By  P.  Deligiannis

Inca  Peruvian battle1

Α  bloody  conflict  between  warriors  of   the  pre-Columbian  Andean  area,  in  a  painting  by  the  Belgian  artist  Jean  Torton. The  uniformity  of  clothing   is  conventional  and  did  not  actually  exist,  at  least  before  the  Inca  empire.  The  other  items  of  clothing  and  weaponry  are  generally  valid.  Note  the  mace  with  the  copper  star  head,  probably  the  most  popular  weapon  at  the  time  of  the  Incas  (copyright: Jean  Torton).

An  Introduction  to  the  Ηistory  of  the  Incas  HERE.

The  lack  of  arable  land  and  the  aggression  of  the  neighboring  tribes  forced  the  founder  of  the  dynasty  of  the  Incas,  Manco  Capac,  to  lead  the  Inca  tribe  (a  tribe  of  the  Quechua  group)  from  their  home  village  Paqari Τampu,  in  search  of  a  new  homeland.  Eventually  the  Incas  invaded  the  fertile  valley  of  Cuzco,  where  they  attacked  the  inhabitants  of  the  village  and  expelled  them.  From  Cuzco,  the  Incas  began  to  raid  neighboring  tribes  and  villages,  making  ultimately  several  of  them  their  tributary  subjects.  Thus  it  was  created  the  first  kingdom  of  the  Incas.  The  successors  of  Manco,  Sinchi Roca  and  Lloque Yupanqui,  are  listed  by  the  Incan  tradition  as   peaceful  rulers  who  did  not  add  new  conquests  in  the  kingdom.  However  new  conditions  that  emerged,  led  to its  expansion.  According  to  a  theory,  these  conditions  were  associated  with  climate  change  in  the  central  Andes  during  the  14th  century,  that  brought  about  a  slight  decrease  in  rainfall  in  the  region.  The  fertility  of  the  valley  of  Cuzco  is  largely  dependent  on  rainfall,  so  it  is  estimated  that  there  was  a  significant  decline  in  agricultural  production,  with  some  areas  possibly  deserted.  The  Incas  had  to  deal  with  the  crisis  by  annexing  more  arable  land  or  water  resources  for  irrigation.  This  situation  led  the  new  Inca  ruler  Mayta Capac – a  tall  and  aggressive  youth  as  he  is  described  by  the  tradition – in  new  campaigns.  At  the  beginning  of  his  reign,  the  Incas  began  using  water  resources  belonging  to  the  territory  of  a  neighboring  tribe.  The  opponent  warriors  defended  their  lands  against  the  Incas,  leading  to  the  start  of  a  war.  Mayta  Capac’s   warriors  were  the  final  winners.  They  killed  many  of  their  enemies,  looted  their  homes,  annexed  a  part  of  their  territory  and  forced  the  survivors  to  pay  tax.

Capac Yupanqui,  Mayta’s  successor,  managed  to  annex  territories  outside  the  valley  of  Cuzco,  a  decisive  point  in  the  course  of  the  Incan  conquests.  His  successor,  Inca  Roca,  subdued  some  tribes  in  the  southeast  of  Cuzco  and  was  engaged  in  war  with  the  powerful  tribe  Ayarmaka  (the  Ayarmaka  kingdom  controlled  the  south  valley  of  Cuzco).  The  cause  of  the  conflict  was  the  fact  that  the  ruler  of  a  neighboring  tribe,  the  Huayllaka,  had  promised  to  give  Mikay,  a  woman  of  his  people  (possibly  his  daughter),  as  a  wife  to  the  ruler  of  the  Ayarmaka.  Nevertheless  he  broke  his  promise  and  gave  her  as  a  wife  to  Inca  Roca,  apparently  because  he  felt  that  he  would  have  greater  political  gains.  The  Inca  ruler  had  a  son  from  Mikay, named  Yahuar  Huacac.  The  Ayarmaka  ruler  attacked  the  Huayllaka  to  punish  them,  and  managed  to  defeat  them.  In  order  to  avoid  the  worst,  the  Huayllaka  promised  to  surrender  the  eight-year  old  Yahuar  Huacac  to  the  Ayarmaka  ruler,  as  a  compensation  for  the  cheating   he  suffered.  So  they  kidnapped  the  child  from  the  Incas  and  delivered  it  to  the  Ayarmaka.  It  seems  that  the  Ayarmaka  were  particularly  powerful,  because  Inca  Roca  managed  to  get  back  his  son  after  many  years.  Later  it  is  stated  that  Yahuar  Huacac’s  royal  wife  (the  Incas  practiced  polygamy)  and  queen  mother  of  his  official  successor,  was  an  Ayarmakan  woman.  That  reference  suggests  that  a  peace  treaty  of  the  Incas  and  the  Ayarmakas  was  reached  by  the  release  of  the  Inca  prince,  which  was  sealed  with  a  dynastic  marriage.

