By  Periklis    DeligiannisMycen weapons

A  museum  collection  of  Mycenaean  bronze  weapons.  It  includes  swords  (in  Linear  B:  qi-si-poξίφος),  some  of  them  called  ‘phasgana’  (pa-ka-na,  φάσγανα),  daggers,  spearheads,  arrowheads  etc. 


The  archaeological  evidence  and  the  descriptions  of  the  Homeric  Epics  (ignoring  the  symbolic  divine  interventions  and  some  obvious  Later  Geometric  elements)  are  the  main  sources  regarding  the  Mycenaean  warfare.  In  the  Greco-Roman  world,  the  Homeric  epics  were  considered  fundamental  writings  on  the  study  of  the  art  of  war.  Especially  the  Mycenaean/Achaean  palatial  tablets  from  Pylos,  Knossos  and  Mycenae,  provide  valuable  information  about  the  military  hierarchy,  organization  and  equipment.  These  tablets  contain  public  records  compiled  by  the  bureaucrats  of  each  palace,  and  reveal  that  the  military  organization  and  the  maintenance  of  the  heavier  military  equipment  were  controlled  by  the  state.  The  Mycenaean/Achaean  nobles  were  obliged  to  provide  military  equipment  and  services.  The  tablets  on  military  issues  were  titled  as  “orchha”  (in  Linear  B  script:  o-ka,  ορχα)  –  a  word  related  to  the  ”orchos”  (όρχος,  military  group)  –  which  probably  means  the  military  unit  and/or    command.



Two  modern  representation  of  Mycenaean  armored  warriors.  

The  warrior above   wears  the  renowned  segmented  suit  of  armour  of  Dendra,  which  was  used  by  the  warriors  of  the  chariots.  He  bears  the  same  tusk-boar  helmet  with  an  inverted  crest,  and  the  same  lance  ‘enchos’  (Linear  II:  e-ke-  a,  έγχεα)    holding  it  in  a  ‘low  handle’  way.  His  greaves  are  based  on  Mycenaean  finds  from  the  Peloponnesian  Achaea.

The  warrior  below wears  a  relatively  rare  type  of  Mycenaean  armor  (Linear  II:  to-ra-ke,  θώρακεςarmor),  the  scale  armor.  He  attacks  with  an  ‘enchos’  (έγχος),  the  characteristic  Mycenaean  elongated  and  robust  spear/lance,  holding  it  in  a  ‘high  handle’  way.  Note  his  tusk-boar  helmet  (Linear  B:  ko-ru,  κόρυς),  which  is  restored  with  a  rare  item:  the  double  crest  which  is  based  on  relevant  Mycenaean  representations  (reenactment  by  the  Australian  Historical  Association  Sydney  Ancients). .

At  the  top  of  the  hierarchy  of  each  Mycenaean  palace  state,  was  the  (W)anax,  the  king  or  ruler  (Linear  B:  wa-na-ka,  ά-να-κτας).  Second  in  command  was  the  laphagetas  (laFagetas,  la-wa-ge-ta),  i.e.  the  leader  of  the  army,  the  military  commander.  The  laphagetas    is  often  considered  to  be  the  “military  mind”  in  time  of  war,  the  one  that  laid  the  war  plans,  because  the  king  was  busy  with  high  politics  and  diplomacy.  In  peacetime,  the  laphagetas  constituted  a  kind  of  chancellor.  He  came  usually  from  the  royal  family  and  he  was  probably  one  of  the  princes,  possibly  the  successor.  In  the  Iliad,  the  two  central  heroes,  Achilles  and  Hector,  are  two  typical  laphagetae.  Another  laphagetas  in  the  Iliad  is  Antilochos  of  Pylos,  Nestor’s  son.

The  king  (anax)  and  the  laphagetas  held  each  one  a  personal  fief,  the  ‘temenos’  (Linear  B:  te-me-no).  The  ‘basileis’  (qa-si-re-u,  βασιλείς)  were  regional  military  commanders,  established  in  the  cities  and  towns  of  the  kingdom.  Much  later  the  word  ‘basileus’  conceptually  replaced  the  term  ‘anax’,  meaning  finally  the  king.  The  basileis  maintained  their  own  court,  the  ‘basileia’  (qa-si-rwi-ja,  βασιλεία).  The  ‘coretae  (ko-re-te)  or  choreteres,  seem  to  have  been  regional  archons  of  lower  status,  with  mainly  political  duties,  established  in  smaller  towns.  The  ‘procoretae  (pro-ko-re-te)  or  prochoreteres    were  the  deputies  of  the  coretae.  In  time  of  war,  the  coretae/choretires  and  the  procoretae  rather  served  as  officers.  The  telestae  (te-re-te)  were  noble  landowners  who  provided  military  service  and  equipment  in  the  state.  The  ‘moiroppae’  seem  to  have  been  minor  landowners  directly  dependent  on  the  king,  with  military  obligations.  Perhaps  they  were  partly  foreign  settlers.  As  seen  on  the  tablets  of  Pylos,  the  ‘elephter’  was  a  political  officer  with  inspective  duties,  an  emissary  of  the  king  with  the  assignment  to  record  the  production  and  the  situation  of  the  lands  controlled  by  the  basileis  and  the  coretae.

