By  Periklis    DeligiannisCimmerian  Bosporus
Map  of  the  Kingdom  of  Cimmerian  Bosporus  with  the  stages  of  its  expansion.  The  Scythians  and  the  Siraces  are  noted  in  the  map.  River  Thatis  was  a  tributary  of    the  river  Hypanis  (Kouban).

The  Kingdom  of  Cimmerian  Bosporus  was  founded  in  438  BC  when  Spartocus,  a  Hellenized  Thracian,  had  established  himself  as  a  tyrant  in  the  Greek  colony  of  Panticapaeum  (modern  Kerch  in  Crimea).  Panticapaeum  was  a  colony  of  Miletus  in  Ionia  (Asia  Minor),  and  the  most  powerful  of  the  Ionic  (Greek)  colonies  in  the  northern  shore  of  the  Black  Sea.  Most  of  these  cities  were  colonies  of  Ionic  Miletus,  and  they  were  founded  mostly  in  the  peninsulas  of  Crimea  and  Phanagoria  (modern  Taman).  Spartocus’  Hellenized  successors,  Satyrus  (his  son,  431-389  BC)  and  Leucon  (his  grandson,  389-349),  conquered  many  of  the  nearby  cities,  reducing  sharply  the  Athenian  military  and  political  influence  in  the  area.  Most  of  the  Greek  cities  of  the  Northern  shore  of  the  Black  Sea  were  Athenian  protectorates  until  then,  with  the  exceptions  of  Chersonesus  (a  Doric  colony  of  Heraclea)  and  Olbia.  Satyrus  annexed  the  cities  Nymphaeon  (an  Athenian  military  colony)  and  Kimmerikon  (Cimmerikon),  but  Leucon  was  the  one  who  made  the  Hegemony  of  Panticapeum  a  real  kingdom:  the  kingdom  of  the  Cimmerian  Bosporus.

“Cimmerian    Bosporus”  was  the  Greek  name  for  the  modern  straits  between  the  peninsulas  of  Crimea  and  Taman.  Leucon  annexed  the  Greek  cities  Theodosia  (modern  Feodosiya),  Hermonassa,  Phanagoria,  Gorgippia,  Parthenion,  Athenaeon  (an  Athenian  military  colony),  Myrmenkion  etc.  The  same  tyrant/king  subjucated  also  the  native  Sindians  and  the  native  as  well  Maeotic  tribes  (Dandarii,  Psessae,  Toretae,  Heniochi  et  al.).  Paerisades  I  (348-310  BC),  Leucon’s  successor,  extended  furthermore  the  Bosporan  rule.  During  his  reign,  the  kingdom  of  Cimmerian  Bosporus  covered  an  area  of  about  30-35,000  sq.  Km.  Athens  had  no  other  option  but  to  abandon  her  rights  in  the  area.  The  Spartocid  dynasty  recognized  only  some  commercial  rights  to  the  Athenians.

Paerisades  I  died  in  310  BC.  His  eldest  son,  Satyros,  was  proclaimed  king  but  soon  he  faced  the  rebellion  of  his  younger  brother  Eumelos  who  claimed  the  throne.  Eumelos  had  secured  Aripharnes’  support:  Aripharnes  was  the  king  of  the  Thataeans  as  mentioned  by  the  ancient  Greek  writer  Diodorus  Siculus,  meaning  the  people  who  lived  in  the  area  of  the  river  Thatis.  Thatis  was  probably  one  of  the  tributaries  of  the  river  Hypanis  (modern  Kuban,  not  to  be  confused  with  the  western  Hypanis,  modern  Bug).  It  is  almost  certain  that  the  “Thataeans”  (a  name  which  is  not  national  but  geographical)  coincide  with  the  Siraces,  a  Sarmatian  nomadic  people  that  had  settled  in  the  Kuban  region  during  the  reign  of  Pairisades  I,  who  made  them  tributary  vassals.  The  Sarmatians  were  a  group  of  Northern  Iranian  (Sacian)  nomadic  peoples  of  Central  Asian  origins.  From  the  4th  century  BC  they  began  to  move  towards  the  steppes  north  of  the  Black  Sea,  while  other  Sarmatian  tribes  were  moving  towards  the  Chinese  area.

The  Sarmatian  tribes  (Sauromates,  Siraces,  Aorsi,  Aspourgians,  Borani,  Roxolani,  “Royal”  Sarmatians,  and  later  the  Iazyges,  the  Alans,  the  modern  Ossetians  etc.)  were  independent  and  they  often  fought  each  other.  The  Sarmatians  used  to  fight  primarily  as  cavalry  lancers  using  a  long  spear  (the  lance  “Kontos”).  But  they  used  also  a  variety  of  swords  and  a  type  of  compound  bow,  less  strong  than  the  Scythian  one.  Many  Sarmatians  were  horse-archers  or  light  horsemen.  According  to  a  widespread  theory,  the  Northern  Iranian  peoples  (Sacians/Scythians,  Sarmatians,  Dahae,  Sacauracae    etc.)  adopted  the  aforementioned  long  cavalry  spear  when  they  fought  in  330/329  BC  the  Macedonian  and  Thessalian  cavalrymen  of  Alexander  the  Great  in  Central  Asia,  who  used  this  weapon.

