By  Periklis    DeligiannisTang-style lamellar

A  recreation  of  a  Tang  or  a  general  Tang-type  lamellar  cuirass. Note  the  impressive  visor.

In  589  AD  the  Sui  Dynasty  managed  to  unite  the  vast  Chinese  lands  in  an  empire  after  four  centuries  of  division,  barbaric  occupation  of  northern  China  and  bloody  internal  wars  (189-589  AD).  The  Sui  emperors  restored  stability  and  prosperity  in  the  vast  country,  but  the  Emperor  Yang  Ti  launched  three  unsuccessful  campaigns  against  the  powerful  Korean  kingdom  Koguryo  (612-614).  The  maintenance  for  three  years,  of  the  numerous  Chinese  troops  (needed  for  the  difficult  campaigns  against  the  Koguryan  Koreans)  exhausted  financially  the  citizens  of  the  empire.  The  taxation  and  the  recruitment  had  increased  excessively  by  Yang  Ti,  in  order  to  maintain  his  numerous  military  forces  in  the  Korean  border.  Finally  the  Chinese  people  rebelled,  supported  by  the  equally  discontented  nobles.  By 617  the  Sui  Empire  collapsed.  Various  contenders  for  imperial  power,  Chinese  and  barbarian  mercenary  warlords,  and  some  people’s  revolutionary  movements,  ravaged  the  territories  of  the  shattered  empire.  The  power  of  the  Sui  was  essentially  limited  to  the  capital  Chang  An.


A  map  of  the  Tang  Empire,  after  its  consolidation .  Kogyryo  had  already  been  replaced  by  the  Po-Hai  kingdom.

One  of   the  independent  Chinese  warlords  was  Li  Yuan  Tang  of  the  Tang  family (local  dynasty),  ruler  of  the  upper  valley  of  the  river  Wei  in  northwest  China.  The  valley  was  a  natural  fortress,  protected  by  high  mountains,  and  the  only  “inputs”  in  it  were  a  few  mountainous  passes.  The  Chinese  tradition  informs  us  that  20,000  soldiers  could  defend  the  upper  valley  against  an  army  of  1,000,000  enemies.  This  report  probably  sounds  excessive,  but  in  reality  it  was  not  incorrect. 

The  same  strategic  valley  was  the  military  base  of  the  oldest  Dynasties  Qin  (Chin,  221-206  BC)  and  Han  (206  BC-220  AD)  in  order  to  conquer  all  the  Chinese  territories.  Additionally,  the  population  of  the  upper  valley  was  dense  and  significantly  militarized,  providing  a  strong  army  to  the  Tang.  Another  factor  of  Tang  power  was  their  alliance  with  the  Tu  Que  (the  Chinese  version  of  the  national  name  “Turks”),  who  originally  lived  on  the  Altai  mountains  from  where  they  spread  on  the  steppes,  founding  a  vast  nomadic  empire.  The  Tu  Que  (Tu  Jue)  were  the  first  Turanic  people  in  history  who  used  the  name  “Turks.”  This  name  most  likely  means  “the  helmet  manufacturers”  or  “the  helmeted”  or  according  to  another  theory  “the  powerful”.  The  Turkish  allied  horsemen  and  cavalrymen  gave  a  valuable  advantage  to  the  Tang  army.  Moreover,  the  Tang  dynasty  itself   had  a  major  percentage  of  Turkish  blood  (origins).

Initially,  Li  Yuan  was  reluctant  to  rebel  against  the  Sui.  Finally  he  was  persuaded  to  do  so  by  his  younger  son,  Li  Shi  Min,  who  was  destined  to  become  one  of  the  greatest  generals  and  emperors  of  all  the  periods  of  Chinese  History.

Koguryo Scale Armor (Probably Cavalry)

Scale  armor  (Probably  Cavalry)  from  Koguryo.  Koguryo Kingdom  was  a  hard  opponent  for  the  Sui  and  Tang  Chinese  armies.

