By  Periklis    Deligiannis


An  excellent  depiction (by  Igor Dzis)  of  the sea  battle  against  the  Sea  Peoples,  in  the  Nile  Delta (Copyright: Igor Dzis 2010)


The  ‘Sea  Peoples’  (as  mentioned  in  Egyptian  and  Greek  Records – in  the  later  as  Pelasgoi, meaning  exactly  ‘Sea  People’)  was  a  tribal  union  of  the  Aegean  and  western  Asia  Minor,  whose  invasions  in  the  eastern  Mediterranean  around  1229-1187  BC  caused  destruction  of  cities,  states  and  empires  (Hittite  Empire)  and  countless  victims.  Shortly  after  the  destruction  of  Troy  VI  (almost  certainly  the  Homeric  Troy)  by  the  Achaeans (Mycenaeans),  probably  in  the  middle  13th  century  BC,  began  the  disintegration  of  the  Mycenaean  world  because  of  the  prevailing  famine  and  anarchy.  These  conditions  are  due  to  broader  socioeconomic,  political,  commercial  and  climatic  causes,  occurring  in  Asia  Minor  probably  earlier  than  the  Mycenaean  territories.  The  impressive  palaces  of  Mycenae,  Pylos  and  other  Mycenaean  citadels  belong  mainly  to  the  13th  century  BC,  giving  a  false  image  of  prosperity  for  them.  Nevertheless  it  was  a  period  of  decline  for  the  Mycenaeans,  as  shown  by  the  archaeological  findings.

The  Achaean  kings  (wanaktae)  were facing  financial  problems  as  their  factories  were producing  about  half  the  products  compared  with  the  production  of  the  14th  century  BC.  They  lacked  skilled  craftsmen  and  slaves,  although  their  territories  were  been plagued  by  overcrowding.  The  commercial  sea  routes  that  they  used  were  becoming  more  and  more  insecure,  due  to  the  increasing  piracy  and  raids,  and  their  savings  had been ‘evaporated’.  The  monarchs  and  aristocrats  were  forced  to  seek  new  areas  for  raw  materials,  new  resources,  laborers  and  slaves,  probably  lands  for  colonization,  to  plunder  the  goods  of  other  countries  and  to  discover  new  trading  routes.  So  they  destroyed  Troy,  but  soon  after  they  had  to  abandon  Greece  en  masse,  due  to  the  final  failure.  The  Achaean/Mycenaean  and  other  Aegean  navigators  who  suffered  this  politico-economic  collapse,  turned  to  the  open  sea,  and  became  the  famous  Sea  Peoples  already  from  the  first  half  of  the  13th  cent.  BC.  The  British  archaeologist  Elizabeth  French (University  of  Manchester),  suggested  that  Tiryns  in  Argolis,  the  last  Mycenaean  palace  that  was  abandoned  by  its  inhabitants (except  Athens),  was  the  base  of  the  Sea  Peoples.  She  supported  her  theory  on  the  archaeological  conclusion  that  Tiryns  had  experienced  its  greatest  prosperity  (about  1200  BC)  when  the  other  Mycenaean  citadels  had  already  turned  to  ruins  or  ‘lingered  out  their  lives’.  In  my  opinion,  Tiryns  was  probably  the  base  of  the  two  tribes  that  probably  gave  rise  to  the  Later  ‘wave’  of  the  Sea  Peoples,  i.e.  the  Peleset/Philistines  (Peleset/Pulasti  in  Egyptian,  Pelasgians  in  Greek)  and  Denyen/Danuna (most  probably  the  Greek  Danaans).


