By   Periklis    Deligiannis

Byzantine Kosovo

Modern  researchers  of  Medieval  Western  military  history  often  wonder  what  was  the  nature  of  the  Byzantine  weapon  called  rhomphaia’?

The  rhomphaia  (or  rhomphaea)  of  Antiquity  was  a  weapon  of  the  Thracians,  which  consisted  of  a  long  straight  or  slightly  curved  (sickle-shaped)  blade  mounted  on  a  long  wooden  shaft.  If  the  rhomphaia  was  sickle-shaped,  the  edge  was  located  on  the  inner  (concave)  side  of  the  blade.  Especially  the  curved  rhomphaia  belonged  to  the  group  of  spears  and  rapiers  with  scythe  blade  (kopis,  falcata,  falx  etc)  which  were  used  by  various  peoples  of  the  ancient  Mediterranean  (Iberians,  Celtiberians,  Greeks,  Thracians,  Etruscans,  Lycians,  Carians,  Lydians,  Phrygians,  Dacians  and  others).  Their  original  source  is  unknown  and  sometimes  the  researchers  try  to  locate  it.  My  opinion  is  that  they  are  products  of  polygenesis.

The  ancient  Greeks  and  then  the  Romans  used  units  of  Thracian  rhomphaioforoi  (rhomphaia-bearers),  allies  and  mercenaries,  but  they  never  adopted  this  weapon.  But  until  the  Byzantine  period,  the  Thracians  were  absorbed  ethnologically  to  the  Roman  and  then  to  the  Byzantine  (Eastern  Roman)  racial  environment  by  becoming  Latin-speaking  north  of  the  Balkan  Mountains  and  Greek-speaking  south  of  the  same  ridge, loosing  their  national  identity.  So  the  rhomphaioforoi  combatants  were  incorporated  ethnologically  to  the  Romans  and  the  Greeks  through  Latinization  and  Hellenization  respectively.  During  the  Byzantine  Period,  the  word  rhomphaia  appears  in  the  Byzantine  military  terminology  posing  the  aforementioned  question.


Some  examples  of  long  swords  in  Byzantine  frescoes,  icons  and  manuscripts,  that  can  be  classified  as  rhomphaiae  (in  the  plural).  The  opening  image  of  this  article  comes  from  a  Byzantine  church  in  Kosovo.
My  opinion  is  that  the  rhomphaia  as  perceived  by  the  Byzantine  Greeks,  was  the  typical  curved  or  straight  sword  (of  various  types)  whose  main  feature  was  the  large  blade  length.  If  there  is  a  doubt  that  the  rhomphaia  could  be  a  straight  sword  as  well  (because  nowadays  the  term  is  usually  [and  falsely]  associated  with  curved  blades),  I  note  the  fact  that  some  ancient  Thracian  rhomphaiae  had  a  straight  blade.

As  inferred  from  archaeological  and  literary  evidence,  some  Hellenized  Thracians  of  the  Byzantine  army  continued  to  use  the  rhomphaia  proper  (ancient  rhomphaia)  up  to  the  Middle  Byzantine  period,  but  it  is  a  mere  evidence,  not  a  proof.  Probably  the  Byzantine  term  ‘rhomphaia’  represented  equally  the  Thracian  rhomphaia  proper  as  well  as  the  very  long  sword  of  any  type  in  which  the  blade  was  strongly  reminiscent  of  (or  equated  with)  the  blade  of  the  Thracian  rhomphaia.  Especially  after  the  final  disappearance  of  the  ancient  Thracian  rhomphaia  during  the  Early  or  even  in  the  Middle  Byzantine  period,  the  Byzantines  finally  gave  its  name  to  those  rhomphaia-like  swords.

This  ascertainment  is  reinforced  by  the  fact  that  in  the  oldest  literary  sources  the  rhomphaia  is  described  or  implied  as  a  spear,  but  with  the  passage  of  the  centuries  it  is  described  or  implied  as  a  sword  (gradually  in  Plutarch,  Eustace,  Hesychius,  Luke  and  in  John’s  Book  of  Revelation).  Especially  in  the  ecclesiastical  texts,  the  word  rhomphaia  symbolizes  the  divine  and  fair  punishment  of  the  unjust  and  the  sinful,  a  punishment  that  is  usually  manifested  by  the  actions  of  angels.  Considering  that  the  angels  are  depicted  in  frescoes  and  icons  usually  as  swordsmen  (and  never  bearing  ancient  rhomphaiae),  we  have  another  indirect  testimony  on  the  evolution  of  the  rhomphaia  from  a  spearoid  (spear-like)  weapon  to  a  rapier.

Straight  and  slightly  curved  blades  of  ancient  Thracian  rhomphaiae,  from  excavations.


Modern  restoration  of  a  Dacian  falx,  a  weapon  closely  related  to  the  ancient  Thracian  rhomphaia.


Especially  the  curved  saber  of  Asian  origin  that  the  Byzantines  adopted  from  the  Eurasian  nomads  with  whom  they  were  in  contact  throughout  their  history,  had  the  edge  on  the  opposite  (outer  convex)  side  of  the  ancient  rhomphaia  but  it  was  very  reminiscent  of  it  in  shape  and  thus  the  Byzantines  had  no  difficulty  calling  this  saber  ‘rhomphaia’  as  well.  The  same  goes  with  some  straight  swords  of  Western  European  origin  which  were  also  described  satisfactorily  (from  the  Byzantine  point  of  view)  with  the  term  ‘rhomphaia’,  because  they  were  very  long  and  handled  with  both  hands  (exactly  like  the  Thracians  handling  their  own  rhomphaia).  These  swords  were  reminiscent  of  the  straight  ancient  rhomphaiae  as  well  as  to  their  way  of  use,  because  they  were  used  equally  for  a  piercing  blow  (and  not  only  for  cutting),  as  these  rhomphaiae.

14th century Macedonia

Byzantine 13th century

Two  more  examples  of  Byzantine  rhomphaiae.

Finally,  I  also  note  the  Byzantine  Greek  tendency  to  archaism  in  the  national,  political  and  military  terms,  e.g.  they  often  used  to  call  “Scythians”  the  Sarmatians,  the  Huns,  the  Turkic  peoples  and  generally  the  nomads,  sometimes  they  used  to  call  “Gauls”  generally  the  Western  Europeans  etc,  while  the  use  of  Latin  military  terms  but  who  no  longer  had  their  actual  Roman/Latin  meaning,  is  well  known.  The  Byzantine  rhomphaia  was  very  probably  one  of  those  cases  of  archaism.
Periklis  Deligiannis


About these ads