King  Aripharnes  gave  shelter  to  Eumelos  when  he  left  Panticapaeum,  aiming  at  overthrowing  the  Bosporan  suzerainty  on  his  people.  So  he  offered  military  aid  to  the  pretender  of  the  Bosporan  throne,  aiming  at  the  weakening  of  the  kingdom  of  Bosporus  and  possibly  at  the  expansion  of  the  Siracian  territory.  On  the  other  hand,  the  Scythians  who  lived  in  the  north  of  the  Bosporan  kingdom,  offered  military  aid  to  the  king  Satyros,  because  they  feared  the  constant  advance  of  the  warlike  Sarmatian  tribes  in  their  territory.  The  Siraces  had  already  settled  in  an  area  which  belonged  to  the  Scythians.  Additionally  the  Scythians  would  be  lured  by  the  emoluments  offered  by  Satyros  to  them,  and  by  the  prospect  of  looting  the  enemy  country.


A  night  attack  of  Scythian  raiders  in  a  fortified  village  of  natives  of  Eastern  Europe.  An  archaeologically  accurate  depiction.

Satyros  appeared  soon  in  the  river  Thatis  area  with  his  army,  seeking  to  crush  the  rebels.  His  forces  consisted  of  30,000  Scythians  (10,000  cavalry  and  20,000  light  infantry),  2,000  Greek  mercenaries  and  2,000  Thracian  mercenaries.  The  20,000  “Scythian”  infantry  consisted  in  fact  of  ill-trained  warriors  of  the  native  pre-Scythian  peoples  of  modern  Crimea  and  Ukraine;  the  People  of  the  old  Shrubnaya  culture  (of  unknown  origins),  the  Northern  Thracians  (natives  of  modern  southwestern  Ukraine),  the  Taurians  etc  (these  native  peoples  were  subject  to  the  Scythians  who  were  also  invaders  of  Central  Asian  origins  like  the  Sarmatians).  The  same  goes  for  the  “Thataean/Siracian”  infantry  who  had  respective  origins  (mainly  Shrubnaya  People  and  Kartvelians,  ancestors  of  the  modern  Circassians/Adigeans).  These  infantrymen  of  the  Scythians  and  the  Siraces  were  equipped  in  the  same  way  (lightly  armed  with  no  helmet  or  any  kind  of  armor,  and  militarily  much  weaker  than  the  also  lightly  armed  Thracian  peltasts).  The  Greek  cities  of  the  Bosporus  had  thousands  of  citizen  hoplites  while  their  aristocracy  provided  a  powerful  cavalry.  Diodorus  does  not  mention  any  significant  Bosporan  forces  among    Satyros’    troops,  who  relied  mostly  on  mercenaries  and  allies.  He  apparently  doubted  the  loyalty  of  his  Bosporan  subjects  and  left  his  royal  army  as  a  guardian  of  his  rule  in  Panticapaeum  and  other  cities,  marching  against  Eumelos  only  with  mercenary  and  allied  troops  and  of  course  with  his  royal  bodyguard.  However,  it  is  likely  that  many  or  most  of  his  Greek  mercenaries  came  from  the  Bosporan  cities.
Most  researchers  have  assumed  rightly  that  Satyros’  Greek  mercenaries  were  hoplites  and  that  his  Thracians  were  peltasts.  Scythian  cavalry,  like  the  Sarmatian  one,  consisted  of  heavy  cavalrymen  with  armour  and  spear  (but  a  weaker  spear  than  the  Sarmatian  lance),  and  light  horse-archers  and  other  horsemen.  On  the  other  hand,  Eumelos  relied  on  Aripharnes’  army,  consisted  of  20,000  cavalry  and  22,000  infantry.  As  mentioned  before,  the  infantry  consisted  of  ill-trained  warriors  of  the  pre-sarmatian  population,  subjugated  to  the  Siraces.  The  only  well  trained  and  well  equipped  infantry  of  both  armies  were  the  Thracian  and  Greek  mercenaries  of  the  Bosporan  king.

I  believe  that  the  Siracian/Thataean  cavalry  consisted  not  only  of  Siraces  but  of  other  Sarmatians  too,  because  the  Siraces  could  not  provide  20.000  cavalry.  The  Sarmatian  tribes  were  usually  hostile  to  each  other,  but  they  were  aiming  at  conquering  the  Black  Sea  steppes  from  the  Scythians.  Thus  the  other  Sarmatians  had  most  probably  enforced  their  Siracian  kinsmen  with  cavalry,  mostly  the  neighboring  Aorsi  (ancestors  of  the  Alans)  and  Saii.  The  Sarmatian  cavalrymen  and  horsemen  were  equipped  largely  like  their  Scythian  opponents,  but  they  had  fewer  armored  cavalrymen  and  fewer  horse-archers.  But  the  Sarmatians  had  many  more  lancers.


Map  of  the  three  main  phases  of  the  battle  of    river  Thatis  (copyright:  Osprey  publishing). 

Corrections  in  the  map  according  to  my  point  of  wiew:  Thataeans=  Siraces.  Eumeles=  Eumelos.  The  name  of  Meniskos,  commander  of  the  Greeks  and  Thracians,    should  be  added.  Following  Alan  Webster,  most  of  Eumelos’  troops  were  cavalrymen.  And  In  my  point  of  view,  Satyrus’  left  wing  was  comprised  overwhelmingly  of  light  infantry.

Continue  reading  in  PART  II

Periklis  Deligiannis

BIBLIOGRAPHY:  in  the  end  of  the  article (Part III)