An  impressive representation  of  Late  Mycenaean  warriors  (Reenactment). The  weaponry and  clothing  of  the Sea  Peoples  were  much  alike the  Mycenaean, due to the  unity  of  weaponry  and  other  elements  of  civilization  in  the area of  the  Aegean  and  the  western  Asia  Minor.  Afterall,  the  Myceneans/Achaeans   were   a  large  part  of   the  Sea  Peoples.   Note  the  segmented  bronze  armor  of  the  two  warriors,  descended  directly   from  the  Dendra  early  Mycenaean  armour,  and  very  similar  to  the  much  later  chronologically   ‘lorica  segmentata’  of  the  Romans.  Also  note  the  bronze  horned  helmet  of  the  left  warrior  and  the  typical  Mino-mycenaean  boar-tusk  helmet  of  the  right  one.  Also,  the  late  mycenaean  sword,  the   typical  pelte-type  shields,  and  the  bronze  greaves  (based  on  archaeological  finds  from  Peloponnesian  Achaea)  (Reenactment  by  the  organization


The  Sea  Peoples  had  begun  to  raid  Egypt  since  the  reign  of  the  Pharaohs  Amenophis  III  and  Ramses  II (14th-13th  centuries  BC).  The  latter  had  captured  some  Sherden  (a  Sea  People  tribe)  while  they   were  raiding  the  Delta  of  the  Nile,  and  incorporated  them  in  his  army  as  mercenaries.  But  the  first  dangerous  attack  of  these  peoples  took  place  in  Egypt  during  the  reign  of  Merneptah  (ca.  1237-1223  BC).  The  North  African  Libyans  (Labu/Libu)  attacked  Egypt  from  the  west,  with  the  collaboration  of  some  of  the  Sea  Peoples  who  are  mentioned  by  the  Egyptian  sources:  the  Lukka  or  Luqqa  (Luwians,   Lycians),  the  Sherden/Shardana  (the  Sardonians  of  Lydia?),  the  Teresh/Tursha  (probably  the  Tyrsenians/Tyrrhenians  of  Lydia),  the  Shekelesh/Shakalasa/Shakarasa  (the  people  of  classical  Sagalassos  in  Pisidia?)  and  the  Akaiwasha or Eqwesh.  The  Akaiwasha  are  possibly  the  Achaeans  (the  ‘Ahhiyawa’  in  the  Hittite  archives)  or  the  islanders  of  Keos  or  Cos (Greek  islands).

These  Early  Sea  Peoples,  except  the  probably  Greek  Akaiwasha,  were  originated  from  Asia  Minor,  and  were  mainly  Luwians  who  sailed  in  Cyrenaeca.  There  they  joined  the  Libyan  tribes  Labu,  Meshwesh  and  Kekhek,  traditional  enemies  of  Egypt.  If  the  Akaiwasha   were  the  Achaean  seafarers  (and  most  probably  they  did)  then  they  knew  very  well  the  area  of  Cyrenaeca,  and  perhaps  they  were  the  ‘middlemen’  for  the  alliance  between  the  Luwian  tribes  of  Asia  Minor  and  the  Libyans.  The  Libyan  warriors  (possibly  also  the  Sea  Peoples)  were  accompanied  by  their  women,  elders  and  children,  and  also  their  flocks  and  their  belongings.  Obviously  their  pursuit  was  to  settle  in  Egypt,  and  not  just  to  loot  it.  The  intruders  penetrated  rapidly  the  Egyptian  territory  reaching  up  the  Pharafra  Oasis  and  the  Canopic  branch  of  the  Nile  (Delta).  The  pharaoh  Merneptah  mobilized  his  army,  faced  the  invaders  and  defeated  them  causing  them  heavy  losses  (1229  BC). Shortly  after  1200  BC,  the  growing  anarchy  and  famine  in  the  Mycenaean  Aegean  and  western  Asia  Minor,  led  to  the  establishment  of  the  tribal  union  of  the  Later  ‘wave’  of  the  Sea  Peoples.  Crowds  of  desperate  inhabitants  of  these  areas  began  concentrate  on  the  western  coast  of  Asia  Minor,  thus  creating  a  ‘human  avalanche’.

