By  Periklis    Deligiannismap

At  the  begginings  of  the  American  Civil  War  (1861-1865),  the  government  of  the  Confederacy  (Confederate  States  of  America),  had  many  hopes  for  help  from  Europe (military,  resources, diplomatic  etc.), especially  from  Britain  and  France.  The  Confederate  President  J. Davis  hoped  for  an  official  recognition  of  the  Confederation  by  these  countries  and  (his  ultimate  hope)  for  their  military  involvement  in  the  war  in  favor  of  the  American  South.  But  efforts  to  approach  these  countries  failed,  because  of  the  following  reasons.  First,  because  of  the  fear  of  Britain  and  France  for  military  intervention  of  the  Union/Federation  (United  States  of  America)  in  their  American  colonies.  Second,  due  to  the  common  opinion  of  the  people  of  the  two  European  countries  which  rejected  slavery  and  therefore  did  not  want  to  enforce  the  Confederacy.  Third,  because  of  the  skilful  diplomacy  of  two  Republican  colleagues  of  the  Federal  President  Abraham  Lincoln:  Foreign  Minister  William  Seward  and  Federal  ambassador  in  London,  Charles  F.  Adams.
It  seems  that  the  British  government  could  not  “forgive”  the  “rebellion”  of  the  Americans  in  1776-1783  and  their  independence  from  the  British  Empire.  Although  the  English  could  not  support  openly  the  Confederation,  they  did  whatever  they  could  for  its  “preservation  to  life”,  aiming  possibly  to  a  permanent  break  of  the  U.S.A.  Except  the  aforementioned  vengeful  tendencies  of   London  and  its  concern  for  the  exponential  growth  and  rise  of  the  U.S.  in  international  politics,  the  British  had  two  more  good  reasons  to  seek  covertly  for  the  weakening  of  the  Union:  the  permanent  American  assertion  in  Canada  and  the  national  Irish  liberation  cause  (Canada  and  Ireland  were  parts  of  the  British  Empire).  But  the  same  reasons  prevented  the  British  from  their  active  support  to  the  American  South,  as  we  shall  discuss  below.


Confederate  infantry.

The  U.S.  were  aiming  to  the  annexation  of  rich  Canada  since  1783,  and  until  1861  this  possibility  was  becoming  more  realistic.  Most  English-Canadians  descended  from  the  U.S.  because  they  were  descendants  of  the  “loyal”  Americans (loyal  to  the  English  king  during  the  American  Revolution)  who  chose  to  immigrate  to  Canada  when  the  Thirteen  American  colonies-states  became  independent  (1783).  However  by  1861,  many  of  the  Anglo-Canadians  did  not  reject  the  idea  of  their  accession  to  the  Unites  States.  The  Irish-Canadians  (and  other  Celtic-Canadians)  desired  this  accession.  Thus,  paradoxically,  the  French-Canadians  (who  constituted  half  of  the  Canadian  population  then)  became  the  “stronghold”  of  the  British  rule  in  Canada,  because  they  did  not  want  to  be  annexed  to  the  vast  federation  of  the  U.S.A.  in  which  the  English  language  and  the  Anglo-Saxon  culture  prevailed.  In  this  case,  their  own  French  language  and  culture  would  inevitably  disappear,  as  it  did  happen  with  the  French  and  French-speaking  inhabitants  of  Louisiana.  Instead,  the  British  had  already  ensured  the  protection  of  their  French  character.  London  was  alarmed  about  the  American  claims  to  Canada,  possibly  mostly  because  of  the  recent  annexation  of  half  of  the  Mexican  territory  by  the  United  States  (in  1845-1848).  Generally  the  British  wanted  to  prevent  in  anyway  the  American  annexation  of  Canada,  because  otherwise  the  U.S.  would  become  a  “super  country”  with  an  area  of  ​​over  19,000,000  sq.  km.,  with  inexhaustible  natural  resources  and  vast  unpopulated  territories.  These  territories  would  be  populated  and  exploited  by  the  Americans,  and  this  exploitation  together  with  the  American  seamanship  and  high  technology,  would  seriously  threaten  the  British  supremacy  in  the  world  in  that  period.  London  would  never  allow  it  to  happen.

