as  Spanish  and  Imperialist  forces  invaded  the  country  and  ravaged  Champagne,  Burgundy  and  Picardy  in  northeastern  France.  Paris  was  threatened  in  1636,  but  the  invaders  were  eventually  pushed  back.  French  intervention  in  northern  Italy  –  then  under  the  rule  of  the  Hapsburgs  –  did  not  go  well.  However,  by  1641,  Spain  was  experiencing  problems  of  its  own.  The  Portuguese  and  Catalan  populations  both  revolted  against  their  Spanish  overlords,  requiring  Spanish  troops  be  retained  in  their  own  country.  In  addition,  the  United  Provinces  (the  Dutch)  had  won  two  naval  battles  against  the  supposedly  invincible  Spanish  fleets.  At  the  end  of  1642,  the  fortunes  of  the  French  received  a  major  blow  as  Cardinal  Richelieu  died  from  a  combination  of  malaria,  intestinal  tuberculosis  and  other  complications  from  lung  disease  and  an  inflammation  of  the  bones  in  his  arm.  He  was  replaced  as  prime  minister  by  his  protégé,  Cardinal  Mazarin.


Battle  of  Rocroi  in  a  classic  artwork.

Six  months  later,  Louis  XIII  died,  and  was  succeeded  by  his  four-year-old  son  Louis  XIV.  However,  the  actual  affairs  of  the  state  were  handled  by  his  mother  the  queen,  Anne  of  Austria  (Of  course,  young  Louis  would  go  on  to  become  “The  Sun  King”).  Meanwhile,  almost  simultaneously  with  the  death  of  Louis  XIII,  a  Spanish-Imperialist  army  invaded  northern  France  from  the  Spanish  Netherlands  (modern  Belgium),  numbering  some  18,000-19,000  infantry  with  8000-9000  cavalry  and  18  cannon.  The  Spanish  commander,  Don  Francisco  de  Melo  –  who  was  also  the  interim  Governor-General  of  the  Spanish  Netherlands  –  was  an  accomplished  politician  and  ambassador.  His  military  bona  fides  were  still  pending,  despite  an  impressive  victory  the  previous  year  at  Honnecourt.  Blocking  the  main  road  to  Paris  was  the  French  fortress  town  of  Rocroi.  Not  wanting  to  leave  Rocroi  in  his  rear,  de  Melo  invested  the  fortress.  Frantic  couriers  were  sent  to  the  nearby  French  Army  of  Picardy,  stating  that  the  fortress  could  not  hold  out  for  long,  perhaps  two  days  or  less.  The  Army  of  Picardy  was  under  the  command  of  Louis  de  Bourbon,  Duc  d’Enghien,  a  21-year-old,  untried  general  who  was  also  a  cousin  of  the  new  king.  He  rapidly  marched  his  16,000-17,000  infantry  and  6000-7000  cavalry,  along  with  12  artillery  pieces,  to  relieve  Rocroi  and  drive  off  the  invading  enemy.  Further,  reports  reached  Enghien  that  6000  reinforcements  were  on  the  march  to  Rocroi.  The  French  commander  was  determined  to  relieve  Rocroi  before  those  reinforcements  could  tip  the  balance.  Located  in  the  Ardennes  Forest  on  the  border  of  the  Spanish  Netherlands,  Rocroi  was  surrounded  by  dense  forests  with  only  one  access  road,  which  led  through  a  deep  defile  in  a  ridge  south  of  the  town.

30 years war

Amazingly,  the  French  found  the  road  was  unguarded.  Traversing  the  terrain,  Enghien  drew  his  army  up  on  the  ridge  facing  the  rear  of  the  Spanish-Imperialist  force.  Seeing  the  French  arrayed  against  him,  de  Melo  reordered  his  forces  on  a  facing  ridge  next  to  the  fortress.  In  between  the  two  armies  was  a  stream  with  extensive  marshy  areas.  The  two  armies  slept  in  their  positions,  preparing  for  the  start  of  the  battle  the  next  day. During  the  sixteenth  and  seventeenth  centuries,  most  of  the  armies  of  Europe  adopted  formations  incorporating  pikemen  and  arquebusiers  or  musketeers  (called    tercios).  The  Spanish  army  was  considered  nearly  invincible  due  to  the  adoption  of  the  tercio.  This  formation  was  a  development  of  Spanish  military  adventures  in  Italy  in  the  late  fifteenth  century.  Later  refinements  allowed  it  to  survive  for  nearly  a  century-and-a-quarter.  At  the  time  of  the  battle  of  Rocroi,  the  tercio  consisted  of  somewhere  in  the  neighborhood  of  3000  men,  though  this  number  was  often  reduced  through  losses  and  attrition  during  campaigns.  The  core  of  the  unit  was  a  block  of  pikemen,  56  men  across  and  22  ranks  deep.  The  outer  edges  of  the  pike  block  were  lined  with  about  250  arquebusiers.  At  each  corner  of  the  larger  square  were  four  mangas,  or  sleeves,  blocks  of  about  240  men  each,  also  armed  with  arquesbuses.