In  617,  Li  Yuan  led  30,000  Tang  troops  against  the  imperial  capital.  His  army  consisted  of  Chinese  cavalry and  some  infantry,  and  500-1000  Turkish  cavalrymen.  The  Turks  were  sent  to  him  by  the  Turkish  Khan  who  had  rebelled  against  the  Sui  (a  former  vassal  of  them).  Li  Yuan  had  lined  his  advancing  army,  following  the  traditional  Chinese  order  of  battle,  dividing  it  into  a  central  sector  and  two  “horns”  (wings).  He  commanded  the  center  of  the  army  and  his  two  sons  commanded  the  two  wings.  The  Emperor  Yang  Ti  sent  an  army  against  the  Tang,  under  the  command  of  one  of  his  trusted  generals.  The  two  armies  lined  up  for  battle  in  the  location  Yin  Ma.  Li  Yuan  sent  a  part  of  his  cavalry  against  the  Sui  in  order  to  provoke  them  to  attack,  with  an  ultimate  purpose  to  flank  them  using   maneuvers.  The  Sui  general  unleashed  a  fierce  attack  against  the  Tang,  which  has  brought  them  a  great  fighting  stress.  Although  the  Tang  were  forced  to  retreat,  significantly  disorganized,  Li  Yuan  had  achieved  his  goal.  The  Sui  general  committed  a  fatal  strategic  error  in  allowing  his  army  to  advance  extremely,  so  it  is  considered  that  the  alleged  ‘decline’  of  the  Tang  army  was  possibly  fake.  The  Tang  ruler  had  lined  up  his  Turk  and  Chinese  cataphract  (heavy  armored)  cavalrymen  led  by  Li  Shi  Min,  in  a  site  invisible  to  the  enemy.  The  unsuspecting  Sui  commander  had  left  the  rear  of  his  army  exposed  to  the  Tang  duke’s  lurker  cavalrymen.  Li  Shi’s  cavalrymen  cantered  from  their  hidden  base  and  attacked  fiercely  the  Sui.  At  the  same  time,  Li  Yuan  who  had  reorganized  the  rest  of  his  army,  ordered  a  counterattack.  The  Emperor’s  soldiers  were  squashed  by  the  two-front  attack  of  the  Li  Yuan’s  warriors  and  Li  Shi  Min’s  cataphracts,  and  they  were  annihilated.  Many  were  killed  and  their  general  was  taken  prisoner.

Li  Yuan  led  his  army  in  Chang  An,  which  Yang  Ti  had  abandoned,  and  conquered  the  capital.  In  618  the  Sui  Emperor  was  murdered  and  Li  Yuan  dislodged  his  successor,  establishing  the  new  Chinese  Dynasty: the  Tang  Dynasty.  However,  there  were  over  ten  opponent  contenders  to  the  throne,  established  in  various  provinces.  Li  Yuan  took  advantage  from  the  beginning,  with  his  prudent  policy  of  holding  in  place  the  Sui  officials  and  thus  being  friendly  to  them  and  to  any  others  that   choose  to  join  him.  Moreover,  he  did  not  punish  the  captured  enemy  soldiers,  but  he  incorporated  them  in  his  army.  Thus  his  political  and  military  forces  had  been  increasing  sharply.  Finally,  the  strategic  genius  of  his  son,  Li  Shi  Min,  was  also  a  significant  (military)  advantage  for  the  Tang  Emperor  who  finally  prevailed  over  his  adversaries.



(1)   CAMBRIDGE HISTORY OF CHINA, vol. 3, CambridgeUniversity Press, Cambridge 1979

(2)   Peers, C.J. and Perry, M.: IMPERIAL CHINESE ARMIES (2), London, 1996.

(3)   Fitzgerald, C.: HORIZON HISTORY OF CHINA, New  York, 1969.