Inca Copper Star Mace Head

A  rare  composite  weapon  of  the  Incas. It  is  a  copper  six-pointed  star  mace  head   with  an  embedded  axe.

Yahuar Huacac  succeeded  his  father.  Although  he  wasn’t  a  military  leader  because  of  his  health  problems,  he  extended  significantly  his  kingdom  by  sending  his  brothers  and  generals,  Vikaquirao  and  Apo  Mayta,  against  the  tribes  who  lived  in  the  south  and  east  of  Cuzco.  The  two  generals  subjugated  several  of  them.  But  the  sudden  murder  of  Yahuar  Huacac’s  official  successor  led  to  a  major  political  crisis,  culminating  in  the  murder  of  Yahuar  Huacac  himself.  Eventually,  the  Inca  elders  elected  as   new  ruler  another  prince,  Viracocha  Inca  (probably  in  the  early  15th  century).
Viracocha  introduced  the  organization  of  the  conquered  territories.  The  new  territories  were  far  enough  from  Cuzco  and  very  extended.  Thus  the  effective  control  of  the  subjugated  peoples  was  now  difficult  enough.  Until  the  reign  of  Yahuar  Huacac,  the  Incas  did  not  place  guards  in  the  tributary  areas,  collecting  only  tribute.  Viracocha  decided  to  place  Inca  occupation  troops  in  these  areas  and  organized  them  as  military  districts.  Viracocha  Inca  “inherited”  from  his  father  the  valuable  military  prowess  of  his  uncles  and  generals, Vikaquirao  and  Apo  Mayta.  The  two  experienced  generals  developed  a  strategy  of  territorial  envelopment  of  powerful  enemies,  which  evolved  to  the  basic  strategic  doctrine  of  the  Inca  campaigns.  It  was  a  strategy  often  used  by  expansionist  peoples  of  pre-Columbian  America  (e.g.  the  Aztecs  used  it  against  the  Zapotecs  and  the  Tlaxcalans).  According  to  this  doctrine,  the  invader  sought  to  encircle  the  enemy  country  by  conquering  the  surrounding  lands.

The  Ayarmaka, old  enemies  of  the  Incas,  were  the  first  ‘victim’  of  Viracocha’s  expansionist  policy.  Vikaquirao  and  Apo  Mayta  subdued  initially  the  upper  Urubamba  river  valley,  in  the  rear  of  the  Ayarmaka  kingdom.  This  conquest  was  very  important,  because  the  upper  Urubamba  valley  was  the  main  pathway  that  connected  the  valley  of  Cuzco  to  the  basin  of  Lake  Titicaca  in  the  south.  The  Incas  used  the  upper  Urubamba  valley  as  a  base  from  where  their  Southern  Army  invaded  the  Ayarmaka  territory  from  the  south,  while  another  Inca  army (the  Northern  Army)  challenged  them  from  the  north,  rushing  from  Cuzco.  The  still  powerful  Ayarmaka  found  themselves  between  two  fronts,  and  eventually  were  defeated  having  many  casualties,  and  were  subjugated to  the  Incas.
The  presence  of  the  Incas  in  the  upper  Urubamba  valley  brought  them  into  contact  with  two  tribes  of  the  Aymara  group,  the  Kolla  and  the  Lupaka,  who  were  at  war  with  each  other.  The  two  peoples  were  living  in  the  northern  part  of  the  Titicaca  basin,  with  the  Lupaka  living  rather  south  of  the  Kolla.  This  geographical  situation  was  favorable  for  the  Incan  strategy  of  territorial  envelopment  against  the  Kolla.  This  situation  led  Viracocha  to  the  decision  of  joining  the  Lupaka  against  the  Kolla.  The  strategic  plan  of  the  Incas  involved  the  defeat  and  subjection  of  the  Kolla  with  the  help  of  the  Lupaka,  and  then  the  subjection  of  the  Lupaka  themselves.  However,  the  Kolla  perceived  the  plan  of  the  Incas  and  attacked  first.  Before  the  formidable  Inca  invaded  their  country,  they  attacked  the  Lupaka  but  they  were  defeated.  The  Incas  took  part  in  the  celebrations  of  the  Lupaka  victory  but  their  strategic  plan  had  been  overthrown.  Moreover,  soon  they  faced  the  relentless  threat  of  the  Chanca  tribe.


