By  Periklis    Deligiannis

Τo  my  wife,  Nelly,  my  inspiration  and guiding  light  of  my  life .


The  modern  trireme “Olympias.”

TABLE:  The  numbers  of  warships  of   the  Athenian  fleet  during  the  5th-4th centuries  BC

Chronology Number  of    warships
Around  500  BC 50  penteconters
Sea  Battle of  Salamis 480  BC  (along with  the  Athenian  clerouchs  in Chalkis) 200  triremes
468  BC 200  triremes
After  the  failed  campaign  in  Egypt 200  triremes
outbreak  of  the  Peloponnesian  War (431 BC) 300  triremes
Nikias’  Peace  (421  BC) 300  triremes
Sicilian  disaster  (413  BC) 108  triremes
Battle  of  Arginousae  (406  BC) 180  triremes
Aegospotamoi  (405 BC) 180  triremes
After  the  final  defeat  of  Athens  (404 BC) 12  triremes
370  BC 100  triremes
Around  350 BC 300  triremes
325-3  BC 417 warships=  360  triremes,  50  quadriremes  and  7 quinqueremes.

Athens  was  not  one  of  the  traditional  naval  powers  of  Greece.  Around  500  BC,  its  fleet  was  rather  insignificant  comparing  to  the  powerful  fleets  of  triremes  and  biremes  of  Corinth,  Miletos,  Samos,  Aegina  and  other  maritime  city-states,  consisting  of  50  outdated  penteconters (small  50-oared  warship).  The  Athenian  fleet  was  relatively  newly  built,  thanks  to  the  perseverance  of  Themistocles.  In  fact  it  was  built  a  few  years  before  its  great  victory  at  Salamis  (480  BC)  against  the  fleet  of  the  Achaemenid  Persians.  During  the  greatest  part  of  the  “Golden”  5th  century  BC,  the  Athenian  fleet  consisted  of  300  triremes , of  which  usually  200  were  manned,  or  maximum  250.  A  part  of  the  crews  were  Athenians  or  ‘metoikoi’ (foreign  residents)  in  Attica,  but  a  great  number  of  mercenaries  and  allies  from  various  maritime  Aegean  cities  were  also  employed.  Apart  from  this  fleet,  Athens  had  under  its  control  the  180  triremes  and  the  crews  of  its  subject  naval  allies,  namely  the  islands  of  Chios,  Lesbos  and  Samos.  So  the  final  number  of  triremes  at  its  disposal,  was  480.  When  the  Athenians  were  eventually  defeated  in  the  Peloponnesian  War,  Sparta  have  allowed  them  to  keep  only  12  triremes  as  a  coastguard  of  Attica  against  pirates  or  other  threats  (404  BC).  Perhaps  the  Spartans  believed  that  thus  they  undermined  the  Athenian  navy,  but  if  they  did,  they  were  wrong.  The  sea  power  of  Athens  was  not  identified  with  the  amount  of  its  warships.  As  it  turned  out,  even  if  the  Athenians  have  been  losing  their  vessels  by  the  hundreds,  the  shipyards  of  Piraeus  (the  main  harbor  of  Athens)  could  replace  them.  The  naval  power  of  Athens  was  identified  with  the  shipbuilding  and  seafaring  abilities  of  its  men,  but  also  with  the  perseverance  of  its  people.

Plans  of  a  trireme  by  J.F. Coates.

Athens  gradually  recovered  from  the  disaster  of  404  BC,  and  about  370  BC  had  a  fleet  of  100  triremes.  By  the  middle  of  the  fourth  century, the  Athenians  increased  this  number  to  300  triremes,  reaching  the  number  of  their   ‘national’  fleet  during  the  5th  century.  The  Athenians  of  the  4th  cent.  BC  were  determined  to  take  the  lead  again  in  Greek  politics,  and  they  knew  very  well  that  the  only  way  for  this  quest,  was  the  way  of  the  sea.  So  despite  their  defeat  by  Phillip  of  Macedon  at  Chaeronea  (338  BC)  and  their  forced  allegiance  to  Alexander  the  Great  (335),  the  Athenians  maintained  the  high  rate  of  shipbuilding,  breaking  their  own  “record”  in  this  activity.   A  good  reason  for  their  achievement  was  the  incredible  success  of  Alexander  to  destroy  the  Persian  Empire  in  330  BC.  The  Athenians  understood  that  a  fleet  of  300  triremes  was  no  longer  enough  to  compete  with  the  new  Macedonia,  whose  borders  touched  over  the  Himalayas  (“Himaon  Oros”  in  ancient  Greek).  Primarily  responsible  for  this  new  Athenian  achievement  was  Lycurgos,  the  “new  Themistocles.”