The  peoples  who  formed  the  new  tribal  union  were  the  Peleset/Pulasti  (Philistines/Pelasgians),  Shakalasa/Shekelesh,  Denyen/Danuna  (most  probably  the  Danaans/Danaoi), Weshwesh (from  the  cities  of  Iasos  or  Assos  of  Asia  Minor?)  the  Karkisha  (Carians?)  and  the  Djekker  (Teucrians/Trojans  or  Thracians?).  It  is  accepted  that  the  Peleset/Philistines  and  probably  the  Denyen  had  a  leading  position  among  the  invaders.  These  Later  Sea  Peoples  formed  a  strong  army  which  started  to  move  towards  the  interior  of  Asia  Minor,  in  the  Hittite  territory,  and  along  the  southern  coast.  The  warriors  who  walked  along  the  coast  were  accompanied  by  the  numerous  and  well-equipped  fleet  of  the  Sea  Peoples.

The  once  powerful  Hittite  Kingdom  was  their  first  victim.  The  Hittite  Empire  was  destroyed  and  its  capital  Hattusas  turned  into  burned  ruins.  Soon,  the  same  fate  befell  to  Ugarit,  the  most  powerful  Canaanite  city-state,  and  to  other  rich  city-states  of  Syria-Phoenicia:  Karkhemis,  Aleppo,  Zincirli  (modern  Turkish  name),  Alalah,  Hamat,  Tell  Abu  Hawam  (modern  Arab  name),  Sidon,  Tell  Sukas  (modern  Arab  name)  etc.  The  Sea  Peoples  destroyed  also  the  tribal  kingdoms  of  the  region,  like  Amurru  of  the  Amorites.  The  hordes  of  the  invaders  overwhelmed  the  territories  of  later  Phoenicia  and  Palestine,  ending  the  Egyptian  control  over  them.  The  invaders  were  approaching  Egypt.  As  it  is  revealed  by  archaeological  research,  the  destruction  of  the  cities  of  Asia  Minor  and  Canaan  was  radical.  The  attackers  left  behind  only  ashes  and  ruins,  without  settling  in  the  destroyed  areas.



Warships  of  the  Peleset or Denyen (top)  and  the  Egyptians (bottom) during  the sea  battle  in  the  Nile (Egyptian  reliefs  of the  palace  of  Ramses  III  at  Medinet  Habu).


Around  1190  BC  or  a  little  later,  the  invaders  crossed  the  eastern  Egyptian  borders,  probably  near  Pelusium (later  name).  The  decisive  land  battle  took  place  there  and   probably  simultaneously  a  sea  battle  took  place  on  the  waters  of  the  Nile.  The  warriors  and  the  fleet  of  the  Sea  Peoples  were  confronted  by  the  embattled  Egyptian  army  and  fleet  of  the  Pharaoh  Ramses  III.  After  an  indecisive  and  bloody  conflict  at  the  river  and  in  land  (with  many  victims  mainly  from  the  side  of  the  Sea  Peoples)  the  Egyptians  crushed  and  dispersed  the  attackers.  Egypt  was  the  only  country  in  the  Eastern  Mediterranean,  which  was  rescued  by  the  migrations  and  invasions  of  the  notorious  Sea  Peoples.

The  invasion  of  the  Later  Sea  Peoples  had  no  equal  till  the  time  that  they  took  place,  because  they  destroyed  at  once  a  long-lived  empire,  the  Hittite,  exterminated  off  the  face  of  the  earth  ancient  and  powerful  cities  of  Asia  Minor  and  Canaan  (the  majority  of  which  were  never  re-established)  and  altered  forever  the  ethnic  composition  of  the  populations  of  Asia  Minor,  Canaan,  and  also  of  Italy  and  its  islands.  Gradually  the  Phrygian  peoples  conquered  the  Land  of  Hatti (Hittite  core  territory),  and  the  Philistines  and  other  Sea  Peoples  settled  in  Palestine.  Several  groups  of  Sea  Peoples  (Sherden,  Shekelesh, Teresh  and  Lukka)  probably  sailed  to  the  Italian  area  having  no  other  choice.  There  could  be  no  return  to  their  devastated  homelands  and  Egypt  and  Libya  were  “closed”  for  them,  following  their  defeat.  The  only  way  out  for  them  was  the  western  Mediterranean  and  especially  the  nearby  countries,  namely  Italy  and  the  surrounding  islands.