The  British  feared  that  if  they  openly  supported  the  Confederation,  and  the  Union  won  the  Civil  war,  the  U.S.  would  find  the  ‘formal  occasion’  that  they  were  waiting  for,  to  occupy  Canada  and  annex  its  territories  as  new  federal  states.  Thus,  in  1867,  two  years  after  the  American  Civil  War  and  while  the  American-British  relations  were  still  tense  due  to  several  pro-confederate  actions  of  London,  the  British  ascertaining  that  they  could  not  effectively  defend  Canada  against  the  Americans,  made  a  deft  political  move.  They  declared  the  independence  of  Canada  under  British  patronage (high  dominance),  founding  the  Canadian  Federation  as  a  British  Dominion  (and  no  longer  a  colony).  Moreover,  British  Columbia  and  Manitoba,  two  western  British  colonies  in  North  America  which  did  not  belong  geographically  to  Canada  (and  were  still  coveted  by  the  U.S.),  joined  the  new  Canadian  federation  in  1869.  The  Americans  had  to  confine  only  to  the  purchase  of  Alaska  from  Russia  in  1867.  So  the  British  finally  prevented  the  union  of  Canada  with  the  U.S.,  because  the  Americans  could  invade  and  annex  a British  colony (moreover  with  the  support  of  the  Irish-Canadians  and  possibly  of  most  of  the  Anglo-Canadians),  but  they  could  not  do  the  same  to  an  independent  state.  But  also  in  1867, Canada  was  essentially  relieved  of  the  British  rule.


Young  Union  soldiers.  The  numerous  casualties  of  the  American  Civil  war  led  to  the  conscription  of  increasingly  younger  ages.

The  Irish  struggled  for  centuries  to  shake  off  the  English  rule  in  their  island,  and  those  who  had  taken  refuge  in  the  U.S.  were  causing  more  anxiety  to  London  than  those  who  remained  in  Ireland.  Ireland  became  one  more  “geopolitical  weapon”  of  the  Union  against  Britain,  so  that  the  English  would  fear  to  openly  enforce  the  Confederation.  In  1861  the  Federal  military  command  founded  the  so-called  Irish  Brigade  aiming  at  the  following  three  objectives.  First,  to  attract  the  support  of  as  many  as  possible  of  the  Irish-Americans,  both  Northern  and  Southern.  Most  of  the  Irish  were  favoring  the  Confederacy,  because  their  fellow  countrymen  in  Ireland  were  also  conducting  a  struggle  for  independence.  Moreover,  Lincoln’s  proclamation  about  the  future  affranchisement  of  the  black  slaves  displeased  them,  because  it  would  cause  a  mass  migration  of  the  Afro-American  population  to  the  industrial  cities  of  the  American  North,  that  would  deprive  the  Irish  immigrants  of  their  jobs.  The  second  objective  of  the  Union  was  to  “send  a  message”  to  the  British  government  in  order  not  to  enforce  the  Confederation.  The  founding  of  the  Irish  Brigade – of  which  many  soldiers  were  “famous”  anti-British  Irish  rebels – warned  the  British  that  their  support  to  the  Confederacy  would  bring  about  an  active  support  of  the  Federation  to  the  Irish  national  liberation  movement.  Finally,  the  Federals  sought  to  attract  all  the  American  Catholics  under  their  banner,  who  until  then  had  faced  some  inequity  because  of  their  religious  doctrine.  Most  of  the  American  Catholics  were  Irish.  As  the  Civil  war  went  on,  many  old  Irish-Americans  or  American  citizens  born  in  Ireland  joined  the  Federal  army,  reaching  a  total  of  about  700,000  and  becoming  one  of  the  key  factors  of  the  final  Union  victory.

France  did  not  suffer  the  strong  geopolitical  pressure  of  the  Union  (as  it  was  the  Federal  pressure  to  Britain),  but  Paris  was  following  closely  the  British  diplomacy.  However,  France  also  had  geo-economic  interests  in  the  Americas  and  therefore  could  not  support  openly  the  Confederation.  Moreover,  Paris  (like  London)  did  not  want  to  bring  about  the  annexation  of  Canada  to  the  U.S.:  the  metropolitan  French  cared  about  the  survival  of  the  French-Canadian  population.  Additionally  they  feared  the  possibility  of  an  American  conquest  of  the  rich  French  Caribbean  islands  (Guadeloupe,  Martinique,  etc.)  as  it  happened  later  to  the  Spanish  islands  of  Cuba  and  Puerto  Rico  in  the  same  sea (1898)  but  also  to   the  Spanish  Philippines  in  the  Pacific.