Map The  epetae  (Linear  B:  e-qe-ta),  namely  the  ‘followers  of  the  king’  were  a  particular  group  of  dignitaries  who  did  not  belong  to  the  official  hierarchy.  They  were  high-ranking  officers  who  had  formerly  been  considered  as  commanders  of  large  units,  but  modern  research  tends  to  view  them  as  ‘military  links’  between  the  ordinary  warriors/soldiers  and  the  king.  This  view  is  supported  by  the  fact  that  in  the  tablets,  notably  at  Pylos,  each  unit  beyond  its  commander  (called  orchamos)  includes  one  or  more  epetae,  who  were  clearly  not  subordinates  of  the  unit  commander.  Probably  the  epetae  controlled  subtly  the  actions  of  the  other  officers  and  of  the  laphagetas  as  well,  safeguarding  their  loyalty  to  the  king.  Additionally  they  held  a  very  important  military  role,  serving  as  armored  warriors  (epibatae)  in  the  chariots  (wearing  the  famous  Dendra  panoply)  and  as  commanders  of  large  military  units.  In  the  Early  Mycenaean  period,  the  epetae  probably  constituted  the  elite  charioteers,  while  in  the  Late  Mycenaean  period  they  used  to  dismount  and  fight  as  elite  infantry,  called  champions  (promachoi,  πρόμαχοι).

Generally  the  epetae  came  from  noble  distinguished  officers  who  had  risen  to  eminence  for  their  military  and  political  skills,  and  for  their  loyalty  to  the  king.  The  epetae  were  very  similar  to  the  Companions  (dignitaries  and  cavalrymen)  of  the  much  subsequent  Macedonian  kings.  The  Greek  term  epetae  has  a  common  origin  with  the  Latin  ‘equites’  for  the  horsemen,  coming  from  the  Indoeuropean  verbal  type  *eqwos/ekwos  (horse).  This  element  indicates  the  military  status  of  the  epetae  as  fighting  charioteers  (the  “cavalry”  of  this  period)  and  their  high  social  status,  similar  to  those  of  the  noble  ‘cavalrymen’  (hippeis,  ιππείς)  of  the  Classical  Greek  city-states,  and  to  those  of  the  Western  European  Knights  of  the  Middle  Ages.  The  kekides  and  kurewes  of  the  Pylian  palatial  tablets  have formely  been  considered  as  categories  of  warriors,  but  they  rather  constituted  local  tribal  groups  from  specific  regions  of  the  Pylian  hinterland  (later  Messenia), possibly the Kaukones and the Kuretes mentioned in Archaic and Classical Greek sources.

Generally  speaking,  the  Mycenaean  political  and  military  palatial  organization  and  hierarchy,  had  a  wide  range  of  categories  of  officials.

Regarding  the  organization  of  the  army  units,  it  was  based  on  the  decimal  system.  The  numbers  of  forces  which  according  to  the  Pylian  tablets,  were  entrusted  with  the  defense  of  the  coasts  of  the  kingdom  of  Pylos,  were  a  multiple  of  10,  counting  from  10  to  110  men.  There  are  other  indications  that  the  unit  of  10  men  was  the  smallest  of  the  royal  armies.


Mycenaean  swords  from  excavations,  with  clearly  Minoan  influence  on  their  design  (copyright  ‘Alex  III  of  Macedon’,  Canada).


The  Iliad  indicates  the  following  organization.  The  anax  (king)  was  the  supreme  military  leader,  but  the  laphagetas  had  a  more  active  military  role.  The  army  consisted  of  the  ‘categories’  of  the  unit  commanders,  the  charioteers,  the  champions  (promachoi,  elite  infantry)  and  finally  the  common  infantry  (heavy  and  light).  The  champions  (mostly  consisted  of  epetae infantrymen)  were  the  best  warriors  that  protected  their  leaders  in  battle  (the  king,  the  laphagetas  and  the  high-ranking  officials).  The  high-ranking  officials  and  the  champions  were  protected  with  strong  armour  and  they  reached  the  battlefield  in  chariots. The  armed  forces  were  staffed  by  all  the  men able for warfare.  Their  recruitment  was  organized  according  to  the  regions  of  the  kingdom.  The  tablets  of  Pylos  indicate  that  the  various  military  units  bore  the  name  of  the  respective  region  or  tribal  group  (for example  Pedieis,  Krokylaioi  and others).


Periklis  Deligiannis



Homer:  THE  ILIAD.


Chadwick  J.:  THE  DECIPHERMENT  OF  LINEAR  B,  Cambridge,  1990.

Chadwick  J.:  LINEAR  B  AND  RELATED  SCRIPTS,  London,  1987. Taylour  W.D.:  THE  MYCENAEANS,  London,  1983.