An  artistic  depiction  of  a  Greek  trireme. The  Spartans, like  the  Athenians,  relied  for  a  long  time  on  this   type  of  warship (

By  Periklis    Deligiannis



On  the  Spartan  triremes,  the  Marine  hoplites (“epibatae”  in  ancient  Greek) consisted  of  Spartans  and  other  categories  of  Lacedaemonians,  the  sailors  were  Laconian  “perioikoi”, and  the  rowers  (“eretae”)  were  Laconian  “perioikoi” and  helots.  The  captains  (“triirarchoi”)  were  Spartans   or   Laconian  “perioikoi”.
After  the  Persian  Wars,  the  army  of  the  Peloponnesian  Alliance  became  essentially  an  organic  part  of  the  Spartan  army.  The  same  happened  with  the  Navy  of  the  Peloponnesian  Alliance.  The  numbers  of  the  Peloponnesian  ships  during  the  Persian  wars,  indicate  that  about  480  BC,  the  total  Peloponnesian  naval  force  consisted  of  120-130  triremes.  After  the  conquest  of  Aegina  by  the  Athenians  and  the  almost  synchronous  economic  decline  of  Corinth,  the  Peloponnesian  fleet  was  reduced  significantly.  The  other  Peloponnesian  naval  allies  (including  the  Spartans)  tried  in  vain  to  fill  this  “gap”.  The  Spartans  raised  the  number  of   their  triremes  in  25  (413  BC).  Despite  the  fact  that  the  Peloponnesian  fleet  remained  significant,  it  could  not  be  compared  with  the  opponent  Athenian  Navy  during  the  Peloponnesian  War (431-404  BC).  The  Athenian  fleet  numbered  around  350-480  embattled  triremes  (including  the  triremes  of  the maritime  allies  of  Athens)  during  most  part  of  the  fifth  century  BC.  From  these triremes,  a  number  of  200-300  could  be  manned.
Eventually  the  Persian  financial  support  to  the  Spartans,  enabled  the  maritime  members  of  the  Peloponnesian  Alliance (Corinth,  Megara,  Sicyon,  Ambracia,  Elis  and  the  Argolic  Cities  except  Argos)  to  build  180  triremes.  The  Spartans  conscripted  a  number  of  “perioikoi”  and  helots  for  service  on  the  warships  and  recruited  mercenary  crews  from  the  other  Greeks (even  from  Ionian  allies  of  the  Athenians).  With  the  contribution  of  the  naval  allies  of  Sparta  in  the  Eastern  Aegean (which  they  had  already  seceded  from  the  Athenian-Delian  Alliance) during  the  last  years  of  the  Peloponnesian  War,  the  Peloponnesian  Navy  reached  the  number  of  200  triremes.


A  unique  depiction  of  an  ancient  Greek  horse-carrier  vessel by Sam Manning. It  must  be  considered  a  certainty  that  the  Peloponnesian  navy  included  this  kind  of  ships.


Despite  its  numerical  fluctuations  and  its  clear  weakness  against  the  irresistible  Athenian  Navy,  the  Peloponnesian  Navy  was  generally  strong  in  both  quantity  and  quality.  The  Spartans  had  at  their  disposal,  the  long  maritime  experience  of  Corinth,  Syracuse (“Athens  of  the  West”)  and  Megara,  longer  in  duration  than  the  Athenian  for  these  three  city-states  alike.  Especially  the  Corinthians – despite  the  gradual  reduction  of  their  fleet  due  to  financial  problems  and  maritime  defeats  suffered  by  the  Athenians – proved  with  their  innovations  in  naval  warfare  of  this  period,  that  they  could  confront  the  famous  Athenian  navy.  Moreover,  the  Corinthians  and  the  Spartans  had  at  their  disposal  the  high-tech  of  shipbuilding  of  Syracuse (a  Corinthian  colony  in  Sicily).  The  Syracusans  crushed  the  Athenian  Fleet  during  the  Sicilian  Campaign  (414-3  BC),  launched  by  the  Athenians  against  them,  and  then  they  helped  as  far  as  they  could  Corinth  and  Sparta  to  achieve  their  final  victory  against  Athens.  In  terms  of  Fleet  commanders,  Cartledge (a  reliable  modern  historian  pored  over  the  Spartan  history)  thinks  that  Lysander  the  Spartan  was  the  best  Greek  admiral  since  the  time  of  Themistocles,  with  the  exception  perhaps  of  Phormion  the  Athenian.  In  my  point  of  view,  Lysander  was  a  better  commander  than  Phormion  due  to  his  unique  naval  strategy.
The  offices  of  the  Spartan  and  the  Peloponnesian  fleet  were  not  significantly  different  from  the  other  Greek.  Close  to  the  end  of  the  Peloponnesian  War,  the  Spartans  formally  introduced  the  title  of  “navarchos”  (“Admiral”)  for  the  commander  of  the  Fleet,  whose  mandate  was  strictly  a  year.  His  deputy  was  called  “epistoleas”  (“Chief  of  Staff  of  the  Fleet”).  Each  trireme  was  commanded  by  the  “triirarch” (“Chief  of  the  trireme”)  who  had  the  general  command,  but  it  was  navigated  by  the  “commander” (“cybernitis” in  Greek)  who  was  responsible  for  its  navigation.

The stubborn  Spartans,  despite  the  successive  failures  of  the  Peloponnesian  Navy  against  the  Athenians,  did  not  abandon  the  effort.  Finally  they  managed  to  create  a  fleet  worthy  of  the  Athenian,  and  defeat  the  Athenians  in  the  sea  where  they  were  considered  unbeatable.  Thus  they  put  an  end  to  a  destructive  war  lasting  for  27  years  (battle  of  Aegospotamoi,  404  BC).
After  their  victory,  the  Spartans  reduced  the  number  of  warships  of  the  Peloponnesian  fleet,  because  the  defeated  Athenian  fleet  was  reduced  to  12  triremes,  and  the  Persian  naval  power  was  not  so  feared  anymore.  After  the  Spartan  territorial  losses  of  369  BC (Messenia,  Arcadian  territories  etc.)  and  the  subsequent  economic  decline  of  Sparta,  the  city  lost  her  naval  forces.  The  Spartans  probably  retained  a  small  number  of  triremes,  which  they  used  as  a  Coast  Guard  of  the  Laconian  coasts  against  pirates.


Periklis  Deligiannis