The  Sea  Peoples  are  depicted  well  enough  in  Egyptian  reliefs,  although  the  clothing  and  weaponry  of  many  of  them  remains  the  subject  of  much  controversy,  especially  the  clothing  and  weaponry  of  the  Lukka,  Ekwesh  and  Weshwesh.  There  are  also  matches  of  the  Egyptian  depictions  of  the  Sea  Peoples  with  depictions  of  rather  the  same  peoples  in  chronologically  older  Hittite  reliefs  (several  of  them  were  allies  of  the  Hittites).  Their  main  common  element  in  their  dressing,  was  a  pleated  or  tufted  kilt,  common  in  many  variations  in  Mycenaean  Greece,  Asia  Minor  and  Canaan.  Some  warriors  might  bore  protective  leather  or  linen  strips  (‘wings’)  over  their  kilt.  The  Peleset,  Sherden  and  perhaps  the  Djekker  and  the  Denyen,  wear  metal  or  leather  armor  (always  in  the  Egyptian  reliefs).  The  Shekelesh  and  the  Teresh  wear  segmented  armor  of  linen  or  leather  pieces,  as  it  seems.


Sherden  warriors from  the  palace  reliefs  of  Ramses  III.


ShekeleshA Shekelesh  warrior in the Egyptian reliefs.


 The  ‘high  crown’  as  it  is  called  conventionally,  that  characterizes  the  Denyen,  Peleset  and  Djekker,  was  probably  not  made  of  feathers  as  it  had  been  mistaken,  but  constituted  a  headband  which  encompassed  endings  of  leather  or  linen  strips,  or  horse  hair,  or  the  stiffed  hair  of  the  warrior  (they  were  stiffed  with  the  use  of  lemon  juice  or  lime).  The  headband  that  held  the  depicted  ends  of  the  ‘high  crown’,  was  probably  leather  and  perhaps  decorated,  and  tied  with  leather  straps  under  the  chin.  The  ‘high  crown’  is  also  found  in  depictions  of  allies  of  the  Hittites (peoples  of  Asia  Minor),  in  depictions  of  Mycenaean  warriors (e.g.  the  first  warrior  in  the  renowned Mycenaean  Vase  of  the Warriors)  and  later  it  is  strongly  characteristic  of  the  Philistines  of  Palestine,  lethal  enemies  of  the  Jews.

The  Sherden  warriors  wear  a  horned  helmet,  which  is  used  also  by  the  Mycenaean  warriors  of  the  same  period,  and  it  is  present  in  statues  of  martial  gods  from  Sardinia,  Corsica  and  Cyprus,  i.e.  islands  where  the  Sherden  settled  (probably  the  name  of  Sardinia  derives  from  the  Sherden).  Τhe  swords  of  the  Sherden  are  rather  impressive,  with  a  length  of  possibly  more  than  one  meter,  more  suitable  for  a  drilling  strike  to  the  enemy  warrior.  The  Sherden  are  also  armed  with  spears  and  round  shields  of  moderate  size.  The  shields  were  probably  made  of  wood  covered  with  leather  or  bronze,  and  enforced  with  bronze  omphaluses (central  ‘buttons’).  The  same  arms  are  used  by  the  other  heavily  armed  warriors  of  the  Sea  Peoples  (mainly  Peleset  and  Denyen)  but  their  helmets  are rather  different  and  their  swords  are  usually  shorter.  Generally  speaking,  the  helmets  of  the  Sea  Peoples  were  made  of  bronze or  leather. The  armor  (cuirasses)  worn  mainly  by  the  Sherden  and  the  Peleset  was  probably  bronze  or  (less  likely)  leather.  It  is  virtually  identical  to  the  Late  Mycenean  armor  and  very  similar  to  the  armor  of  the  Urnfiled  culture  of  Central  Europe.  As  it  has  been  suggested,  these  cuirasses  are  originated   directly  from  the  famous  Mycenaean  armor  of  Dendra  excavated  in  Argolis  (used  by  the  Achaean  chariot-warriors),  from  which  the  collar  plate  and  the  plates  of  the    groins  and  the  legs  were  removed,  keeping  only  the  torso  armor.  Apparently,  the  shoulder-guards  and  the  lower  part  of  the  cuirasses  of  the  Sea  Peoples  and  the  Mycenaeans,  follow  the  human  anatomy.