The  Chancas  were  a  powerful  people,  who  until  then  they  had  approximately  the  same  course  of  conquests  as  the  Incas.  They  came  from  the  Huancavelika  region,  west  of  Cuzco,  from  where  they  dashed  first  against  the  West  Quechua  tribes  (close  relatives  of  the  Incas),  finally  subduing  them.  The  territory  of  the  West  Quechua  interweaved  between  the  kingdoms  of  the  Incas  and  the  Chanca,  being  effectively  a  buffer  state  for  the  Incas.  After  the  loss  of  West  Quechua  independence,  the  Incas  became  vulnerable.  The  Chanca  invaders  marched  to  the  Inca  country,  which  was  invaded  for  the  first  time  after  many  decades,  causing  political  instability  in  Cuzco.  The  Inca  army  was  defeated  in  its  first  clash  with  the  invaders  and  Viracocha’s  position  began  to  falter.  Vikaquirao,  Apo  Mayta  and  their  troops  had  become  a  “Praetorian  guard”  of  the  Inca  kingdom.  The  two  old  generals  had  supported  Viracocha  decisively  in  order  to  seize  the  throne,  but  now  they  were  openly  oppugning  him.  The  king  had  chosen  as  his  successor,  his  son  Inca  Hurcon  but  the  two  warlords  supported  another  son  of  his,  the  prince  Kusi  Inca  Yupanqui.  The  king  and  Inca  Hurcon  faint-hearted   as  the  dreaded  Chanca  were  approaching  Cuzco  and  left  the  capital,  finding  refuge  to  the  east,  in  a  fort  near  Kalka.  On  the  contrary,  Kusi  Inca  with  his  two  generals  and  his  noble  supporters  remained  in  the  capital  to  fight  the  enemy  and  ordered  the  subject  tribes  to  send  troops.  Under  his  command,  the  Incas  defeated  the  Chanca  before  they  enter  the  royal  city,  in  a  decisive  battle.  When  the  troops  of  their  subjects  joined  them,  the  Incas  went  on  the  offensive  and  defeated  the  invaders,  killing  many  of  them.  Viracocha’s  faction  had  not  taken  part  in  the  defense,  remaining  in  Kalka.  Kusi  tried  to  converse  with  his  father,  but  he  was  adamant.  Eventually  he  ignored  him  and  he  was  proclaimed  king  (‘emperor’  according  to  the  Roman  term)  in  Cuzco  by  his  supporters.  In  this  way  the  Inca  kingdom  was  split  into  two  states:  the  state  of  Cuzco  under  Kusi  Yupanqui’s  rule, and  the  state  of  Kalka  under  Viracocha.  The  brave  Kusi  took  the  dynastic  name  ” Pachacuti ”  (or   ‘Pachacutek’),  thus  acquiring  the  name  Pachacuti  Inca  Yupanqui.


Golden  chest  armour  of  an  Inca  general.

The  new  emperor  was  in  a  very  difficult  place  because  his  state  was  threatened  by  a  twin-front  attack  from  two  sides:  by  the  Inca  faction  of  Kalka  to  its  east  and  by  the  Chanca  to  its  west,  who  had  not  yet  been  expelled  from  the  country.  However,  Pachacuti  Yupanqui’s  place  against  his  father  was  constantly  improving.  Because  of  Pachacuti’s  brave  resistance  to  the  invaders,  many  of  Viracocha’s  supporters  abandoned  him  and  sided  with  Pachacuti.  He  also  managed  to  halt  the  Chanca  advance  after  two  overwhelming  victories  scored  against  the  attackers:  the  first  in  front  of  Cuzco  and  the  second  to  the  west  of  the  city.  Gradually  he  reversed  the  situation,  expelled  the  Chanca  and  he  also    drove  them  off  a  great  part  of  the  West  Quechua  territory.  Pachacuti’s  Incas  finally  chased  out  the  invaders  from  the  larger  part  of  that  state.
The  Quechua  allied  themselves  with  the  Incas  of  Cuzco,  a  situation  that  forced  the  exhausted  Chanca  to  come  to  terms  with  Pachacuti  Yupanqui.  Under  the  peace  treaty  that  they  concluded,  both  parties  agreed  not  to  attack  each  other  and  to  turn  their  efforts  in  conquering  other  kingdoms.  Pachacuti  could  now  move  undistracted  from  the  west,  against  Kalka,  using  the   Inca  strategy  of  territorial  envelopment.  His  army  marched  to  the  east,  bypassing  Kalka,  and  conquered  territories  in  its  rear,  on  the  edge  of  the  rainforest  (modern  Peruvian  Amazonia).  Almost  simultaneously  Viracocha  died  and  Inca  Hurcon  was  proclaimed  emperor  at  Kalka.  But  very  soon  he  was  attacked  from  two  sides  by  Pachacuti’s  army,  from  the  east  (Cuzco)  and  from  the  west  (Amazonia),  and  during  a  skirmish  he  was  killed.  With  his  death,  the  Incas  of  Kalka  declared  their  allegiance  to  Pachacuti  Yupanqui  and  so  the  unity  of  the  kingdom  was  restored.  Having  secured  his  eastern  borders,  the  emperor  put  to  action  a  strategic  plan  against  the  Chanca.  The  Incas  crossed  the  land  of  their  Quechua  allies  and  annexed  the  areas  of  Vilkas  and  Soras  in  the  southwest  of  the  Chanca  kingdom.  Thus  the  Chancas  came  under  the  strategic  territorial  envelopment  of  the  Incas.

inca 6-pointed star mace head2

A  typical  copper  six-pointed  star  mace  head.  Despite  the  peaceful  image  of  life  in  the  pre-Columbian  Andes,   warfare  in  the  region  was  extremely  cruel.