The  great  Athenian  politician  Lycurgos  (and  much  “neglected”  by  modern  historians),  who  had  essentially  the  financial  control  of  his  city  for  at  least  10  years  (until  his  death  in  324  BC),  had  ran  an  ambitious  rectifier  program  with  the  objective  to  strengthen  the  economy,  the  army  and  the  fleet.  Belonging  to  the  anti-Macedonian  faction  and  knowing  very  well  that  a  new  war  against  Alexander  the  Great  was  inevitable,  Lycurgos  had  taken  great  care  to  enhance  the  military  forces  of  Athens.  Among  other  things  achieved  in  those  years,  was  the  further  strengthening  of  the  fleet  not  only  numerically  but  also  qualitatively.  So,  two  new  types  of  warships  were  added  to  the  existing  triremes.  These  new  types  were  destined  soon  to  dominate  the  Mediterranean:  the  quadrireme  and  especially  the  powerful  quinquereme (These  are  the  Latin  terms  for  those  warships:  the  Greek  terms  are  “tetreres”  and  “penteres”  respectively).

The  lists  of  the  Athenian  fleet  in  the  year  325/4  BC  included  according  to  ancient  inscriptions,  417  warships:  360  triremes,  50  quadriremes  and  7  quinqueremes.  This  figure  is  confirmed  by  the  372  shipsheds  at  the  port  of  Piraeus  during  this  period.  With  the  addition  of  the  shipsheds  of  the  other  ports  of  Attica,  the  final  number  amounts  to  more  than  400.  And  if  we  add  the  coastguard  and  alert  warships  (probably  20)  to  the  shipsheds,  the  total  number  of  vessels  is  more  than  417.

Ancient  Greek   marines  (hoplites  and  peltasts)   have  landed  on  shore.  The  Athenians  were  skilfull  marines  because  of  the  maritime  tradition  of  their  city  (reenactment   by  the  British  Historical  Society  Comitatus).

This  was  the  heyday  of  the  Athenian  navy  and  not  only  from  a  numerical  point  of  view.  As  stated  before,  the  new  fleet  consisted  additionally  of  quadriremes   and  quinqueremes,  not  been  reused  by  Athens.  Moreover  the  Athenians  in  325  BC,  were  not  lacking  in  maritime  and  shipbuilding  skills  compared  to  their  ancestors  of  the  5th  century  BC.  Of  course,  again,  the  number  of  vessels  they  could  really  staff  was  smaller:  there  were  enough  crews  for  only  about  200  out  of  417  warships.  By  adding  mercenary  crews,  about  240-250  vessels  could  be  manned  as  it  happened  in  the  outbreak  of  the  Lamian  war,  when  the  Athenians  used  the  money  of  the  Macedonian  treasurer  Attalos  for  hiring  crews.  In  conclusion,  the  apogee  of  the  Athenian  navy  had  not  been  reached  in  the  5th  century  BC,  as  it  is  widely  believed,  but  rather  in  the  years  325-322  BC.
The  upgrade  of  the  Athenian  navy  applied  also  to  the  land  naval  installations.  A  great  part  of  the  aforementioned  372  shipsheds  of  Piraeus  was  constructed  during  this  period,  to  cope  with  the  numerical  increase  of  the  vessels.  Additionally  during  this  period,  the  Naval  Arsenal  of  Philo  was  built (in  the lesser  harbor  of  Zea).

