By  Periklis    Deligiannis9a

Map  of  the  three  main  phases  of  the  battle  of    river  Thatis  (copyright:  Osprey  publishing). 

Corrections  in  the  map  according  to  my  point  of  wiew:  Thataeans=  Siraces.  Eumeles=  Eumelos.  The  name  of  Meniskos,  commander  of  the  Greeks  and  Thracians,    should  be  added.  Following  Alan  Webster,  most  of  Eumelos’  troops  were  cavalrymen.  And  In  my  point  of  view,  Satyrus’  left  wing  was  comprised  overwhelmingly  of  light  infantry.



Satyros’  Scythian  army  invaded  the  Thataean/Siracian  territory  supported  by  many  wagons  with  food  and  supplies,  in  order  not  to  face  supply  problems  in  the  hostile  country.  When  they  reached  river  Thatis,  they  found  the  enemy  army  waiting  for  them  on  the  opposite  river  bank.  Satyros  decided  to  cross  the  river  despite  the  threat  by  the  deployed  Siraces.  It  seems,  paradoxically,  that  the  later  did  not  prevent  the  enemy  crossing.  Aripharnes  possibly  wanted  to  fight  the  decisive  battle  at  his  own  territory  and  did  not  attack  the  Scythian  army  during  the  crossing  of  Thatis,  a  move  that  would  bring  perhaps  the  retreat  of  Satyros’  army.  Besides,  Aripharnes  did  not  wish  the  presence  of  a  numerous  enemy  army  for  a  long  time  at  his  territory  (covering  both  of  the  riverbanks  of  Thatis),  that  would  pillage  and  destroy  the  Siracian  lands.  Thus  he  was  aiming  at  a  decisive  battle  and  that  is  why  he  did  not  block  the  crossing.

The  Scythian  army  established  a  fortified  camp  with  its  wagons  near  the  riverbank  of  Thatis,  and  quickly  lined  up  for  battle  in  front  of  the  camp.  Satyros  placed  the  Greek  hoplites  under  Meniskos  (commander  of  the  mercenaries)  at  the  right  wing  of  his  army,  supported  at  the  top  of  the  wing  by  the  Thracian  peltasts.  According  to  the  ancient  sources,  in  the  left  wing  he  arrayed  Scythian  cavalry  and  infantry.  According  to  the  process  of  the  battle,  it  is  most  probable  that  he  placed  there  only  some  Scythian  horsemen  and  cavalrymen  (probably  a  few)  and  a  great  number  of  light  infantry.  In  the  center  of  his  battle  line,  Satyros  placed  Scythian  cavalry  and  infantry  as  well,  but  is  seems  that  in  this  case  the  cavalrymen  were  more  numerous  than  the  infantrymen.  He  also  took  his  place  in  the  center,  commanding  the  bulk  of  the  Scythian  armored  cavalry.

The  composition  of  the  Siracian/Thataean  order  of  battle  is  not  known,  but  the  ancient  quotations  on  the  process  of  the  battle,  provide  enough  data  on  this  composition.  Eumelos  assumed  command  of  the  left  wing,  against  the  Greeks  and  Thracians,  apparently  because  as  a  Bosporan,  he  knew  very  well  their  tactics.  As  it  will  be  discussed  below,  he  rather  commanded  numerous  Sarmatian  cavalrymen,  many  of  whom  would  have  been  elite  troops  (armored  etc.),  in  order  to  ensure  the  disruption  of  the  hoplite  phalanx  and  the  peltasts  that  supported  and  protected  it.  Eumelos  would  also  command  his  few  Bosporan  supporters  (probably  exclusively  cavalry).    Aripharnes  took  his  place  in  the  center  of  his  army,  commanding  Siracian/Sarmatian  cavalry  and  infantry.  It  is  certain  that  Aripharnes’  cavalry  in  the  center,  included  many  elite  cavalrymen  (the  king’s  bodyguard).  The  Siracian  right  wing  included  the  rest  of  the  cavalry  and  light  infantry,  but  it  seems  that  the  infantrymen  there,  were  overwhelmingly  more  numerous  than  the  cavalrymen.


Ritual  battle  axe  from  a  Scythian  burial  mound.
The  battle  began  with  a  general  attack  of  all  the  opponent  parts,  which  clashed  in  a  stubborn  conflict  with  many  victims.  Satyros  finally  managed  to  crush  Aripharnes  in  the  frontline  of  the  center,  and  then  led  the  Scythian  cavalry  against  the  Siracian  second  line  of  the  center  (reserve  troops)  which  he  also  defeated.  Meanwhile  Eumelos  had  managed  to  repel  his  Greek  and  Thracian  opponents.  However,  Meniskos’  men  were  strong  and  experienced  soldiers  (as  mercenaries  after  all),  and  it  is  quoted  that  in  the  process  of  Satyros’  campaign  they  achieved  deeds  of  valour  in  the  operations  against  the  Siraces.