The  Mycenaean  ‘Dendra  armor’,  excavated  in  Argolis.


The  Egyptian  reliefs  depict  the  warriors  of  the  Sea  Peoples  as  slender  men  (with  lean  bodies),  with  good  physique  and  rather  narrow-headed:  there  is  no  doubt  that  the  vast  majority  of  them  belonged  to  the  Mediterranean  physical  type.  This  was  the  most  common  morphological  type  during  that  period,  in  western  Anatolia,  the  Aegean,  Thrace  and  Greece.  It  was  also  very  common  in  Italy,  the  surrounding  islands  and  in  western  Europe,  but  the  probability  of  the  origin  of  some  of  the  Sea  Peoples  from  these  areas  tends  to  be  rejected  by  the  scientific  community. Most  warriors  were  infantrymen,  but  there  were  many  war  chariots  also.







Map  copyright:  Ian  Mladjov



The  first  four  columns  of  the  following  catalogue,  include  the  tribal  names  of  the  Sea  Peoples  and  their  Libyan  allies,  mentioned  by  the  Egyptian  sources  during  the  reign  of  the  pharaohs  mentioned.  The  fifth  column  lists  the  corresponding  tribal  names  of  the  same  peoples,  written  in  the  tablets  of the  Hittite  capital  Hattusas.  The  last  column  lists  the  most  common  modern  identifications  of  the  same  peoples,  with   countries,  peoples,  tribes  or  cities  mentioned  in  the  Classical  Greek  sources.

Amenophis III Ramses II Merneptah Ramses III Hattusas Idendification
Lukka Lukka Lukka Lukka Lycians,  Luwians
Sharden Sherden Sharden Sardonians  of  Lydia,  Sardeis,  Sardinia, Corsians (of  Cyrnos/Corsica)
Eqwesh,  Akaiwasha Achaeans,  Ceos  island,  Cos  island
Teresh Taruisa Tyrrhenians  of  Lydia,  Tyrrhenians/Tyrsenians/Tuscans/Etruscans (Tuscany)
Shekelesh Shekelesh Sikalayu Sagalassos  of  Pisidia
Qarqisha Qayqusha Karkisa Carians
Weshwesh Iasos  of  Caria,  Assos  of  Troad  (Wassos)
Danuna Danyen Daniyawana Danaans
Djekker Teucrians  (Trojans),  Thracians
Peleset Philistines,  Pelasgians,  Phlegyans,  Pylians
Labu Labu Labu Libyans
Meshwesh Meshwesh? Meshwesh Maxyae  of  Cyrenaeca
Asbata Asbystae  of  Cyrenaeca
Shayu ?
Hasa Ausae  of  Libya
Baqan ?


Periklis  Deligiannis



(1)   ANCIENT  HISTORY-  First  edition,  Cambridge  University  Press,  1925-1930.

(2)   ANCIENT  HISTORY-  New  edition,  Cambridge  University  Press,  1989-1999.

(3)   Desborough  V.R.:  THE  LAST  MYCENAEANS  AND  THEIR  SUCCESORS,  Oxford,  1964.

(4)   Breasted,  J.H.,  ANCIENT  RECORDS  OF  EGYPT,  vols.  III,  IV,  Chicago,  1906.

(5)   ARCHAEOLOGIA  HOMERICA,  vols.  I-III,  Gottingen,  1967-1970.