Lycurgos  was  largely  the  man  who  has  achieved  all  this.  With  the  consolidation  of  the  fleet,  he  revitalized  also  Piraeus.  Because  of  his  services  to  Athens,  he  can  be  compared  to  Themistocles,  the  real  founder  of  the  Athenian  navy  and  Piraeus.


Another  masterpiece  by  Igor  Dzis:  an  Athenian  trireme  and  marines  (copyright: Igor  Dzis).

However,  during  the  Lamian  war  that  followed  (323/322  BC),  the  Athenians  and  their  limited  maritime  allies  encountered  the  fleet  of  the  Macedonians  (of  the  dead  already  Alexander),  consisting  in  reality  of  the  warships  of   Helladite, Cypriot,  Phoenician,  Cilician  and  Philistine  allies  and  subjects  of  Macedonia.  The  Macedonian  fleet  included  a  high  percentage  of  quadriremes   and  quinqueremes (mostly  from  the  Eastern  Mediterranean).  This  Macedonian  naval  advantage  seems  to  have  judged  the  outcome  of  the  war.  The  Athenians  and  their  allies  were  confronted  by  the  Macedonian  fleet  under  Cleitus  the  White,  in  a  series  of  naval  clashes.  These  clashes  ended  with  the  great  sea  battle  of  Amorgos  where  the  Athenian  fleet  was  crashed  (322  BC).  After  the  war  ended,  about  200-250  Athenian  warships  (probably  only  triremes)  were  lying  in  the  shipsheds  of  Attica.  But  it  was  a  “ghost  fleet”  since  there  were  no  rowers  to  move  it,  after  the  exile  of  over  12,000  Athenians  (mainly  mariners)  by  the  winner  Macedonian   general  Antipater, and  of  course,  the  heavy  losses  during  the  Lamian  war.  These  ships  were  left  to  rot  and  the  Athenians  never  again  built  a  great  fleet.  The  reasons  for  their  decision  were  various:  1)  the  decrease  of  the  population  of  Attica  due  to  the  migration  of  the  Athenians  in  the  Hellenistic  East,  2)  their  awareness  of  the  impossibility  of  competing  the  colossal  Hellenistic  kingdoms  (generally  by  the  old  city-states),  and  3)  the  prevalence  of   the  quadrireme  and  the  quinquereme.  If  the  Athenians  wanted  to  take  the  lead  again  in  the  politics  of  the  new  Greek/Hellenistic  World,  they  had  to  build  a  new  fleet  of  quadriremes   and  quinqueremes,  not  consisting  of  outdated  triremes.  But  the  financial  burden  of  such  a  venture  would  be  unbearable  for  Athens.

The  Athenians  used  to  employ  Scythians  as  archers  aboard  their  triremes  (reenactment  of  Scythians  by  the  British  Historical  Society  Comitatus).

Thus  the  years  325-322  BC  recorded  the  maximum  of  the  Athenian  fleet,  but  also  its  end.  After  322,  Athens  retained  only  a  small  number  of  triremes  and  was  not  involved  again  in  remarkable  naval  operations.  However,  the  high  seamanship  of  its  citizens  survived  for  centuries  in  the  future.  Athens  was  engaged  in  some  naval  wars  of  Rome  along  with  other  naval  allies  (socii  navales).  The  Athenians  provided  also  crews  for  the  Roman  and  later  the  Byzantine  imperial  fleet,  until  the  Middle  Ages.

Periklis  Deligiannis


1.  DIODORUS  OF  SICILY:  Historical  Library
2.  PLUTARCH:  Lives
3.  HAMMOND  N.  &  WALBANK  F.W.:  History  of  Macedonia,  III  vol.
4.  WILCKEN  Ulrich:  Ancient  Greek  History.
5.  HISTORY  of  the  GREEK  PEOPLE,  Volume  D,  Athens  1970.
6.  CAMBRIDGE  ANCIENT  HISTORY,  vol.VII-part  2,  Cambridge  1989


A  modern  reconstruction  of  the  shipsheds  of  Piraeus  (Piraeus  Maritime  Museum).