Finally,  there  were  two  groups  of  about  90  men  each  in  open  order,  armed  with  the  longer-ranged  muskets,  that  were  arranged  in  front  and  to  the  sides  of  the  arquebusiers.  The  Spanish  tercio  had  a  rough  ratio  of  1:1  pikemen  to  shooters.  In  most  armies,  three  tercios  were  usually  arrayed  together,  with  one  unit  to  the  front  with  the  other  two  to  the  side  and  behind  the  other.  In  addition,  the  men  of  the  tercio  were  highly  trained,  professional  soldiers  that  fought  all  across  Europe  and  had  few  equals.  When  properly  trained  and  led,  the  Spanish  tercio  was  a  tough  nut  to  crack.  However,  the  incessant  wars  of  the  sixteenth  and  seventeenth  centuries  forced  the  Spanish  to  recruit  in  their  other  European  possessions,  mainly  northern  Italy,  the  Spanish  Netherlands  and  Germany.  Many  of  the  tercios  composed  of  these  subject  troops  were  often  only  1-2000  men  strong,  and  their  level  of  training  was  not  comparable  to  their  Spanish  counterparts.  The  Army  Dispositions  Both  sides  lined  up  in  remarkably  similar  formations.  Their  cavalry  forces  were  on  the  flanks,  the  infantry  in  the  center  was  arranged  in  two  lines,  and  their  artillery  drawn  up  in  front  of  the  infantry.  Each  side  also  had  a  reserve  force,  but  they  differed  in  size  and  composition.  The  Spanish-Imperialist  reserve  consisted  of  two  squadrons  of  cavalry,  while  the  French  reserve  was  composed  of  two  squadrons  of  cavalry,  six  companies  of  gendarmes  –  who  by  this  time  had  evolved  into  lightly  armored,  pistol-and  sword  armed  troops  –  and  three  battalions  of  infantry.  In  addition,  the  Spanish-Imperialist  army  was  a  melting  pot  of  various  nationalities.  The  front  line  of  the  infantry  consisted  of  five  Spanish  tercios,  with  five  more  hailing  from  Italy  and  the  county  of  Franche-Comte  (a  Spanish  possession  in  what  is  today  eastern  France  bordering  Switzerland).  The  second  line  of  the  Spanish  infantry  was  comprised  of  nine  battalions  of  German,  Italian  and  Walloon  (Belgian)  troops.  The  left  cavalry  wing  numbered  15  squadrons  of  Flemish  cavalry,  while  the  right  cavalry  wing  totaled  14  squadrons  of  German  and  Croatian  horsemen.

Cardinal Richelieu

Cardinal Richelieu.

Both  army  commanders  –  the  Duc  d’Enghien  and  Don  Francisco  de  Melo  –  were  stationed  in  their  respective  right  cavalry  wings.  At  about  dawn  on   May 19,  1643 (6:00  a.m.  local  time)  Enghien  ordered  the  first  moves:  his  infantry  attacked  the  Spanish  center,  the  right  cavalry  wing  attacked  the  Imperialist  left  cavalry  wing,  and  the  French  left  cavalry  unit  was  ordered  to  stand  pat.  The  French  infantry  was  repulsed,  but  the  French  right  wing  after  hard  fighting  drove  off  the  Flemish  horsemen,  exposing  the  left  flank  of  the  enemy  center  to  the  French  horse.  The  Spanish  center  managed  to  hold  its  positions.  Then,  against  orders,  the  French  left  wing  launched  itself  at  the  Imperialist  right  wing.  This  unauthorized  assault  was  hampered  by  the  marshy  ground  to  their  left.  The  Germans  and  Croats  counterattacked,  driving  the  French  left  wing  from  the  field.  Following  up  their  success,  the  Germans  and  Croats  moved  to  attack  the  left  flank  of  the  French  center.  However,  the  French  reserve  moved  up  from  the  rear  and  blocked  the  advance  of  the  Imperialist  cavalry.  At  this  point,  the  battle  was  less  than  two  hours  old.  Enghien  then  ordered  his  right  wing  to  strike  the  right  flank  and  rear  of  the  Imperialist  infantry.  Personally  leading  the  cavalry  in  a  ride  around  the  rear  of  the  enemy,  the  plan  succeeded  brilliantly.  Falling  prey  to  the  French  cavalry  attack,  the  German,  Italian  and  Walloon  infantry  collapsed  and  routed  from  the  field.  At  the  same  time,  the  French  infantry  reserve  managed  to  break  the  assault  of  the  German  cavalry  on  the  French  left,  chasing  the  Germans  from  the  battlefield.  It  was  now  about  8:00  a.m.,  and  the  Imperialist  force  was  reduced  to  the  Spanish  tercios.  Returning  to  his  own  lines,  Enghien  ordered  his  cavalry  to  attack  the  Spanish  line,  despite  the  obvious  fatigue  of  his  men  and  horses.  Two  separate  assaults  by  the  French  horse  achieved  nothing.  Desperate  for  a  resolution,  Enghien  ordered  his  artillery  –  in  addition  to  some  captured  Spanish  cannon  –  to  bombard  the  unyielding  tercios.  He  ordered  another  cavalry  charge,  hoping  to  break  the  Spanish.

gran batalla Rocroi

Battle  of  Rocroi. 

At  this  point,  the  remaining  Spanish  artillery  fell  silent,  out  of  ammunition.  Realizing  the  perilous  situation  he  was  in,  de  Melo  surrendered  in  order  to  save  his  Spanish  from  being  destroyed.  It  was  about  10:00  a.m.  The  battle  of  Rocroi  had  ended.  De  Melo,  though  defeated,  requested  the  same  terms  that  were  generally  made  by  the  defenders  of  a  fortress  –  to  leave  the  field  with  flags  flying  and  retaining  their  weapons.  Perhaps  feeling  in  a  generous  mood,  Enghien  approved.  The  Spanish  left  the  field  and  returned  across  the  border  to  the  Netherlands.  Casualties  for  this  battle  were  fairly  heavy:  the  Spanish  lost  7000  dead  and  wounded,  as  well  as  8000  captured,  while  the  French  suffered  some  4000  dead  and  wounded.  It  was  the  first  victory  in  the  military  career  of  the  Duc  d’Enghien.  It  also  signaled  the  first  major  defeat  for  the  Spanish  tercio  system  in  over  a  century.

Source:    (The  Burn  Pit)