The  British  researcher  Alan  Webster  considering  this  quotation,  aptly  observes  that  the  most  likely  explanation  is  that  the  Greeks  and  Thracians  confronted  masses  of    enemy  cavalry.  Eumelos  knew  very  well  that  he  could  break  the  solid  hoplite  phalanx  (although  numbering  only  2,000  hoplites)  only  by  unleashing  a  great  number  of  heavy  cavalry  against  it.  Moreover,  the  hoplites  were  supported  by  2,000  hardened  Thracian  peltasts.  Webster  thinks  that  the  20,000  Siracian/Sarmatian  cavalrymen  were  divided  equally  between  Aripharnes  and  Eumelos  (about  10,000  to  each  one  of  them)  and  that  the  right  wing  of  the  army  consisted  almost  exclusively  of  infantry.  It  is  possible  that  the  enforcement    of  many  elite  cavalry  given  by  the  Siracian  king  to  the  Bosporan  pretender,  brought  the  weakening  of  his  own  corps  in  the  center  and  his  defeat  there  by  Satyros’  cavalry.  This  version  is  enhanced  by  the  description  of  the  battle  by  Diodorus,  from  which  it  cannot  be  suggested  that  Satyros  confronted  superior  forces  in  the  center.  Additionally,  the  Scythian  heavy  cavalry  was  probably  superior  qualitatively  comparing  to  the  Sarmatian  –  a  correlation  which  was  reversed  dramatically  in  the  next  century  for  reasons  that  I  shall  discuss  in  another  article.

Hoplite association
Two  thousand  hoplites  took  part  in  the  Battle  of  the  River  Thatis  and    were  the  protagonists  of  the  siege  of  the  Siracian  capital  (phalanx  reenactment  by  the  British  Historical  Association  Hoplite  Association).
After  Satyros’  victory  in  the  center,  the  prudent  king  did  not  chase  the  defeated  Sarmatian  cavalrymen  but  quickly  regrouped  his  cavalry  and  immediately  turned  against  against  Eumelos  who  continued  to  repel  Meniskos’  mercenaries.  The  Bosporan  king  attacked  the  rear  of  the  cavalrymen  of  his  brother,  surprising  them  and  dissolving  their  order.  Diodorus  does  not  mention  the  outcome  of  the  conflict  on  the  left  wing  of    Satyros’  battle  line  (versus  the  right  wing  of  the  Siraces).  It  seems  that  at  this  wing  there  was  no  winner,  or  the  result  did  not  affect  the  process  and  the  outcome  of  the  whole  battle.  In  this  way  the  skilled  general  Satyros  destroyed  one  by  one  the  two  most  powerful  divisions  of  the  hostile  army  and  won  the  battle.  Soon  the  whole  army  of  Eumelos  and  Aripharnes,  suffering  numerous  losses,  fled  from  the  field  under  the  pursuit  of  the  winners.  Finally  the  Siracian  survivors  with  their  two  leaders  found  shelter  in  their  capital.  Apparently  the  Scythians  drank  the  blood  of  their  dead  enemies  and  removed  their  scalp  as  a  trophy  (habit  similar  to  that  of  the  North  American  natives).
Aripharnes’  capital  in  the  river  bank  of  Thatis,  was  protected  by  strong  fortifications  and  in  addition  was  built  in  a  very  defendable  physical  location.  Satyros’  army  plundered  the  region  –  one  of  the  main  objectives  of  his  Scythian  allies  –  and  then  began  the  siege.  The  Bosporan  king  knew  that  his  victory  on  the  battlefield  would  have  no  value,  if  he  could  not  capture  or  kill  his  brother.  Determined  to  conquer  Aripharnes’  fortress,  he  led  a  tumultuous  assault  against  it.  The  Thataeans/Siraces,  their  king  and  Eumelos  passionately  defended  the  capital,  so  the  new  conflict  at  its  fortifications  resulted  to  a  carnage.  At  this  stage,  Meniskos’  mercenaries  distinguished  themselves  compared  to  the  Scythians  –  a  natural  consequence  of  their  ability  in  static  siege  warfare,  against  the  capacity  of  the  later  in  cavalry  warfare.  Satyros’  attacks  lasted  four  days.  On  the  fourth  day  the  brave  Bosporan  king  (who  insisted  on  fighting  himself,  like  Alexander  or  Caesar)  was  seriously  wounded  and  finally  died  the  same  night,  9  months  after  the  death  of  Pairisades  I.  Meniskos  was  now  the  head  of  the  army,  who  decided  to  raise  the  siege  and  return  to  the  Bosporan  kingdom.  Noteworthy  is  the  fact  that  the  commander  of  the  mercenaries  did  not  take  advantage  of  Satyros’  death.  If  he  went  on  with  the  siege,  he  would  probably  capture  the  Siracian  capital  and  he  would  kill  Eumelos.  Then  he  could  declare  king/tyrant  one  of  the  minor  Spartocid  princes  as  his  subservient,  holding  for  himself  the  real  power  (and  later  he  would  overthrow  the  “pawn”,  becoming  himself  the  Bosporan  king/tyrant).  Instead,  Meniskos  withdrew  his  army  from  the  Thataean  region,  taking  with  him  Satyros’  dead  body.

Sarmatian  (and  Siracian)  scale  armor  (restoration  based  on  archaeological  finds).

Prytanis,  Pairisades’  third-born  son,  succeeded  his  brother  Satyros  to  the  throne  of  the  Bosporan  kingdom  and  assumed  the  leadership  of  the  army.  He  assumed  his  office  in  the  city  Gargaza  and  prepared  for  the  war  against  his  brother  Eumelos.  Eumelos  attempted  to  avoid  a  new  war,  possibly  because  he  no  longer  had  confidence  in  the  fighting  abilities  of  Aripharnes’  army.




Periklis  Deligiannis