Around  the  middle  of  the  decade  1440-1450,  the  Inca  emperor  sent  his  brother,  general  Kapac  Yupanqui,  with  a  large  army  against  the  tribes  of  the  southern  Peruvian  coast.  This  was  the  first  time  that  the  Inca  people,  eminently  mountaineers,  approached  the  Pacific  coast.  The  expedition  aimed  mainly  in  the  investigation  of  the  power  of  the  local  kingdoms,  because  the  Inca  invaders  did  not  conquer  any  coastal  lands.  During  Kapac  Yupanqui’s  return  march  to  the  capital,  he  brutally  violated  the  peace  treaty  with  the  Chanca,  apparently  following  Pachacuti’s  secret  instructions:  he  invaded  the  Chanca  territory  and  plundered  several  of  its  settlements.  The  Chanca  did  not  react  immediately  to  the  challenge.  Acting  wisely,  they  managed  to  put  the  land  of  the  Incas  under  their  territorial  envelopment,  conquering  the  kingdom  of  the  aforementioned  Kolla,  in  the  northern  basin  of  lake  Titicaca.  The  conquering  maneuver  of  the  Chanca  disaffected  very  much  the  Incas,  who  lost  control  of  the  crossing  to  the  geo-strategically  important  Titicaca  basin.  However,  Pachacuti  also  didn’t  react  to  the  challenge  because  the  Chanca  remained  a  very  strong  opponent.  In  order  not  to  worsen  over  the  spirits,  the  two  nations  agreed  to  campaign  together  in  the  areas  north  of  the  Vilkas  country,  to  the  north  of  their  territories.
The  skilful  general  Kapac  Yupanqui  took  command  of  the  Incan  army  in  this  expedition.  The  emperor  pointed  to  his  brother  the  deceitfulness  of  the  Chanca  and  ordered  him  not  to  march  north  of  the  site  of  Yanamayo.  During  the  military  operations,  the  Chanca  troops  fought  bravely  and  had  more  successes  than  their  Incas  allies,  overshadowing  them.  This  development  of  the  operations  was  made  known  to  Pachacuti,  who  was  worried  that  the  Chanca  would  brazen  by  the  military  insufficiency  of  the  Incas,  and would  attacked  them.  So  he  sent  messengers  to  Kapac  Yupanqui  with  the  secret  order  to  kill  the  Chanca  commanders.  But  the  order  was  made  known  to  them,  who  managed  to  escape  the  slaughter  by  moving  their  army  away  from  their  Inca  “allies”.  The  Chanca  marched  to  the  northeast  and  took  refuge  into  the  rainforest.  Kapac  Yupanqui  began  pursuing  them,  bypassing  the  site  Yanamayo  which  his  brother  had  set  as  the  limit  of   his  march.  Eventually  he  found  that  it  was  too  risky  to  battle  the  skilful  Chanca  warriors  in  the  dangerous  environment  of  the  tropical  jungle.  However,  pursuing  a  military  success  (probably  in  order  to  dispel  the  bad  impression  of  the  military  insufficiency  of  his  army  during  the  recent  operations)  he  decided  not  to  return  at  once  to  Cuzco.  He  turned  to  the  northwest,  towards  the  rich  city  and  kingdom  of  Cajamarca  which  he  subjugated  and  plundered.  After  leaving  a  garrison  in  the  city,  he  took  the  road  back  to  the  Inca  capital.  With  the  conquest  of  Cajamarca,  the  Inca  kingdom  exceeded  the  area  of  100,000  sq.  km.


P.  Deligiannis



(1)               De  Cieza  de  Leon, Pedro: THE  INCAS, University of  Oklahoma  Press, Norman,  1959.

(2)    Encyclopaedia  Britannica:  Incas

(3)               Metraux  Alfred:  THE  HISTORY  OF  THE  INCAS,  Pantheon  Books,  New York,  1969.

(4)               Davies  N.: THE  ANCIENT  KINGDOMS  OF  PERU,  Penguin  Books,  London  1999.

RELATED ARTICLE:  ΑΝ  INTRODUCTION  TO  THE  HISTORY  OF  THE  INCAS  (with a list  of  the peoples  of  the  Imperial  Incan  army)