Concerning  the  diplomatic  actions,  the  first  diplomatic  controversy  between  Britain  and  the  Federation  occurred  in  November  1861,  when  a  Federal  warship  halted  a  British  steamship  carrying  the  Confederate  envoys  James  Mason  and  John  Slidell  in  Europe  (in  London  and  Paris  respectively).  The  Federal  Captain  Charles  Wilkes  captured  the  two  Southern  diplomats,  causing  a  strong  English  protest  in  Washington  about  this  attitude  onboard  a  British  ship.  Eventually  President  Lincoln  ordered  the  release  of  the  two  envoys  in  order  to  avoid  a  diplomatic  incident.  Later  the  British  did  not  succumb  to  the  protest  of  the  Federal  Ambassador  Adams  because  they  allowed  the  newly  built  cruiser  «Alabama»  (built  in  England  on  behalf  of  the  Confederacy)  to  sail  and  join  the  Confederate  Navy.  The  famous  cruiser  «Alabama»  caused  incalculable  damage  to  the  Union/Federal  merchant  fleet.  But  London  succumbed  later,  in  another  case,  when  Lincoln  was  briefed  on  the  building  of  two  more  battleships  in  England  (ironclads)  on  behalf  of  the  Confederate  government.  This  time  Adams  handed  to  the  British  Prime  Minister  Palmerston  an  expostulatory  letter  written  by  Lincoln,  with  the  phrase  “this  means  war!”.  So  Palmerston  was  forced  to  order  the  retention  of  the  armored  ships.

North America 1880

German  map  of  North  America  in  1880,  with  the  British  Dominion  of  Canada  (Canadian  Federation),  the  U.S.  and  the  European  colonies  in  the  islands  of  the  Caribbean (Spanish,  British,  French,  Dutch  etc.).

The  victory  achieved  by  General  Lee’s  Army  of  Northern  Virginia  at  the  Second  Battle  of  Bull  Ran  (Manassas)  in  the  end  of  summer  1862,  and  the  Confederate  invasion  of  Maryland  was  a  landmark  of  the  “diplomatic  Civil  war.”  After  the  impressive  Confederate  victory,  the  British  government  volunteered  to  mediate  for  a  peace  treaty  between  the  warring  Americans,  apparently  in  favor  of  the  Confederacy.  If  President  Lincoln  refused  the  mediation,  the  British  would  probably  intervene  military  in  the  war  in  favor  of  the  South.  Lincoln  rejected  the  proposal  of  the  British  but  they  did  not  had  enough  time  to  intervene,  because  the  repulsion  of  the  Confederate  army  at  the  battle  of  Antietam,  again  made  them  cautious.  In  the  summer  of  1863,  the  Confederates  were  defeated  in  the  battles  of  Gettysburg  and  Vicksburg.  These  defeats  almost  ensured  the  neutrality  of  London  and  Paris.  The  two  European  governments  were  led  then  to  a  stable  neutrality,  moreover  because  the  Union  found  a  new  supporter  in  the  Russian  Empire.  The  British  and  the  French  did  not  want  to  bring  about  the  increase  of  the  Russian  international  influence  with  a  Russian-American  alliance.  London  did  not  react  even  when  the  supply  of  cotton  of  the  American  South  to  Britain  (of  which  the  British  industry  depended  a  lot)  minimized  because  of  the  effective  Federal  naval  blockade  to  the  Confederate  harbors.  Towards  the  end  of  the  war,  the  Confederate  government  proposed  to  London  the  abolition  of  slavery  in  the  American  South,  in  exchange  for  official  recognition  and  support  by  Britain,  but  to  no  avail.

Periklis  Deligiannis


(1)   Foote, Shelby: THE CIVIL WAR: A NARRATIVE, Random House, New York, 1958.

(2)   McPherson, James M.: BATTLE CRY OF FREEDOM: THE CIVIL WAR ERA (Oxford History of the United States), Oxford University Press, 1988.


(4)   Gallagher G., Engle S.  Krick R.: THE AMERICAN CIVIL WAR, Osprey publishing, Oxford, 2003.

(5)   Russell, Weigley: A GREAT CIVIL WAR: A MILITARY AND POLITICAL HISTORY, 1861–1865, Indiana University Press, 2000.